Jai alai: el deporte que casi se hizo popular en los Estados Unidos

La pelota vuela por el aire a gran velocidad. Pasa peligrosamente cerca de la cabeza de un jugador. Su compañero de equipo hace un salto y luego, en un movimiento suave, gira y lanza la pelota.

Esto puede sonar como el béisbol, pero no lo es. El juego es jai alai, un deporte del País Vasco español que se importó por primera vez a los Estados Unidos hace más de un siglo, pero no mucha gente lo sabe.

Jai alai es similar al racquetball, pero en lugar de las raquetas, los jugadores tienen cestas curvas que están atadas a sus manos. El objetivo es atrapar la pelota, o la pelota, en la canasta, llamada canasta, y luego arrojarla contra la pared frontal con un movimiento suave y constante. El apalancamiento adicional proporcionado por la canasta es lo que permite a los jugadores lanzar la pelota a velocidades tan altas. La pelota golpea rutinariamente velocidades superiores a 150 millas por hora, y el lanzamiento de jai alai más rápido jamás registrado fue de 188 millas por hora. Si los oponentes no pueden atrapar y devolver la pelota, y la pelota permanece dentro de los límites, el lanzador gana un punto.

La cancha deportiva está diseñada pensando en los espectadores. La cancha de 175 pies de largo tiene tres paredes. La cuarta pared es para los espectadores, que pueden sentarse a ver toda la acción desde un ángulo ideal. Los lugares de Jai alai se llaman frontones .

Dos hombres jugando a jai alai en Tampa en noviembre de 1989. (Foto: Scott Halleran / Allsport / Getty Images)

Una apuesta en los Estados Unidos.

Jai alai fue uno de los deportes para espectadores de más rápido crecimiento en los Estados Unidos en la última mitad del siglo XX, según SB Nation. Las capturas y lanzamientos acrobáticos de alta velocidad y el peligro inherente (los jugadores no estaban obligados a usar cascos hasta la década de 1960, y las lesiones por las bolas voladoras aún son comunes) atrajeron a los fanáticos y a los buscadores de curiosidad en masa.

El primer frontón en suelo estadounidense se abrió en 1904 en St. Louis. Veinte años después, se inauguró el primer local profesional en Florida, que se convertiría en el corazón estadounidense de jai alai. Muchos frontones también se establecieron en la costa este, pero su popularidad disminuyó en la década de 1980, y la mayoría cerró poco después.

Jai alai disfrutó de una breve carrera en Las Vegas durante la década de 1970. La incursión del deporte en Sin City destacó una de las principales razones de su popularidad única: el juego. El estilo de puntuación y rotación de jugadores de Jai alai lo hace ideal para las apuestas de parimutuel. Este es el mismo estilo de apuestas utilizado en las carreras de caballos.

Los lugares de jai alai que permanecen abiertos hoy se centran en el juego. Todas las arenas sobrevivientes están en Florida. En el apogeo de su popularidad en la década de 1970, algunos lugares de Florida rutinariamente veían a miles de fanáticos cada noche. La gente vendría a apostar, pero muchos estaban allí solo para mirar y disfrutar de la emoción del juego. El estado ha aprobado regulaciones destinadas a mantener vivo a jai alai. Las operaciones de casino pueden tener varias otras formas de juego, como la transmisión simultánea de póquer y carreras de caballos, siempre que también ofrezcan jai alai. Estas regulaciones han mantenido a Jai ​​Alai en suelo estadounidense.

Los jugadores practican en un lugar vacío de jai alai en Miami Casino. (Foto: Lee Cannon / flickr)

Falla en el lanzamiento

Entonces, ¿qué pasó con Jai Alai? ¿Por qué nunca se elevó por encima del estatus deportivo de nicho?

Justo cuando el juego iba a estallar en la corriente principal a fines de la década de 1980 y principios de los 90, los jugadores se declararon en huelga. A tiempo parcial se introdujeron durante la huelga, pero el zumbido que rodeaba el juego no era el mismo. Para cuando las cosas volvieron a la normalidad, Jai Alai había vuelto a ser un deporte de nicho que tenía poco rumor en la corriente principal.

Además, a pesar de ser un gran deporte para espectadores en vivo, jai alai no es muy amigable con la televisión. Con la llegada de la televisión por cable y canales como ESPN, simplemente había otros deportes de nicho más televisivos para elegir.

Aunque los frontones fuera de Florida han cerrado y los números de asistencia han disminuido, el deporte no ha desaparecido. Los profesionales del extranjero todavía vienen a Florida a jugar, y los mejores jugadores aún pueden ganar salarios de seis cifras. Los jugadores también obtienen premios en metálico por ganar un partido, y pueden ganar un pequeño porcentaje de los ingresos de juego.

A pesar de su declive, jai alai todavía tiene seguidores. Curiosamente, uno de los frontones más nuevos de Florida no implica apuestas de ningún tipo. Construido en la ciudad de San Petersburgo, es un tribunal público específicamente para jugadores aficionados.

La esperanza entre los entusiastas locales es que la nueva cancha hará que jai alai sea accesible como un deporte para jugar, no como un deporte para apostar. ¿Puede una nueva generación de jugadores locales revitalizar el deporte y convertirlo en algo más que apostar?

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