La extraña historia de los leones devoradores de hombres de Tsavo

Sentados dentro de un diorama de vidrio en el Field Museum de Chicago se sientan los cuerpos disecados de dos leones de aspecto extraño. Aunque ambos hombres, carecen de crines. Sus caras parecen demasiado delgadas, sus pieles se ven demasiado lisas para un gato grande. Uno de ellos se encuentra en reposo, mientras que el otro está muy alerta.

La pantalla bastante tranquila no transmite la historia de estos dos animales. Son los infames comedores de hombres de Tsavo, dos leones acusados ​​de matar y comer hasta 135 hombres en Kenia en 1898. De hecho, los leones letales de Tsavo fueron mencionados en susurros durante décadas y desde entonces han sido dramatizados en libros, películas e incluso videojuegos. También siguen siendo un tema activo de investigación, ya que los científicos intentan descubrir pistas sobre por qué mataron y cuántas personas derribaron.

La historia de los leones Tsavo comienza en marzo de 1898, cuando un equipo de trabajadores indios liderados por el teniente coronel británico John Henry Patterson llegó a Kenia para construir un puente sobre el río Tsavo, como parte del proyecto ferroviario Kenia-Uganda. El proyecto, al parecer, estaba condenado desde el principio. Como Bruce Patterson (sin relación) escribe en su libro "Los leones de Tsavo", "Pocos de los hombres en el ferrocarril sabían que el nombre en sí era una advertencia. Tsavo significa 'lugar de matanza'" en el idioma local. Eso en realidad se refería a los asesinatos del pueblo masai, que atacó a las tribus más débiles y no tomó prisioneros, pero aún así fue un mal presagio.

Los hombres comenzaron a desaparecer

El teniente coronel Patterson y compañía acababan de llegar cuando notaron que uno de sus hombres, un portero, había desaparecido. Una búsqueda descubrió rápidamente su cuerpo mutilado. Patterson, temiendo que un león hubiera matado a su empleado, salió al día siguiente a buscar a la bestia. En su lugar, se topó con otros cadáveres, todos hombres que habían desaparecido de expediciones anteriores.

Casi de inmediato, un segundo de los hombres de Patterson desapareció. Para abril, el recuento había crecido a 17. Y esto fue solo el comienzo. Los asesinatos continuaron durante meses mientras los leones eludían cada cerca, barrera y trampa erigida para mantenerlos alejados. Cientos de trabajadores huyeron del sitio, deteniendo la construcción del puente. Los que quedaban vivían con miedo a la noche.

La violencia no terminó hasta diciembre, cuando Patterson finalmente acechó y mató a los dos leones a los que culpó por los asesinatos. No fue una cacería fácil. El primer león cayó el 9 de diciembre, pero Patterson tardó casi tres semanas más en lidiar con el segundo. Para entonces, afirmó Patterson, los leones habían matado a un total de 135 personas de su tripulación. (La Compañía de Ferrocarriles de Uganda restó importancia al reclamo, poniendo la cifra de muertos en solo 28).

Terminada la amenaza, el trabajo en el puente comenzó una vez más. Fue terminado en febrero. Patterson mantuvo las pieles y cráneos de los leones (como todos los leones machos de la región, carecían de las crines normales características de los reyes de las bestias) y en 1907, escribió un libro superventas sobre los ataques, "The Man-Eaters of Tsavo". " Un cuarto de siglo después, las pieles y los huesos fueron vendidos al Museo Field, donde fueron rellenados, montados y exhibidos, donde permanecen.

Estudiando a los leones

Los leones devoradores de hombres de Tsavo en el Museo Field de Historia Natural. (Foto: Wikipedia)

Pero ese no fue el final de la historia. Bruce Patterson, zoólogo y curador del Museo Field, pasó años estudiando a los leones, al igual que otros. Las pruebas químicas de la queratina del cabello y el colágeno óseo confirmaron que habían comido carne humana en los pocos meses previos al disparo. Pero las pruebas revelaron algo más: uno de los leones había comido a 11 personas. El otro había comido 24. Eso puso el total en solo 35 muertes, muy por debajo de los 135 reclamados por el teniente coronel Patterson.

"Este ha sido un enigma histórico durante años, y la discrepancia ahora finalmente se está abordando", dijo Nathaniel J. Dominy, profesor asociado de antropología en la Universidad de California Santa Cruz, en 2009. "Podemos imaginar que la compañía ferroviaria podría haber tenido razones para querer minimizar el número de víctimas, y Patterson podría haber tenido razones para inflar el número. Entonces, ¿en quién confía? Estamos eliminando todos esos factores y volviendo a los datos ".

Eso no significa que las muertes no fueron significativas, o que lo que el teniente coronel Patterson llamó un "reino del terror" no fue solo eso. Las pruebas en los cuerpos de los leones de Tsavo confirmaron que uno de los leones en particular se aprovechó de los humanos, revelando que la mitad de su dieta durante los nueve meses anteriores a su muerte consistía en carne humana. El resto vino de comer herbívoros locales.

Sin embargo, los investigadores apoyaron la narrativa de que los dos leones trabajaron juntos como una especie de unidad asesina. Teorizan que los dos machos entraron juntos para dispersar a sus presas, algo que la mayoría de los leones normalmente solo hacen cuando cazan animales grandes como las cebras. Uno se concentró en presas humanas, mientras que el otro se alimentó principalmente de herbívoros. Esto por sí solo hace que los leones de Tsavo sean únicos: "La idea de que los dos leones entraran como un equipo y exhibieran estas preferencias dietéticas nunca se había visto antes o después", dijo Dominy.

Una mirada al desgaste dental

Más recientemente, en 2017, el zoólogo Patterson y la paleoecóloga Larisa DeSantis analizaron más a fondo las dietas de los leones al estudiar las pistas que se encuentran en los dientes de los animales, llamado análisis de textura de microwear dental (DMTA). Observaron no solo a los leones Tsavo, sino también a un león de Mfuwe que mató y se comió a seis personas en 1991. Su nueva investigación fue publicada en la revista Scientific Reports.

Debido a que testigos anteriores dijeron que podían escuchar a los leones crujir sobre los huesos, los investigadores dijeron que si eso fuera cierto, esos hábitos alimenticios ciertamente habrían dejado un impacto en los dientes de los leones. Pero no encontraron evidencia dental de corroboración para respaldar esas afirmaciones sangrientas.

"Pensamos que íbamos a proporcionar evidencia concreta de que estos leones estaban limpiando y consumiendo cadáveres antes de morir", dijo DeSantis a la revista Smithsonian. En cambio, "los leones devoradores de hombres tienen patrones de desgaste microscópico similares a los leones cautivos que generalmente reciben alimentos más blandos".

En este caso, la comida más suave era la carne humana. Los leones pueden haberse saltado los huesos debido a sus propias preferencias, especulan los investigadores, o porque tenían lesiones en la mandíbula que habrían hecho que las partes carnosas fueran mucho más atractivas.

Los investigadores concluyeron que "los datos de DMTA aquí sugieren que los leones que se alimentan de hombres no consumieron por completo los cadáveres de humanos o ungulados. En cambio, los humanos probablemente complementaron una dieta ya diversa".

Un recordatorio de 'fascinación mórbida'

Entonces, ¿por qué los leones comenzaron a matar gente en primer lugar? El estudio anterior reveló que el león que se comió a la mayoría de las personas tenía enfermedades dentales, una mandíbula mal alineada y daños en el cráneo. Puede haber recurrido a los humanos por desesperación. Mientras tanto, el tiempo de los asesinatos de Tsavo siguió a un período de declive en otras presas, principalmente de elefantes. Fue entonces cuando los humanos entraron en escena y se convirtieron en una cena de reemplazo fácil.

Aunque ahora sabemos más de la verdad sobre los leones Tsavo, todavía se mantienen como símbolos poderosos de su época. "La hazaña señal de los leones Tsavo es que detuvieron al Imperio Británico, en el apogeo de su poder imperial, literalmente en sus pistas en Tsavo", dijo Bruce Patterson al Chicago Tribune en 2009. "No fue hasta que el coronel Patterson envió los que trabajan en el ferrocarril podrían reanudar ". También dijo que los leones siguen siendo un recordatorio de la "fascinación mórbida al considerar el fin comercial de un animal que puede matarte y comerte en segundos".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en abril de 2014.

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