Gato de cabeza plana, el felino menos conocido del mundo, ahora está en peligro

Si crees en el mito de que todos los gatos odian mojarse, entonces aún no has conocido al gato de cabeza plana. Con pies palmeados y una cabeza aerodinámica perfectamente adaptada para la velocidad en el agua, estos extraños felinos no solo les gusta el agua, sino que prácticamente viven en ella. También son reconocidos como los felinos menos conocidos del mundo.

Y desafortunadamente, pueden permanecer misteriosos. Según National Geographic, un nuevo estudio publicado en la revista PLoS ONE ha indicado que el hábitat del gato de cabeza plana se está transformando rápidamente en vastas plantaciones de biocombustibles.

Nativos de los pantanosos bosques de turba de Tailandia, Malasia e Indonesia, los gatos son nocturnos, esquivos, pequeños (pesan generalmente entre 3 y 5 libras) y difíciles de observar. También hay solo dos gatos de cabeza plana en cautiverio en cualquier parte del mundo, ambos en zoológicos de Malasia, por lo que se sabe muy poco sobre ellos.

Para tener una idea de cómo le estaba yendo a su población, los investigadores reunieron registros dispersos de avistamientos de gatos de cabeza plana desde 1984. También desarrollaron un modelo de computadora para predecir cómo la población histórica y la distribución del gato podrían verse afectadas por los cambios modernos en su hábitat.

Lo que encontraron fue impactante. Casi el 70 por ciento del área que históricamente proporcionó buenos hábitats para el gato de cabeza plana ya se ha convertido en plantaciones, principalmente para el cultivo de biocombustibles. Además, su rango restante se ha fragmentado, lo que probablemente dificulte que las poblaciones remotas del gato se reproduzcan entre sí. Actualmente, solo el 16 por ciento de esa tierra sobrante está contenida en áreas protegidas de acuerdo con los criterios de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Por lo tanto, con una población inicial estimada de solo alrededor de 2.500 individuos para comenzar, es probable que el gato de cabeza plana esté en una situación desesperada.

La situación del gato no es única en la región donde vive. El sudeste asiático tropical tiene una de las tasas más altas de biodiversidad y tasas más altas de deforestación en todo el mundo. Gran parte de esa deforestación tiene el propósito de plantar palmeras, un cultivo comercial destinado al mercado de biocombustibles.

Andreas Wilting, del Instituto Leibniz para el Zoológico y la Investigación de la Vida Silvestre, coautor del nuevo estudio, espera que una nueva conciencia sobre la difícil situación del gato de cabeza plana pueda ayudar a lograr protecciones para todas las especies amenazadas en la región.

"El siguiente paso es obtener más información sobre la ecología de esta especie poco conocida y hacer cumplir la protección y así garantizar la sostenibilidad de los hábitats forestales clave restantes", dijo Wilting.

Por lo tanto, el destino final del gato de cabeza plana puede depender de si este felino desconocido pero carismático puede entrar en la corriente principal.

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