La ciencia de las flores azules.

Hay una razón por la que las flores de orquídeas intensamente azules que has visto en los departamentos florales de comestibles, tiendas de cajas y viveros de plantas minoristas no se ven naturales.

El azul no es un color natural en este tipo de orquídeas. Estas son flores blancas que obtienen su color de un tinte utilizado por los fitomejoradores. De hecho, "el azul es un color poco frecuente en la naturaleza", dijo David Lee, autor de "Nature's Palette: The Science of Plant Color" y profesor retirado en el Departamento de Ciencias Biológicas de la Universidad Internacional de Florida en Miami. "Menos del 10 por ciento de las 280, 000 especies de plantas con flores producen flores azules", dijo.

Pero por primera vez, un grupo de científicos dice que han modificado genéticamente una flor, un crisantemo, para producir un tono azul. "Los crisantemos, rosas, claveles y lirios son las principales plantas florícolas, [pero] no tienen cultivares de flores azules", dijo a Gizmodo Naonobu Noda, autor principal del estudio y científico de la Organización Nacional de Investigación Agrícola y Alimentaria de Japón. "Ninguno ha podido generar cultivares de flores azules mediante la técnica de reproducción general".

Los investigadores utilizaron genes de otras dos plantas productoras de flores azules, guisantes de mariposa y campanas de Canterbury, y mezclaron esos genes con crisantemos. Como informa Gizmodo, el color resultante fue el trabajo de "co-pigmentación", una interacción química dentro de la flor que esperan que también ayude a convertir otras flores populares en azules.

¿Por qué el azul se ve con poca frecuencia en las flores?

Los delfinios modifican los pigmentos rojos de antocianina que contienen para crear su tono azul. (Foto: Steve F / Wikimedia Commons)

"No hay un verdadero pigmento azul en las plantas, por lo que las plantas no tienen una forma directa de hacer un color azul", dijo Lee. "El azul es aún más raro en el follaje que en las flores". agregó. "Solo un puñado de plantas tropicales del sotobosque tienen un follaje verdaderamente azul".

Para hacer flores azules o follaje, las plantas realizan una especie de engaño floral con pigmentos vegetales comunes llamados antocianinas. Los devotos de alimentos saludables probablemente estarán familiarizados con las antocianinas porque el cianidin-3-glucósido es un antioxidante fuerte, dijo Lee. "Es la antocianina más común en las hojas rojas y las rosas rojas y se vende en el comercio de alimentos saludables como C3G".

Los ingredientes clave para hacer flores azules son los pigmentos rojos de antocianina. "Las plantas modifican o modifican los pigmentos rojos de antocianina para hacer flores azules", dijo Lee. "Lo hacen a través de una variedad de modificaciones que involucran cambios de pH y la mezcla de pigmentos, moléculas e iones". De hecho, los científicos japoneses que crearon el crisantemo azul dicen que lo hicieron a través de una "modificación en dos pasos de la estructura de antocianinas".

Estas alteraciones complicadas, combinadas con la luz reflejada a través de los pigmentos, crean algo que parece tan simple en la superficie: ¡color azul!

Y los resultados son espectaculares. Delphinums, plumbago, campanillas y algunos agapantos, hortensias, flores de día, glorias de la mañana y acianos.

Si bien estamos más familiarizados con las flores en tonos de amarillo, naranja, rojo y púrpura, las relativamente pocas que son azules no parecen disuadir a los polinizadores. "Los insectos y las aves pueden detectar ampliamente el azul como una longitud de onda", dijo Lee. Lo que están buscando es una recompensa, como la comida, y las flores azules son tan capaces de producir eso como las flores de otros colores.

Plumbago auriculata es un arbusto que prefiere temperaturas cálidas y produce flores azules. (Foto: brewbooks / Wikimedia Commons)

El verdadero desafío con el azul, dijo Lee, está en el comercio hortícola, donde existe un intenso interés comercial en la base química de las flores azules en la naturaleza. Muchos de nuestros jardines favoritos y flores cortadas, como rosas, tulipanes y dragones, no producen flores azules. Un resultado, dijo, es un esfuerzo decidido para producir una rosa azul.

Los químicos han podido usar la delfinidina, el pigmento que hace que los delfinios y las violas sean azules, para hacer una rosa púrpura, pero aún no han podido hacer una verdaderamente azul, dijo Lee. Lo mismo es cierto con los claveles, agregó. "Todavía no han podido empujarlos a ser azules".

Las campanillas azules son naturalmente azules, y los científicos esperan usar sus secretos genéticos para cultivar rosas azules, claveles y otras flores comerciales populares. (Foto: Pippa Sanderson / Shutterstock)

El método utilizado por los horticultores para lograr flores verdaderamente azules es diferente del enfoque de tinte que se usa con las orquídeas. Están utilizando la biotecnología para lograr algo inusual para el comercio de viveros, desafiando lo que la Madre Naturaleza descubrió sobre la biodiversidad hace eones. El azul no se desarrolló como un color común durante el proceso de selección natural.

Lee, de hecho, ha creado una presentación que da a los clubes de jardinería y otros grupos que ha titulado "La dificultad de ser azul". "Me gusta terminar esas conversaciones con una referencia a la canción de Kermit the Frog en 'Sesame Street' en la que Kermit canta que 'no es tan fácil ser verde'", dijo Lee. "Es aún más difícil ser azul".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en febrero de 2014.

    Artículos Relacionados