Granjas artesanales de té están surgiendo en los Estados Unidos.

El té jugó un papel importante en la historia temprana de los Estados Unidos. La Boston Tea Party de 1773, cuando se destruyeron 342 cajas de té para protestar contra un impuesto al té, entre otras cosas, fue uno de los eventos que ayudó a instigar la Guerra Revolucionaria. Aunque el cultivo del café es más dominante en los EE. UU., El té todavía se consume ampliamente, pero casi todas las hojas que llegan a las teteras estadounidenses son importadas.

China e India siguen siendo, con diferencia, los países productores de té más grandes, pero cada vez se inician operaciones más pequeñas en los EE. UU., Y algunas se encuentran en lugares inesperados. Es posible que los arbustos de té nunca se vuelvan tan comunes como las vides de uva en Estados Unidos, pero el cultivo de té en realidad tiene una larga, aunque modesta, historia en este país, y los pequeños productores parecen estar preparados para disfrutar de más éxito que los anteriores productores de té estadounidenses.

Una breve historia del té americano.

El té ciertamente puede crecer en América del Norte, como lo hace en esta plantación de té en Charleston, Carolina del Sur, pero ha sido difícil para las pequeñas plantaciones competir con tés producidos en masa en el extranjero. (Foto: Gabrielle Hovey / Shutterstock)

Los Estados Unidos primero intentaron importar plantas de té en la década de 1850, según el sitio de Boston Tea Party. Sin embargo, la mala planificación y las consecuencias de la Guerra Civil retrasaron la propagación de los arbustos de té en el país. Una granja en Summerville, Carolina del Sur, tuvo éxito y ganó premios, pero finalmente cerró porque no podía competir con tés importados producidos en masa.

En la década de 1960, el nombre más grande de la industria del té, Lipton, usó arbustos de la granja Summerville, abandonada en aquel entonces, para crear una nueva plantación en la isla Wadmalaw, cerca de Charleston. Esa plantación todavía está abierta hoy, aunque ahora es propiedad de otro importante jugador de la industria del té, Bigalow, y se conoce como la Plantación de Té Charleston.

Esta sigue siendo la instalación de producción de té más grande de los EE. UU. La mayoría de los principales productores de té se centran en los tés de hierbas, no en el cultivo de Camellia sinensis, que es el nombre científico de la planta de té.

Un sabor americano

Una exuberante plantación de té en Theni en Tamil Nadu, India. Las plantas de té tradicionales crecen mejor en climas muy húmedos. (Foto: AjayTvm / Shutterstock)

Camellia sinensis crece mejor en las tierras altas húmedas y cálidas de India, China, Taiwán y Sri Lanka. Fuera de algunas ubicaciones de elección, los EE. UU. No tienen estas condiciones. Sin embargo, en los últimos años, los botánicos han estado trabajando en la cría de arbustos de té que no solo prosperarán en climas más fríos como en el noroeste del Pacífico, sino que producirán un terroir único para darles a los tés estadounidenses un sabor distintivo. Estos son esfuerzos tempranos; Hay un largo camino por recorrer antes de que la ciencia, la botánica y los paisajes únicos lleven estos tés al mismo nivel de calidad que los que han crecido durante siglos en el este y el sur de Asia.

Y este desarrollo no es un proceso nocturno. Las plantas de té tardan tres años en señalar cuándo sus hojas están listas para la cosecha.

El sudeste ha sido un objetivo para la propagación del té desde que esas primeras plantas fueron traídas a América en la década de 1850. Además de la operación de Charleston, los agricultores cultivan té en las Carolinas, Georgia, Mississippi, Alabama y Florida. La mayoría de estos venden su producto localmente o son tan nuevos que aún no han cosechado un cultivo vendible.

California y el Noroeste del Pacífico son otras regiones de té en el Bajo 48. Estos productores son relativamente nuevos en el juego, pero han estado a la vanguardia de la unión de genes para crear plantas que prosperan en climas más fríos o secos.

Luego están los productores de té en climas más fríos como Finger Lakes Tea Company en la región de Finger Lakes de Nueva York. Cultivan té y venden a través de sitios web y tiendas en el sitio. Algunos agricultores ofrecen semillas y plántulas, mientras que al menos uno, Camellia Forest Tea Gardens en Carolina del Norte, ofrece clases sobre cultivo y cosecha de té.

Pero, ¿por qué hay tantas operaciones más pequeñas en los Estados Unidos y tan pocas? La mano de obra es barata en otros países productores de té, por lo tanto, los precios generales son más bajos. La granja de Bigelow en Carolina del Sur utiliza cosechadoras mecánicas para reducir sus costos operativos, pero esto requiere una gran inversión inicial que los pequeños productores no pueden pagar. Esto significa que, de manera predeterminada, terminan en el mercado más pequeño, pero aún lucrativo, de tés pequeños seleccionados a mano. El té es una industria de $ 11 mil millones en los Estados Unidos, por lo que hay mucho espacio para productores de nicho, como explica NPR.

El estado del té

La mayoría del té estadounidense cultivado con fines comerciales proviene de Hawai. El té llegó a las islas hace mucho tiempo, pero otros cultivos, como la piña y la caña de azúcar, fueron mucho más rentables para los agricultores, según Eater. Hoy existen varias docenas de granjas en el estado, y las más rentables tienen tés de calidad con favores distintos debido al suelo volcánico. El clima tropical y las elevaciones más altas hacen que sea más fácil cultivar Camellia sinensis aquí que en casi cualquier parte del continente.

Incluso con mejores condiciones, la producción en masa se ve obstaculizada en Hawai por los altos costos laborales y la necesidad de diversificar los cultivos. De hecho, las plantaciones de té hawaianas a menudo usan el té como una herramienta de diversificación en lugar de hacer del té su cultivo principal. Al igual que las nuevas granjas en el continente, la mayoría de los productores hawaianos venden té a través de sus sitios web, a través de tiendas y mercados agrícolas, y a través de cafés locales. Un puñado de los jardines de té más grandes también se venden a través de distribuidores.

Entonces, ¿despegará alguna vez el té americano? Debido a la economía, el té producido en Estados Unidos, al menos por el momento, estará dominado por pequeños productores artesanales. Y gracias a las plantas nuevas y más resistentes, los cultivadores caseros en cualquier parte del país pueden incursionar en el cultivo del té por sí mismos. Y eso podría ser el comienzo de la próxima gran compañía de té.

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