La batalla por el Salar de Uyuni

El cielo y la tierra, las nubes y la sal se unen en el Salar de Uyuni. Cuando las condiciones son correctas, durante la estación húmeda, cuando una fina capa de agua cubre el suelo y el azul brillante del cielo boliviano está salpicado de algunas nubes blancas, el vasto salar, el más grande del planeta, parece Conviértete en el cielo.

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Salar de Uyuni es un lugar de belleza poco común, sin cambios durante miles y miles de años, en un país reconocido como el más pobre de América Latina.

También es un lugar que contiene uno de los metales más buscados en el mundo, lo que hace que las antiguas salinas sean un tipo de campo de batalla moderno.

Un océano de blanco

El Salar de Uyuni es tan uniforme y plano que se usa habitualmente para calibrar satélites. (Foto: Anouchka Unel / Wikimedia Commons)

El salar es notable por su inmensidad: se extiende por más de 4, 000 millas cuadradas, su brillante blancura y su llanura de otro mundo. En gran parte debido a las lluvias estacionales que forman estanques que disuelven los montículos y las protuberancias en la superficie salada, el salar (español para "sal plana") cambia menos de un metro de altura de un lado a otro. Es tan uniforme que los satélites lo utilizan para calibrar la altitud.

"Es como si estuvieras en un océano blanco sin olas", dijo Adrian Borsa, un geofísico, a Nature en 2007. "Ves el horizonte, la curvatura de la Tierra. Es absolutamente sin rasgos".

El salar se formó en la meseta alta, a más de dos millas sobre el nivel del mar, cuando las montañas de los Andes tomaron forma hace eones. Las lluvias llenaron lugares planos con lagos. Los lagos finalmente se secaron y nacieron las salars.

La blancura del suelo salado, de unos pocos metros de grosor en algunos lugares, no está completamente intacta. Hay unas pocas islas, la más grande llamada Isla Incahuasi ("casa Inca"), que alguna vez fue la cima de un antiguo volcán. Ahora es una parada de descanso rocosa, cubierta de cactus para turistas en medio del salar.

El Salar De Uyuni no es el área más habitable, pero algunas plantas y animales abundantes prosperan allí. (Foto: Wikimedia Commons)

Además del cactus, el salar presenta poco en cuanto a plantas y vegetación. Los principales animales en el área son algunos zorros andinos, roedores como conejos conocidos como viscachas y algunas especies diferentes de flamencos rosados, que se reproducen en el Salar de Uyuni cada noviembre.

Otra característica notable del paisaje: los conos de sal que salpican la superficie del salar. La sal se exporta y se utiliza, entre otras cosas, para fabricar ladrillos. Aunque se informa que Salar de Uyuni tiene 10 mil millones de toneladas de sal, solo se toman 25, 000 toneladas cada año.

La característica más valiosa está debajo de la superficie.

Un tesoro debajo

El verdadero valor del Salar de Uyuni no es su sal sino su litio enterrado. (Foto: Pedro Szekely / Wikimedia Commons)

En la salmuera bajo la corteza de sal en el Salar de Uyuni se encuentra la mayor reserva de litio del mundo. El metal blando es un componente clave en las baterías de litio, que se utiliza para alimentar todo, desde su teléfono celular hasta autos eléctricos nuevos. Según algunas estimaciones, el mercado de baterías de litio, provocado por un impulso mundial hacia los vehículos eléctricos, podría valer más de $ 22 mil millones en 2016.

Según una estimación del Servicio Geológico de EE. UU., Bolivia tiene más de 9 millones de toneladas de litio, la mayor parte en el Salar de Uyuni. Eso puede ser más del 50 por ciento de la reserva mundial. Esos números están en disputa, pero a la mitad de eso, Bolivia podría construir, si así lo decide, la mayor operación de extracción de litio en el mundo, más grande que la de su vecino Chile. Eso permitiría al país asumir el manto de "La Arabia Saudita del litio".

Esta planta en el Salar de Uyuni extraerá el carbonato de litio de las llanuras cercanas. (Foto: Aizar Raldes / AFP / Getty Images)

El ingreso per cápita de Bolivia es inferior a $ 3, 000 al año, por lo que el presidente de Bolivia, Evo Morales, ha hecho que la construcción de una industria del litio sea una de las prioridades de su lista. El país abrió su primera operación de litio a pequeña escala en 2013. En abril, Morales se comprometió a invertir $ 617 millones para un mayor desarrollo.

Morales y su administración han trabajado con otros países, muchos en Europa, algunos en Japón y China y en otros lugares, en busca de aquellos que quieren obtener las ganancias inesperadas del país. Sin embargo, es una propuesta arriesgada, cargada de peligros políticos, económicos y ambientales. Morales se niega a inclinarse ante los inversores extranjeros a menos que acuerden construir plantas productoras de baterías en Bolivia y a menos que reduzcan al país con el 60 por ciento de los ingresos.

Una decisión para Bolivia

El Salar de Uyuni es una maravilla natural, pero el impulso de aprovechar sus recursos podría empañarlo. (Foto: Ezequiel Cabrera / Wikimedia Commons)

Hay presión sobre Bolivia por dentro y por fuera, de aquellos que quieren participar en una posible ganancia económica inesperada, de aquellos que no están de acuerdo con cómo debe manejarse, incluso de aquellos que se resisten, que lo ven como otra promesa vacía.

"Hay lagos de sal en Chile y Argentina, y un prometedor depósito de litio en el Tíbet, pero el premio está claramente en Bolivia", dijo un ejecutivo de Mitsubishi al New York Times. "Si queremos ser una fuerza en la próxima ola de automóviles y las baterías que los alimentan, entonces debemos estar aquí".

Para muchos bolivianos, quizás la mayoría para quienes viven cerca del frío, duro y hermoso Salar de Uyuni, la idea de cambio en un lugar que no ha cambiado en siglos es difícil de comprender.

"Muchos bolivianos están dispuestos a no seguir adelante", dijo Larry Birns, director del Consejo de Asuntos Hemisféricos, a un grupo en 2013 cuando se abrió la primera planta de litio. "Sienten, 'De todos modos, no nos vamos a beneficiar realmente de esto. Nunca lo hemos hecho'".

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