La capa de hielo de Groenlandia acogió brevemente la cascada más alta del mundo.

Por un breve momento el año pasado, Angel Falls, que se alza a 979 metros (3.212 pies) sobre el Parque Nacional Canaima en Venezuela, probablemente fue destronado como la cascada más alta del mundo. El usurpador, según investigadores de la Universidad de Cambridge, fue una fractura masiva que se abrió debajo de un lago de agua de deshielo a miles de kilómetros de distancia en la capa de hielo de Groenlandia. Alrededor de 5 millones de metros cúbicos (1.300 millones de galones) de agua, aproximadamente equivalentes a 2.000 piscinas de tamaño olímpico, se sumergieron directamente en el lecho de roca debajo, reduciendo el área del lago a un tercio de su tamaño original en tan solo cinco horas.

Es común que los lagos de agua de deshielo que residen en las capas de hielo experimenten fracturas catastróficas y drene rápidamente a través de cavidades conocidas como moulins, pero hasta la fecha, los científicos han confiado en datos satelitales para documentar el proceso. Esta vez fue diferente. Mientras realizaba una investigación en el sitio, el equipo de la Universidad de Cambridge pudo registrar el drenaje rápido en tiempo real utilizando drones especialmente diseñados.

Mediante el uso de sensores en el hielo y múltiples vuelos con drones, los investigadores pudieron rastrear el flujo de agua a medida que drenaba a través de la fractura y debajo de la superficie. En un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, explican cómo la afluencia masiva de agua superficial causó que "el flujo de hielo se acelere de una velocidad de dos metros por día a más de cinco metros por día a medida que el agua superficial se transfirió a la cama, que a su vez levantó la capa de hielo medio metro (1.5 pies) ".

En asociación con investigadores de las universidades de Aberystwyth y Lancaster en el Reino Unido, el equipo pudo reconstruir los datos en modelos 3D para mostrar cómo el drenaje del agua de deshielo influye en la formación de nuevas fracturas y la expansión de las latentes. También es compatible con un modelo informático propuesto por los científicos de Cambridge de que tales drenajes lacustres ocurren en una reacción en cadena dramática.

"Es posible que hayamos subestimado los efectos de estos glaciares en la inestabilidad general de la capa de hielo de Groenlandia", coautor del primer autor Tom Chudley, Ph.D. estudiante de la Universidad de Cambridge y piloto de drones del equipo, dijo en un comunicado. "Es raro observar estos lagos de rápido drenaje, tuvimos la suerte de estar en el lugar correcto en el momento correcto".

Como la capa de hielo de Groenlandia es el mayor contribuyente al aumento global del nivel del mar, el equipo de investigación continuará estudiando cómo estos eventos de drenaje podrían acelerar su declive a medida que el clima continúa calentándose. El siguiente paso es utilizar equipos de perforación para observar de primera mano cómo se alojan las cantidades masivas de agua de deshielo superficial en el sistema de drenaje subglacial.

"La capa de hielo de Groenlandia ha cambiado drásticamente en los últimos 30 años", dijo Chudley a Scientific American. "Y necesitamos entender los procesos que están ocurriendo".

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