La amarga batalla legal detrás de la dulce cebolla Vidalia de Georgia

Los productores de cebolla del sudeste de Georgia están listos para la cosecha de primavera y la venta de uno de los productos agrícolas más emblemáticos del país, la cebolla Vidalia de sabor dulce. A medida que los cocineros ansiosos se dirigen a comprarlos, podrían estar interesados ​​en saber que se necesitó una batalla legal para determinar cuándo puede suceder cada año.

Delbert Bland, propietario y presidente de Bland Farms en Glennville, Georgia, que se autodenomina el mayor productor, empacador y exportador de cebollas dulces del país, presentó un desafío legal a una norma del Departamento de Agricultura de Georgia que establece una fecha fija antes de la cual El cultivador de cebolla Vidalia no puede empacar y enviar cebollas Vidalia. Esa fecha es el lunes de la última semana completa de abril de cada año, a menos que un panel asesor de cebolla recomiende una fecha diferente. La fecha comienza efectivamente la temporada de comercialización de cebolla Vidalia.

La Ley de Cebolla Vidalia de 1986 creó un conjunto de regulaciones que rigen el crecimiento y la comercialización de las cebollas registradas. Una de esas regulaciones le dio al comisionado la autoridad para establecer la fecha en que se podrían enviar las cebollas. En el pasado, esa fecha ha fluctuado en función de las condiciones de crecimiento, pero generalmente fue a mediados de abril. Sin embargo, la ley permitió a los productores enviar un número limitado de cebollas antes de la fecha de envío anunciada si las cebollas pasaban la inspección federal y estatal.

Muchos productores creían que las presiones no agrícolas estaban causando el envío de algunas cebollas antes de que estuvieran completamente maduras. En consecuencia, querían que el comisionado de agricultura, Gary Black, se asegurara de que solo las cebollas de mejor calidad llegaran a los consumidores. El resultado fue la creación de una regla adoptada en agosto de 2013 que establece la regla de la fecha de empaque. Dependiendo del calendario, esa fecha podría ser del 18 al 25 de abril. Según la regla, no se pueden vender cebollas antes de la fecha de empaque anunciada.

Bland Farms impugnó la regla de 2013 porque eliminó efectivamente el derecho de un cultivador de cebolla de Vidalia a enviar antes de que se anuncie una fecha de envío, siempre que las cebollas de Vidalia cumplan o excedan los estándares de EE. UU. # 1, según un portavoz de Bland Farms. En marzo de 2014, la jueza del Tribunal Superior del Condado de Fulton, Cynthia Wright, falló a favor de Bland Farms. El estado apeló, y un panel de tres jueces de la Corte de Apelaciones de Georgia escuchó la apelación, dictaminando que la comisión debería conservar la capacidad de establecer una fecha de envío.

El resultado es importante por una serie de razones, incluidos los $ 100-150 millones que la cosecha preciada vale anualmente.

"Y la cosecha de este año se ve muy bien", dijo Cliff Riner, agente de extensión cooperativa de cebolla Vidalia de la Universidad de Georgia en el Centro de Investigación de Cebollas y Vegetales Vidalia en Lyons, Georgia, en el corazón del cinturón de cebolla Vidalia. "Sin embargo, la batalla legal se desarrolla", dijo, "tenemos tantas cebollas como hemos tenido y la calidad se ve tan buena como siempre".

¿Pero cómo una cebolla causó tanto alboroto?

Historia de la cebolla de Vidalia

Foto: Mike Mozart / Flickr

Como muchos de los grandes hallazgos de la vida, la cebolla Vidalia fue descubierta por accidente. La historia comienza en 1931 cuando un agricultor desprevenido plantó cebollas dulces en lugar de cebollas calientes en los campos arenosos de su granja en el condado de Toombs en el sureste de Georgia.

Cuando el granjero, Moses Coleman, se dio cuenta de lo mucho que le gustaba a la gente el sabor distintivo de las cebollas, aumentó el precio a $ 3.50 por bolsa, un precio más alto de lo normal durante esos años de la era de la Depresión. Otros granjeros se dieron cuenta. Pronto estaban cultivando y vendiendo estas cebollas dulces también.

Las cebollas dulces siguieron siendo un secreto mayormente local hasta la década de 1940. En esa década, según la Universidad de Georgia, Earle Jordan plantó la cebolla amarilla Granex, un híbrido de las cebollas Bermuda y Grano desarrolladas por Henry Jones de Texas A&M. Fue esta cebolla la que finalmente se convirtió en la famosa cebolla Vidalia.

Esto fue antes de que se construyeran carreteras interestatales, cuando los vendedores, las familias y los viajeros conducían por caminos para ir de pueblo en pueblo o de estado en estado. Vidalia estaba en la encrucijada de este tipo de caminos, que se encontraban entre los más concurridos de su tipo en el sur de Georgia. La pequeña ciudad también era casi un punto muerto entre las bulliciosas ciudades de Macon, Augusta y Savannah.

En Atlanta, el gobierno estatal se dio cuenta de que los agricultores locales de cebolla estaban haciendo algo. Entonces, en 1949, los funcionarios del gobierno decidieron construir un mercado de agricultores en la intersección de la encrucijada de Vidalia para ayudar a promover y vender las cebollas a las personas que pasan. Los clientes comenzaron a llamar a la especialidad local "Cebollas Vidalia", y el nombre se quedó.

Después de los años de guerra, la producción creció constantemente, abarcando 600 acres a fines de la década de 1960. En 1963, según UGA, la cadena de supermercados Piggly Wiggly dio a las cebollas posiblemente su mayor impulso. Gary Achenbach, quien administró la cadena "The Pig's" y quien también era productor de cebolla y asesor de Wall Street, construyó un centro de distribución de productos en Vidalia. Achenbach proporcionó experiencia en marketing que ayudó a introducir las cebollas en Piggly Wigglys en todo el sudeste. Otros puntos de venta se dieron cuenta de este éxito y comenzaron a enviar cebollas Vidalia a otras partes del país.

A principios de la década de 1970, dos productores de cebolla, Danny y David New, lideraron un esfuerzo para unir la comercialización de las cebollas y presionaron por un nombre común, la cebolla dulce Vidalia. Durante este tiempo, el éxito de otros productores de cebolla del área llevó a que otra cebolla dulce obtuviera su propio nombre, la cebolla dulce Glennville. Esta cebolla lleva el nombre de una ciudad en el condado de Tattnall, a unas 35 millas al sureste de Vidalia.

Un campo de cebollas Vidalia en Lyons, Georgia. (Foto: Jeff Vanuga, Servicio de Conservación de Recursos Naturales del USDA / Wikimedia Commons)

En 1977, Glennville celebró lo que se convertiría en un festival anual de cebolla. Un año después, Vidalia celebró su primer festival. Los festivales se convirtieron en una tradición anual que continúa hoy.

A mediados de la década de 1980, los productores de cebolla se dieron cuenta de que necesitaban proteger su marca. Una de las formas en que lo hicieron fue formando cooperativas para ayudar en la comercialización y evitar que los contrabandistas reagruparan las cebollas de otros estados y las vendieran como Vidalias. Los productores también se dieron cuenta de que había otro problema: confusión acerca de lo que constituía una Vidalia genuina o una cebolla dulce de Glennville. Para terminar con la confusión, decidieron trabajar juntos para decidirse por un producto y promocionarlo con una sola voz.

Los agentes locales de extensión de UGA coordinaron reuniones regionales en 1985 para responder a las necesidades de los productores. Estas reuniones incluyeron el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, el Departamento de Agricultura de Georgia y el personal de la UGA. Como resultado de estas reuniones, los productores, entre otras cosas, acordaron el nombre de Vidalia y buscar protección legal de su valioso producto.

Al año siguiente, la Asamblea General de Georgia aprobó la Ley de Cebolla Vidalia de 1986. La ley definió 13 condados: Emanuel, Candler, Treutlen, Bulloch, Wheeler, Montgomery, Evans, Tattnall, Toombs, Telfair, Jeff Davis, Appling y Bacon, y partes de otros siete condados: Jenkins, Screven, Laurens, Dodge, Pierce, Wayne y Long, como el área de cultivo oficial para las cebollas Vidalia. Es importante destacar que también otorgó la propiedad del nombre de cebolla Vidalia al Departamento de Agricultura del estado. Para ganarse el derecho a ser llamada Vidalia, el acto estipulaba que las cebollas deben cultivarse en la región, en lugar de cultivarse en otro lugar y llevarse a la región para empacar y enviar, y deben ser variedades de Allium Cepa del híbrido amarillo granex, paternidad granex u otras variedades similares.

En 1989, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos proporcionó protección federal a la cebolla Vidalia. El USDA también creó el Comité de Cebolla Vidalia, que apoya las iniciativas de marketing e investigación para las cebollas Vidalia. En 1990, la producción de cebolla Vidalia se cuadruplicó y la Asamblea General aprobó una legislación que declara que la cebolla Vidalia es la verdura oficial de Georgia. Luego, finalmente, en 1992, el estado de Georgia se convirtió en el propietario oficial de la marca registrada de cebolla Vidalia.

Foto: Jeff Vanuga, Servicio de Conservación de Recursos Naturales del USDA / Wikimedia Commons

Hoy, las cebollas Vidalia son una parte vital de la economía de Georgia. Más de 12, 000 acres de cebollas se cultivan anualmente, lo que constituye alrededor del cuarenta por ciento de la producción de cebolla de primavera de la nación. Ya no son solo una cosa del sur, están disponibles en 50 estados y la mayor parte de Canadá.

En 1999, se inauguró en el condado de Toombs el Centro de Investigación de Cebollas y Vegetales Vidalia de 142 acres de la Universidad de Agricultura y Ciencias Ambientales de la UGA. El centro se enfoca en temas comerciales de producción de vegetales para una variedad de cultivos, desde alcachofas hasta sandías, con 14 acres dedicados a las cebollas Vidalia. El centro se expandió en 2008, y en 2013, el Comité de Cebolla Vidalia alcanzó la marca de $ 1 millón en contribuciones de investigación que apoyan el centro de investigación.

Para garantizar la calidad y proteger la identidad de la marca, los agricultores que desean crecer bajo el paraguas de Vidalia deben registrarse con el estado y mantener al comisionado de agricultura al tanto de qué variedades están cultivando. Tampoco pueden vender sus cebollas hasta una fecha que el comisionado determine, que es la fuente de la controversia legal actual.

¿Qué los hace dulces?

Foto: Festival de Cebolla Vidalia

¿Qué le da a las cebollas Vidalia su sabor dulce? Tres cosas, de acuerdo con el Comité de Cebolla Vidalia, que se estableció con la orden de comercialización federal para promover las cebollas Vidalia. Una tormenta perfecta de clima, agua y suelo: los inviernos son suaves en la región con pocas heladas prolongadas; hay una combinación de lluvia regular y fácil acceso al riego durante períodos secos periódicos; y el suelo en el área es bajo en azufre.

La semilla de la variedad de cebolla amarilla de día corto Granex, que es la única variedad de cebolla que cumple con la definición legal de una cebolla Vidalia, solo crecerá en regiones donde los días de invierno son cortos y suaves. La humedad regular es especialmente crítica según el sitio web del comité, ya que es el alto contenido de agua en lugar de un alto contenido de ácido lo que le da a las cebollas un sabor suave y dulce.

Por el contrario, las cebollas cultivadas en suelos con alto contenido de azufre tienden a tener un sabor picante y amargo derivado del azufre. Son estos compuestos los que hacen que las personas lloren cuando cortan una cebolla. Cortar la cebolla libera enzimas que descomponen los compuestos de azufre y generan químicos inestables llamados ácidos sulfénicos. Estos ácidos, una vez liberados, se convierten en un gas volátil en el aire llamado ácido sulfúrico que se desplaza hacia los ojos.

La única vez que Vidalias te hace llorar, dicen las personas que los esperan cada año, es cuando se van todos y tienes que esperar a que la cosecha del próximo año llegue a los estantes de las tiendas.

¿Cuándo están disponibles?

La verdura del estado de Georgia se planta en el otoño y está disponible en tiendas de comestibles en todo el país el próximo año desde finales de abril hasta mediados de septiembre.

Una tecnología desarrollada por el horticultor de UGA Doyle A. Smittle, llamada almacenamiento en atmósfera controlada (CA), que los productores de cebolla Vidalia tomaron prestada a principios de la década de 1990 de la industria de la manzana de Georgia, amplió en gran medida el tiempo que las cebollas se pueden vender. El almacenamiento de CA permite que las cebollas Vidalia se mantengan frescas por hasta siete meses. Alrededor de 125 millones de libras de cebollas Vidalia se almacenan en CA cada año.

Recetas y usos

Foto: Festival de Cebolla Vidalia

El sitio web del Comité de Cebolla Vidalia enumera numerosas recetas de cebollas Vidalia.

Una forma popular de cocinarlos es asarlos a la parrilla. Un método simple para asar es pelarlos y envolverlos en papel de aluminio como una papa al horno. O bien, puede obtener "fantasía" y cortar un pequeño agujero en la parte superior del núcleo, poner un cubo de lingotes de carne de res y un poco de mantequilla, reemplazar el núcleo, envolver en papel de aluminio y luego asar a la parrilla.

Si no puede encontrar cebollas Vidalia en una tienda cercana, puede pedirlas por correo. Una lista de productores con licencia está disponible en el sitio web del comité.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en marzo de 2015.

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