Función sobre la forma?

El arquitecto Travis Price habló en el showroom de Odegard, un distribuidor de alfombras y muebles de alta gama en Manhattan. De pie ante las alfombras kilim con mechones de cabello plateado y una bufanda blanca alrededor de su cuello, se excusó por ser un pobre orador público. (No lo está.) Luego presentó una presentación de diapositivas de su trabajo, y las imágenes hablaron por él: casas de vidrio y paredes de cobre que abrazan colinas empinadas; estructuras llenas de luz, redondeadas y elegantes.

En su apogeo, Price fue un pionero del movimiento de construcción solar que surgió en respuesta a la crisis energética de los años setenta. Su tesis de maestría sobre diseño solar pasivo (un término que se refiere a estructuras calentadas y enfriadas por su forma y orientación al sol) culminó con la cofundación de una empresa de construcción de viviendas solares en Nuevo México. Más tarde se convirtió en un organizador de viviendas en la ciudad de Nueva York, luchando por hacer que las energías renovables estuvieran disponibles para los pobres durante el día y socializando con las celebridades por la noche. Trabajó en la política energética de la administración Carter, y en la década de 1980 supervisó el diseño de la sede de la Autoridad del Valle de Tennessee de un millón de pies cuadrados alimentada por energía solar en Chattanooga. Eventualmente, a medida que la crisis energética disminuyó, y este temprano movimiento de construcción ecológica con ella, Price se estableció en Washington, DC, donde ha vivido desde entonces.

Desde entonces, por supuesto, la construcción ecológica ha resucitado y reinventado, gracias en gran parte al estándar voluntario LEED, un sistema basado en puntos que clasifica los edificios según factores como la eficiencia energética y el uso de materiales reciclados. Más de 1, 000 edificios han sido certificados a través de LEED desde el inicio del estándar en 2000 (con 7, 400 en construcción y solicitando certificación), y decenas de agencias gubernamentales lo han adoptado como un estándar de referencia para nuevas construcciones.

Pero Price no se ha subido al carro LEED. Sus objetivos pueden ser nobles, dice, pero sus métodos valoran lo que él llama un enfoque de "lista de verificación" de la arquitectura, en lugar de la naturaleza y la inspiración. "Todo lo verde de hoy es sobre ingeniería, no arquitectura", dijo cuando hablé con él en junio. La arquitectura debe consistir en “hacer una forma, una forma, una experiencia, no solo resolver un montón de problemas técnicos. Estás inspirando a la gente o ya no es arquitectura, es solo construir ”.

Armado con su nuevo libro, La Arqueología del Mañana: Arquitectura y el Espíritu del Lugar, y vigorizado por su nuevo papel como director de un programa de maestría que ayudó a crear en la Universidad Católica centrándose en espacios sagrados y estudios culturales, Price se propone crear un nuevo vocabulario y filosofía de la arquitectura: "lo mítico moderno y la ecología del espíritu".

A pesar del calor de 94 grados en Georgetown, Price se veía perfectamente bien sentado en su mesa de conferencias con una camiseta negra, jeans negros y zapatillas naranjas. Su oficina, en un edificio de estilo federal al lado de la embajada de Ucrania, se alza sobre el Canal C&O, a una cuadra de la calle M, donde los niños de 20 años con barba venden camisetas de "Comienza una revolución". Su dálmata de 14 años, DixieDoodle, tiene un tribunal (ella es medio sureña, explicó, como él).

Price nació en Augusta, Georgia. Un niño militar, fue arrastrado entre Georgia; Heidelberg, Alemania; y la selva de Panamá. Toda esta diversidad cultural puede explicar un poco sobre su capacidad para sintetizar rasgos de personalidad opuestos: sensibilidades europeas y del sur profundo; abrazo descarado del capitalismo y tendencias marxistas autoconocidas; declaraciones inflamatorias sobre diseño verde y espectaculares edificios verdes.

Él dice que suspendió un año de escuela secundaria en Augusta por defender una filosofía pro derechos civiles. Eso le costó su escuela de elección, MIT, por lo que se fue a Georgia Tech, donde fue "entrenado como arquitecto, pero no educado", dice. "Quería una base filosófica para diseñar para nuestro tiempo, pero la única forma de conocer las filosofías de su tiempo es conocer todas las filosofías". Así que se dirigió al St. John's College en Annapolis para obtener un título de filosofía, y luego a un seminario de verano en su campus satélite en Santa Fe. Finalmente obtuvo una maestría en arquitectura en la Universidad de Nuevo México.

Santa Fe todavía no era una meca turística, sino una tierra salvaje de artistas como Georgia O'Keeffe, así como los propios mentores de Price, el artista y arquitecto Bill Lumpkins y el arquitecto paisajista JB Jackson. Le encanta ponerse nostálgico por esos años. "De repente, estaba rodeado de todos estos activistas, y me encontré con un grupo de renegados arquitectónicos que hibernaban en la Universidad de Nuevo México", dice. "Antoine Predock", el renombrado arquitecto, "estaba justo bajando la calle y hablábamos todo el tiempo".

En este entorno rico en ideas, Price experimentó una especie de despertar. Mientras estudia la estructura del antiguo Cañón del Pueblo Chaco, dice: “Vi esta gran superficie curva con toda la nieve derritiéndose en ella. Tenían este conocimiento basado en el paisaje sobre el derretimiento pasivo de la nieve ". Lo inspiró a escribir su tesis sobre hogares solares pasivos. "Estaba mirando lo que la naturaleza les decía a estas personas que hicieran, y cuáles fueron las innovaciones tecnológicas más extraordinarias para hacerlo". La solución fue bastante simple: alargar el edificio de este a oeste y orientarlo hacia el sol de invierno, pero agregue voladizos que sombreen la estructura durante el verano, cuando el sol es fuerte y alto en el cielo.

Price y sus colegas formaron una compañía de desarrollo, Sun Mountain Design, y crearon casas solares pasivas a las afueras de Santa Fe. Pero le molestaba que las casas estuvieran orientadas hacia los sectores superiores de la sociedad que se habían infiltrado durante su estadía: "científicos, abogados y millonarios", como él los caracteriza. "Todas mis influencias marxistas decían: '¿Por qué no haces esto por los pobres?'", Dice. “Y estaba diciendo, 'No sé cómo todavía. Lo haré primero y lo resolveré. Pero realmente me atormentó ".

Entonces, a mediados de la década de 1970, se mudó a la ciudad de Nueva York, donde se convirtió en organizador de viviendas, y finalmente ayudó a los inquilinos de East Village a ganar el derecho de instalar paneles solares y un molino de viento en la cima de su edificio cuando Con Edison cortó la energía. . Pero incluso mientras ayudaba a los más pobres de los pobres, estaba a horcajadas sobre dos mundos. "Estoy en el ghetto todo el día y luego recojo a mi novia en 70th y Park y recogemos a Bob Redford, ella era su agente, y todos íbamos juntos a las películas", dice.

Después de tres años y medio, se había agotado tanto en Nueva York como en su novia. Se fue a DC y comenzó de nuevo. "Pasé del setenta por ciento de activismo y treinta por ciento de práctica a la inversa", dice. Aumentó la enseñanza que había impartido en lugares como la Universidad de Nuevo México y el Instituto Pratt en Brooklyn, se centró en su práctica privada y comenzó a perfeccionar una filosofía que le llevaría otros 20 años para expresarse sucintamente.

Las críticas de Price al movimiento de construcción ecológica comenzaron en la década de 1980, después de haber trabajado en el edificio de TVA. "No es que estas ideas estén equivocadas, es quién las administra", dice, refiriéndose a su trabajo con la administración de Carter en BEPS (Building Energy Performance Standards), un sistema de calificación inicial para edificios ecológicos que cayó sobre lo que Price llamó "una dictadura de códigos ".

El mismo problema persiste hoy, dice. Los arquitectos se centran más en soluciones poco sistemáticas que disminuyen el impacto ambiental de los edificios (más aislamiento aquí, más materiales reciclados allí) que crear espacios que celebren la naturaleza o la utilicen como inspiración para la forma del edificio. "Hemos reducido los costos de energía en un 80 por ciento en las casas simplemente actualizando los códigos de construcción", dice, refiriéndose principalmente a los requisitos para un mejor aislamiento. “Son las aburridas seis pulgadas de espuma que hacen todo el trabajo. Entonces, si un estándar dice que tengo que ser un uno por ciento más eficiente, está bien, no puede doler, pero no es realmente revolucionario ”.

El buen amigo de Price, Keith Bellows, editor en jefe de National Geographic Traveler, donde Price es un editor colaborador, lo describe no como un revolucionario sino como un "tiburón en el agua", en constante movimiento. “Es un lector. El es un pensador. Es un tipo muy curioso. Y se ha empujado más allá de las cuatro paredes de la arquitectura ". La fuerza de Price, piensa Bellows, proviene de su currículum y asociaciones inusuales con personas de tantas disciplinas y ámbitos de la vida. "Él se ha dimensionado a sí mismo", dice Bellows. "Si andas demasiado con tus compañeros, comienzas a beber el agua".

Por lo tanto, Price sigue siendo escéptico donde otros se han vuelto entusiastas, particularmente sobre la certificación LEED. Si bien admira su misión, siente que LEED es en parte responsable de agregar aún más estándares (y costos) al proceso creativo, y de centrarse más en cosas como la distancia a la que se envían los materiales a un sitio de trabajo que en la creación de hermosos edificios. (Los edificios certificados a través de LEED están sujetos a una extensa revisión técnica, un proceso a veces largo y costoso). "Ya sea que obtenga mi vaso de Pittsburgh o de Chicago, será muy picante en términos de gasto de energía", dice. También se preocupa por cómo estas medidas restringen el libre comercio y el libre pensamiento. “No puede impedir traer Plyboo [pisos de madera dura sostenible] desde China porque no es local. Esa es una charla hippie-dippie. Matamos esa idea en 1972 en una de nuestras reuniones en Nuevo México ".

El verdadero problema es la expansión suburbana, tan mala para nuestras almas como lo es para el medio ambiente, dice Price, y la exportación del estilo de vida estadounidense a lugares de rápida urbanización como China e India. El primer capítulo de The Archaeology of Tomorrow se titula "Asalto al Espíritu: Sprawl, Mall & Tall".

Sin embargo, tampoco cree que la respuesta sea exigir técnicas de construcción ecológica o plantas de crecimiento inteligente. "La arquitectura de la lista de verificación es lo que está matando a la arquitectura", dice. "Si empiezas a decirme que tenía que hacerlo en verde, eventualmente no tendría libertad para diseñar".

Su propuesta? Desregular pero inspirar. "Tener concursos de belleza", dice. "Aplauda las cosas que la gente hace bien, pero no lo dicte". Lo que Price quiere es enviar a los arquitectos y a quienes los contratan a una especie de escuela de belleza, para presentarles los tres principios de diseño que describe en su libro: quietud, movimiento y naturaleza. "Quiero liderar esa acusación que para mí es el nuevo movimiento ecológico: la arquitectura del espíritu", dice.

La quietud, para él, significa atemporalidad o sostenibilidad emocional. Lo logra incorporando una calidad simbólica, casi antropomórfica en sus edificios. Una casa que está creando a la sombra de la Catedral Nacional tiene lados de cobre curvados alrededor de altos barridos de vidrio. Él lo llama "dos manos sosteniendo una escultura".

Pero si las generaciones futuras van a disfrutar de los edificios diseñados hoy, deben ser de nuestro tiempo. Esa es la parte del movimiento, que él llama "tiempo completo" en su libro. "Tiene que ser moderno y dinámico", dice Price, que no favorece la arquitectura retro que resucita los estilos italiano o victoriano. "Sin vidrio, sin forma y escultura, no estás aquí, estás en otro siglo". La mayoría de sus edificios usan materiales vistos en otras partes de sus vecindarios inmediatos, pero con un giro: en lugar de poner cobre en un techo, por ejemplo, lo usará como revestimiento. Los edificios pueden estar conversando con sus alrededores, pero están usando palabras diferentes.

Y luego está la última lente: la naturaleza. "Lo hago verde porque me pone en contacto con la naturaleza y satisface mis necesidades espirituales y táctiles", dice. Las cajas de vidrio gigantes, no importa cuán eficientes energéticamente, no parecen ser particularmente actuales o necesariamente respetar o reflejar su configuración.

"Su arquitectura se trata de construir dentro del contexto de la tierra", dice Bellows. En el curso "Espíritu del lugar" que enseña Price en la Universidad Católica, los estudiantes viajan a lugares majestuosos, desde Machu Picchu hasta glaciares en Columbia Británica, y usan materiales locales para crear estructuras reverentes, desde templos hasta dependencias (sí, una dependencia puede ser espiritual ) "El curso trata de preservar y glorificar estos increíbles iconos globales que son realmente importantes para nosotros", dice. "Es clásico y es un movimiento realmente importante y Travis está justo encima".

Cualquier gran edificio, piensa Price, debe ser inherentemente verde. Desea utilizar las mejores ventanas, el aislamiento más grueso, para maximizar la luz natural y minimizar los contaminantes interiores, para celebrar la arquitectura y los materiales locales, pero enfatiza que estas características deben ser integrales al diseño, no reguladas.

Aunque los sentimientos de Price son convincentes, son un refrán familiar entre los arquitectos, incluso los verdes. "Es fácil elegir LEED", dice Henry Siegel, presidente electo del Comité de Medio Ambiente del Instituto Americano de Arquitectos y director de Siegel & Strain Architects en Emeryville, California, una firma que diseña casas ecológicas y otros edificios “El estándar no tiene en cuenta adecuadamente las diferentes estrategias que funcionan en diferentes zonas climáticas, o las técnicas pasivas para la eficiencia energética. Dicho esto, ha sido la herramienta más importante para transformar el mercado en prácticas de construcción ecológica ".

Michelle Moore, vicepresidenta de política y asuntos públicos del Consejo de Construcción Ecológica de EE. UU., El grupo que desarrolló LEED, sugiere que podría ser el mismo Price quien se está perdiendo el punto. "Parte de la misión del USGBC es que todos disfrutaríamos de edificios sostenibles dentro de una generación, y ese edificio verde sería la forma en que operamos", dice ella. Pero si no eres un arquitecto solar pionero, necesitarás educación y pautas. “Para que las prácticas de construcción ecológica se conviertan en una corriente principal, necesita objetivos medibles y alcanzables. Lanzar una crítica que LEED restringe la libertad estética del arquitecto es

malentendido del sistema. Se trata del rendimiento de un edificio y de lo que ofrece a sus ocupantes, y la arquitectura es mucho más que escultura ".

Incluso si Price puede fusionar sus filosofías con los objetivos de LEED y otros estándares, aún enfrentará el desafío de ampliar su visibilidad. Incluso su trabajo comercial a gran escala, como el Salón de Exploradores de National Geographic, no lo ha elevado al nivel de arquitecto estrella verde de, por ejemplo, Norman Foster (el arquitecto británico que diseña edificios comerciales verdes como la Torre Hearst en Nueva York). ) La mayoría de los que están familiarizados con sus proyectos residen en el área de Washington, DC. Para cambiar la construcción ecológica, tendrá que llevar su mensaje a un público más amplio.

Al final, quizás la filosofía de Price no es lo suficientemente lista de verificación. Aunque ha rechazado el idealismo que marcó su carrera inicial en la construcción ecológica, su visión de cómo cambiar la arquitectura parece, bueno, hippie-dippie. Pero incluso si algunos críticos descartan sus objetivos como demasiado amplios o demasiado idealistas, podrían animarse con su pasión. Cuando se emociona, a menudo el caso cuando habla de sus filosofías de diseño, sus cejas se mueven hacia arriba y hacia abajo involuntariamente. Es difícil no contraer la fiebre, especialmente cuando hojea su libro y visita sus edificios en persona.

A diferencia de muchos arquitectos que trabajan en proyectos que nunca se construyen, Price vive entre sus creaciones todos los días. Almuerza en un café que diseñó, recorre los vecindarios donde sus casas se destacan y se mezclan con la tela existente, y llega a la extraordinaria casa que construyó para sí mismo en el vecindario de Forest Hills con vista al Parque Rock Creek de Washington.

Rodeada de grandes casas Tudor en una empinada ladera, la casa de Price se alza sobre dos columnas de acero para evitar afectar los árboles de abajo, mientras que dos tambores de acero llenos de concreto (los llama pendientes colgantes) ayudan a equilibrar la casa en sus postes. Su plano de planta abierto permite calefacción y refrigeración pasivas; El esquema también inspira a los visitantes a abrazar la naturaleza porque puedes ver el exterior desde prácticamente cualquier lugar dentro.

Fue glorioso contemplarlo, y tan pronto como entré, supe lo que quería decir con quietud, movimiento, naturaleza. Claro, la casa me hizo apreciar el entorno natural, al igual que todo su trabajo que vi. Pero, ¿pueden realmente estimular un nuevo tipo de arquitectura verde: la arqueología del mañana, como él la llama?

"Su perspectiva es absolutamente acertada", dice su amigo Bellows. “¿Creo que va a durar? Bueno, tiene que hacerlo ".

"No cambia los problemas ambientales, pero cambia mi amor por la naturaleza", admite Price. Hay algo ingenuo e inspirador en su confianza en el poder de la belleza y en su creencia de que su filosofía de diseño se convertirá en su legado.

"Soy muy optimista", dice. "Eso es lo que les pagan a los arquitectos".

Historia de Lisa Selin Davis. Este artículo apareció originalmente en "Plenty" en noviembre de 2007.

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