La demanda de ginseng aumenta los precios y la caza furtiva

La llegada del otoño marca el comienzo del clima fresco, el follaje colorido y, en muchas partes del este de los Estados Unidos, la oportunidad de ganar miles de dólares desenterrando una codiciada raíz.

Con las predicciones para la cosecha de ginseng americano de este año que sugieren que las raíces podrían costar hasta $ 1, 400 por libra, no es sorprendente.

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El ginseng americano crece principalmente en los bosques caducifolios de los Apalaches y Ozarks, donde muchas personas lo cosechan legalmente e innumerables otros sacan la planta de tierras privadas y áreas protegidas, a menudo en busca de raíces más antiguas que pueden obtener el mejor dólar de los compradores en Asia.

En los últimos 10 años, los precios del ginseng silvestre han subido, y en 2007 una sola raíz fue subastada en China por más de un cuarto de millón de dólares.

Ginseng que crece en los Apalaches. (Foto: Agricultura forestal / flickr)

¿Qué hace que el ginseng sea tan valioso?

Tanto el ginseng americano como el ginseng asiático se valoran como remedios caseros para tratar todo, desde el cáncer hasta la disfunción eréctil, pero aunque algunos estudios han encontrado que el ginseng puede estimular el sistema inmunológico y disminuir el azúcar en la sangre, no hay evidencia concluyente de que pueda tratar otras afecciones médicas. Aún así, las raíces de ginseng son muy valoradas, especialmente el ginseng americano salvaje, que los compradores asiáticos creen que es más potente que las plantas cultivadas.

"El ginseng americano salvaje se considera el mejor del mundo y es considerablemente más valioso que el ginseng comercial o las variedades asiáticas", dijo Sara Jackson de Bat Cave Botanicals. Jackson ha estado creciendo y cosechando éticamente una población de ginseng silvestre en el oeste de Carolina del Norte durante más de 10 años.

Los informes de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Muestran que las exportaciones de ginseng silvestre aumentaron en aproximadamente un 40 por ciento entre 2012 y 2013, y la mayoría de las raíces se dirigieron a China, donde el ginseng se ha cosechado hasta casi extinguirse.

Los compradores de ginseng en Asia pagan una prima por ciertos tipos de raíces. Las conocidas como "raíces del hombre", unas con forma humana y que parecen ser partes del cuerpo, pueden costar miles de dólares.

Actualmente, una de las raíces del hombre de Jackson (en la foto a la derecha) está a la venta en Etsy por $ 7, 000.

"El precio del ginseng varía de año en año, pero la única constante es la demanda de raíces de ginseng silvestre con potencia y carácter", dijo. "Esta raíz de ginseng en particular es un ejemplo notable de una 'raíz de hombre' [que] es bastante rara y buscada en el mundo del ginseng.

"Un concepto antiguo llamado 'Doctrina de firmas' teoriza que 'las hierbas que se asemejan a partes del cuerpo pueden curar o curar esas partes particulares del cuerpo'. Una raíz de ginseng con semejante parecido con la humanidad la hace muy buscada por sus propiedades tónicas y curativas muy apreciadas ".

Jackson señala que debido a que esta raíz particular tiene un carácter femenino y se asemeja a una mujer que acuna a un niño, es particularmente preciosa, especialmente porque el ginseng a menudo se usa como una ayuda para la fertilidad.

Sin embargo, el ginseng de Jackson también puede considerarse valioso debido a su origen.

Algunos de los ginseng más buscados se cosechan de las colinas del este de los EE. UU., Principalmente de Carolina del Norte, Georgia, Tennessee, Kentucky y Virginia Occidental, donde los cazadores de ginseng pueden encontrar raíces más viejas y valiosas. El ginseng de estas áreas puede venderse por unos pocos cientos de dólares en verano, pero en otoño, cuando termina la temporada de crecimiento, esos precios tienden a aumentar por encima de los $ 1, 000.

Según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos, el valor anual al por mayor del comercio de ginseng estadounidense es de $ 26.9 millones.

Ginseng para la venta en un mercado en Seúl, Corea. (Foto: Wikimedia Commons)

La caza furtiva de la planta

Hay una larga historia de caza de ginseng en los Estados Unidos. De hecho, Daniel Boone hizo su fortuna con el ginseng, y las raíces de la planta han sido una fuente de ingresos para los cavadores tradicionales, a los que a menudo se les llama "sangers", durante generaciones.

Pero cuando el precio de una libra de ginseng salvaje llegó a $ 1, 200 en 1998, provocó una ola de caza furtiva. La popularidad de los programas de televisión que muestran cazadores furtivos de ginseng, como "Outlaws de los Apalaches" y "Smoky Mountain Money", solo han exacerbado el problema.

Diecinueve estados permiten la cosecha de ginseng en propiedad privada si los excavadores tienen permiso por escrito del propietario o si han obtenido un permiso en ciertas áreas. Por ejemplo, el Servicio Forestal de los Estados Unidos emite anualmente 136 permisos para cosechar ginseng de los bosques nacionales de Nantahala y Pisgah en Carolina del Norte durante un período de dos semanas.

Pero los cavadores deben cumplir ciertas reglas. Se les permite tomar solo plantas maduras y se les requiere replantar las semillas de bayas maduras en el mismo lugar. También deben desenterrar toda la raíz de la planta para demostrar su edad, una práctica que ha sido criticada porque los excavadores tradicionales dejan parte de la raíz, lo que permite que el ginseng vuelva a crecer más rápidamente.

Los cazadores furtivos toman plantas que son demasiado jóvenes para vender legalmente y excavan plantas de áreas protegidas. La caza furtiva de ginseng y la intrusión suelen ser delitos menores, pero los cazadores furtivos pueden enfrentar cargos por delitos graves si transportan ginseng obtenido ilegalmente a través de las fronteras estatales o lo toman de propiedad privada sin permiso en ciertos estados.

Sin embargo, los funcionarios del parque y la policía dicen que las sanciones a menudo no son suficientes para disuadir a las personas que buscan obtener ganancias del ginseng, y simplemente no hay suficiente mano de obra para vigilar los millones de acres donde crece el ginseng.

Foto: Agricultura forestal / flickr

Protegiendo el ginseng en un parque nacional

Con las condiciones ideales para el cultivo de ginseng, el Parque Nacional Great Smoky Mountains de 522, 427 acres es la reserva de ginseng silvestre protegida más grande del país. Sin embargo, el tamaño del parque dificulta la policía y su población de ginseng ha sufrido la caza furtiva.

A los biólogos les preocupa que la población de la planta nunca se recupere en ciertas áreas del parque.

"La caza furtiva ha afectado profundamente a las poblaciones al eliminar poblaciones viables", dijo James Corbin, especialista en protección de plantas del Departamento de Agricultura de Carolina del Norte. "La caza furtiva es impulsada por el precio y la penalización. Cuando la recompensa es mayor que la penalización, se produce la caza furtiva, o cuando el miedo a la penalización ya no existe, la caza furtiva se vuelve loca".

Con la ayuda de voluntarios, los funcionarios del parque han replantado más de 15, 000 raíces en el parque, pero dicen que menos de la mitad sobrevivirán.

A pesar de su gran rango de crecimiento, la planta puede ser difícil de cultivar. El ginseng no germina hasta que tiene al menos 5 años, y requiere de la biodiversidad para florecer, lo que generalmente significa un mínimo de 50 plantas en un área.

Para proteger estas plantas de los cazadores furtivos, los guardabosques usan cámaras infrarrojas y activadas por movimiento, y ocasionalmente van encubiertos para encontrar cazadores furtivos de ginseng. Pero una de las formas más efectivas de atrapar cazadores furtivos que han cosechado ginseng del Parque Nacional Great Smoky Mountains es con un tinte.

En 1996, Corbin diseñó un programa de prevención de la caza furtiva de ginseng que se ha descrito como "ciencia en partes iguales, conservación e investigación de la escena del crimen".

Cada verano, Corbin y otros funcionarios etiquetan de 2, 000 a 4, 000 raíces de ginseng con un tinte que solo se puede ver bajo una luz negra y luego replantarlos.

"El marcador es un material orgánico con base ambiental que está codificado en el parque para darles a los guardabosques e inspectores estatales un medio inmediato para identificar plantas recolectadas ilegalmente", dijo Corbin.

Si alguien intenta vender una raíz de ginseng que ha sido marcada, el tinte brillará bajo una luz negra, lo que indica que es una planta escalfada. El año pasado, NPR informó que el tinte ha ayudado a condenar a más de 40 cazadores furtivos de ginseng en los últimos cuatro años.

Obtenga más información sobre la caza furtiva de ginseng y cómo los guardaparques en el Parque Nacional Great Smoky Mountains los están atrapando en el siguiente video.

//www.youtube.com/watch?v=QbYxT57XMp8

Foto insertada de la raíz: Bat Cave Botanicals

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