Este puede ser un año realmente malo para los terremotos.

Podría ser un año innovador, de la peor manera posible.

Normalmente, cuando alguien te dice que sucederán cosas terribles en el próximo año, no vale la pena preocuparse. Después de todo, desde el cambio climático hasta la disminución de la biodiversidad y, bueno, una crisis del chocolate, ya tenemos mucho de qué preocuparnos.

¿Por qué agregar otra cucharada de desesperación?

Pero cuando ese alguien es Roger Bilham, un destacado geólogo de la Universidad de Colorado, puede ser prudente ponerse los cinturones de seguridad sísmicos.

En un artículo publicado en agosto en la revista Geophysical Research Letters, Bilham y Rebecca Bendick, de la Universidad de Montana, sugieren que nos espera un número inusualmente alto de terremotos devastadores en 2018.

Por supuesto, nunca habrá un día en que la Tierra se detenga. Esta roca inquieta está constantemente en flujo, gracias al constante movimiento entre 15 y 20 placas tectónicas en la corteza terrestre. Se muelen y se arrastran, en gran parte gracias a una variedad de actividades radiactivas en el manto fundido en el que patinan.

De hecho, nuestro planeta se volvió aún más ocupado en 2014. Los científicos notaron que esas placas habían duplicado su actividad, moviéndose más rápido que en cualquier otro punto en los últimos 2 mil millones de años.

Las placas tectónicas en la corteza terrestre tienen un impacto profundo, a menudo devastador, en la superficie de nuestro planeta. (Foto: Naeblys / Shutterstock)

Pero esas placas cambiantes solo pueden ser parte de la configuración de la mesa para 2018. Cuando la rotación de la Tierra se ralentiza, señalan los científicos, también se correlaciona con una actividad sísmica más activa.

En el estudio, Bilham señala que en los últimos 100 años, ha habido cinco ocasiones en que la ralentización de la rotación del planeta fue seguida por una serie de terremotos, particularmente en el extremo más severo de la escala de Richter.

La desaceleración es imperceptible para la mayoría de nosotros, esencialmente se manifiesta en días que son solo unos pocos milisegundos más cortos. Y el planeta finalmente recupera su paso. Pero no antes de que esos pequeños cambios se registren con el profundo funcionamiento interno de nuestro planeta.

"Por supuesto que parece una locura", dijo Bendick a Science. "Pero piénselo un poco y puede que no parezca tan extraño. Se sabe que la rotación de la Tierra atraviesa períodos regulares de décadas en los que se ralentiza y acelera. Incluso los cambios estacionales, como un fuerte El Niño, pueden afectar la rotación del planeta ".

Y eso, según el equipo, puede provocar la liberación de una gran cantidad de energía, trabajando esas placas tectónicas hasta un fervor devastador.

"El año 2017 marca seis años después de un episodio de desaceleración que comenzó en 2011, lo que sugiere que el mundo ahora ha entrado en un período de mayor productividad sísmica global con una duración de al menos cinco años", señala Bilham.

Incluso si la teoría de Bilham y Bendick resulta cierta, aún puede haber razones para el optimismo. No hace falta decir que la mejor manera de sobrevivir a un terremoto es estar preparado para uno.

"Algo que la gente siempre ha esperado encontrar ... es una especie de indicador principal de sismicidad, porque eso nos da una advertencia sobre estos eventos", dijo Bendick al Washington Post.

Desafortunadamente, debido a la miríada de complejos procesos que funcionan en los cambios tectónicos, los científicos aún no han encontrado un medio confiable para predecir los terremotos.

Eso finalmente puede cambiar si, de hecho, como Bilham le dijo a Science, "la Tierra nos ofrece una advertencia de 5 años sobre futuros terremotos".

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