Estos huevos arrojan luz sobre una batalla de ingenio entre cowbirds y sinsontes

Los Cowbirds son infames por ser padres ausentes, pero eso no necesariamente significa que sus polluelos tendrán una infancia difícil. Al igual que los cuclillos, los cowbirds son parásitos de cría, lo que significa que dejan sus huevos en los nidos de otras especies, esquivando los deberes de la paternidad engañando a otras aves para que críen a sus crías por ellos.

Esto puede llevar a un escenario desgarrador para aquellos padres adoptivos inconscientes, que dedican tiempo y energía a criar a una chica que no solo no es de ellos, sino que su éxito a menudo se produce a expensas de su descendencia real.

Y, por lo tanto, las especies de aves objetivo de los parásitos de cría han desarrollado algunas tácticas para ayudarlos a evitar esta estafa, como prestar más atención a los huevos en sus nidos y usar más poder cerebral para identificar cualquier huevo que parezca desconocido. Sin embargo, los cowbirds y otros parásitos de cría han desarrollado contramedidas para evitar que sus huevos sean expulsados, es decir, produciendo cáscaras de huevo variables que invitan a un menor escrutinio.

El ruiseñor ceja (izquierda) y el brillante cowbird (derecha) son comunes y relativamente extendidos en gran parte de América del Sur. (Fotos: Joel Santana / Shutterstock y Helissa Grundemann / Shutterstock)

Esto se ha convertido en una carrera armamentista coevolutiva, ya que las habilidades de reconocimiento de huevos de los anfitriones ejercen una presión selectiva sobre los parásitos de cría para poner huevos menos visibles, lo que a su vez ejerce más presión sobre los anfitriones para mejorar sus habilidades de reconocimiento de huevos.

Un nuevo estudio analiza más de cerca este fenómeno, centrándose en la relación entre dos aves sudamericanas comunes: el brillante cowbird (Molothrus bonariensis) y una de sus víctimas favoritas, el sinsonte con cejas de tiza (Mimus saturninus). Publicado en las Transacciones filosóficas de la Royal Society B, el estudio revela cómo los sinsontes usan los colores y patrones de los huevos en sus nidos para ayudarlos a decidir cuáles conservar y cuáles tirar.

Esta es una decisión complicada: los sinsontes obviamente no quieren huevos de vaca en su nido, pero tampoco quieren ser tan entusiastas al desalojarlos que accidentalmente patean sus propios huevos. Puede parecer obvio que los sinsontes simplemente rechazarían cualquier huevo que no coincida con el color y el patrón de sus propios huevos, pero el nuevo estudio sugiere que es un poco más complicado que eso.

No tengo un cowbird

Estas imágenes de video muestran a un ruiseñor con cejas que rechaza un huevo extraño de su nido. (Fotos: Analía V. López)

Para probar cómo los sinsontes toman esta decisión, un equipo de investigadores de los EE. UU., Argentina y la República Checa colocó una variedad de huevos falsos en nidos de sinsontes en la Reserva El Destino, una reserva de vida silvestre de 500 hectáreas (1.235 acres) cerca de la ciudad de Magdalena en la provincia de Buenos Aires, Argentina. Los huevos fueron modelos impresos en 3D, basados ​​en la masa real y las dimensiones de los huevos de cowbird brillantes que se encuentran en este sitio.

Los investigadores pintaron a mano dos conjuntos de huevos a lo largo de un gradiente de azul verdoso a marrón, utilizando un método publicado previamente para que coincida con "el gradiente natural de las cáscaras de huevos de aves". También pintaron manchas en un conjunto de huevos, aplicando un patrón inspirado en un brillante huevo de vaca elegido al azar de la población local.

Estos huevos fueron llevados a la Reserva El Destino, donde los investigadores encontraron 85 nidos de ruiseñor, agregando un huevo falso seleccionado al azar a cada uno. Monitorearon todos los nidos durante cinco días, y después de excluir 15 que fueron atacados por depredadores o abandonados, terminaron con un tamaño de muestra final de 70 nidos. Los investigadores observaron que los huevos que todavía estaban en un nido después de cinco días se consideraron aceptados, mientras que los que desaparecieron durante este período se consideraron rechazados.

El video a continuación, filmado por la coautora y ecóloga de la Universidad de Buenos Aires, Analía V. López, muestra dos de las reacciones de los sinsontes a los huevos sin manchas o con manchas:

Las manchas tenían un efecto interesante en los padres de ruiseñor, ya que a menudo las llevaban a un lugar seguro y a mantener un huevo, incluso si el color no era el correcto. La mayoría de los sinsontes no fueron engañados por huevos marrones sin manchas, que se distinguen tanto en color como en patrón, y esos huevos tenían una tasa de rechazo de más del 80 por ciento. Pero las manchas parecían inspirar algunas dudas, presumiblemente llevando a los padres a preocuparse por descartar uno de sus propios huevos. La tasa de rechazo para los huevos marrones con manchas, por ejemplo, fue solo del 60 por ciento. Los sinsontes mostraron un sesgo por los huevos azules, incluso aceptaron algunos con un tono más azul que sus propios huevos. Y cuando los huevos azules también tenían manchas, la tasa de rechazo cayó por debajo del 10 por ciento.

"Los sinsontes han manchado los huevos, por lo tanto, tiene sentido que estén más dispuestos a aceptar un huevo manchado", explica el autor principal Daniel Hanley, un ecologista evolutivo de Long Island University Post, en un correo electrónico al sitio. "Mediante un diseño experimental único, pudimos medir la cantidad de manchas que contribuyeron a la decisión de los sinsontes de tolerar un huevo extraño".

El estudio sugiere que a los sinsontes todavía les importa más el color del huevo que las manchas, dice Hanley, pero ambos factores son importantes. Las aves mostraron un claro sesgo por los huevos más azules sobre los más marrones, pero cuando sus esfuerzos discriminatorios se hicieron más difíciles, lo que Hanley y sus colegas lograron al agregar manchas, reduciendo así las diferencias entre los huevos "correctos" y "incorrectos", el rechazo fue menos probable. .

Los ruiseñores a veces parecen tener conflictos sobre si mantener o rechazar un huevo, dice Hanley, aunque depende de la hembra y el contexto. "Algunas aves parecen saber de inmediato, mientras que otras toman un poco más de tiempo", dice.

Despertar de cría

Los cowbirds brillantes son muy sociales, a menudo forman bandadas como esta en Brasil. (Foto: Pamela CP Olczyk / Shutterstock)

El nuevo estudio es parte de un tema de transacciones filosóficas de la Royal Society B, dedicado a "la biología coevolutiva del parasitismo de cría". Examina una amplia gama de parásitos de cría, incluidas las aves, así como ejemplos menos conocidos como el bagre cuco o las abejas y mariposas parásitas de cría. Debido a que los parásitos de cría dependen de otras especies para criar a su descendencia, y porque esas otras especies podrían perder su propia descendencia si no detectan el ardid, estas criaturas proporcionan "un sistema de iluminación para investigar la evolución conjunta", escriben los editores del tema.

Algunas víctimas parecen más inteligentes para frustrar los parásitos de cría que otras, probablemente debido a las variaciones en las capacidades de mimetización de los parásitos y las amenazas que representan para sus anfitriones. En otro estudio sobre este tema, por ejemplo, la ecologista evolutiva de la Universidad de Princeton Mary Caswell Stoddard y sus colegas señalan que los pinzones cucú pueden imitar de cerca los huevos de las prinias de flancos rojizos. En respuesta, las prinias han evolucionado para usar "atributos de patrón de nivel superior" para identificar huevos extraños, incluidos detalles sobre la forma y la orientación de las marcas en la cáscara del huevo.

Ejemplos de huevos de pinzón de cuco (dos columnas a la derecha) junto a los huevos de sus anfitriones, el príncipe de flancos rojizos y la cisticola de cara roja. (Fotos: Claire N. Spottiswoode, Martin Stevens / Actas de la Royal Society B)

Para los sinsontes con cejas de tiza, los parásitos de cría pueden no haber forzado el mismo nivel de escrutinio, pero todavía hay tiempo. Dado el aparente éxito de los brillantes cowbirds, parece probable que esta carrera armamentista coevolutiva esté lejos de haber terminado.

"Nuestros hallazgos sugieren que este huésped aún no ha adaptado la capacidad de discriminar las diferencias de grano fino en los patrones de cáscara de huevo, sino que utiliza las características de cáscara de huevo como una señal de todo o nada", escriben los investigadores. Contrariamente a una suposición científica común, las decisiones de los sinsontes no se basaron únicamente en el grado de diferencia entre sus huevos y los huevos extraños. "En cambio, este anfitrión rechazó los huevos marrones, pero aceptó huevos azul-verdes igualmente diferentes", escriben. Estos patrones sugieren aspectos importantes e inexplorados de la dinámica coevolutiva, "tanto en la relación vaca-ruiseñor" como en la dinámica del huésped-parásito en general ".

Hanley y sus colegas agregan que se necesita más investigación para revelar cómo estas aves se influyen mutuamente en la evolución. Mientras tanto, innumerables aves marinas y otros parásitos de cría continuarán siendo criados por padres adoptivos involuntarios, mientras que innumerables anfitriones continuarán empujando sus cerebros para detectar a los intrusos antes de que sea demasiado tarde. Como Stoddard dijo recientemente a la revista Science, "lo que sucede en el cerebro de [las aves] es aún más complejo e interesante de lo que imaginamos".

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