Este mapa del mundo es extraño, y extrañamente preciso

Como todos los planetas, la Tierra no es plana. Pero los globos son voluminosos y engorrosos, por lo que aún exprimimos nuestro orbe tridimensional en mapas bidimensionales. Y gracias a un ingenioso arquitecto en Tokio, tenemos un nuevo mapa que podría cambiar el mundo, o al menos cómo lo imaginamos.

Creado por Hajime Narukawa, el AuthaGraph World Map fue anunciado recientemente como el ganador del Good Design Grand Award 2016, uno de los premios de diseño más prestigiosos de Japón. Conserva las proporciones de los continentes y los océanos, ya que en realidad están dispuestos en nuestro planeta redondo, pero se presenta en una superficie 2-D.

Los mapas planos deben distorsionar algunas propiedades de la superficie del planeta, como la escala o la forma, para que puedan mostrar otras con precisión. Hemos aprendido a tolerar estas distorsiones con el tiempo, aunque es fácil olvidar lo dramáticas que pueden ser.

El mapa de proyección de Mercator, de siglos de antigüedad, por ejemplo, sigue siendo ampliamente utilizado a pesar de que exagera enormemente el tamaño de las áreas más alejadas del ecuador. La imagen a continuación es una versión moderna, conocida como proyección cilíndrica de Miller. Observe el tamaño aparente de los lugares más cercanos a los polos, como Groenlandia, Alaska y la Antártida:

Las proyecciones de Mercator como esta son comunes en las paredes del aula, a pesar de las distorsiones. (Foto: Strebe / Wikimedia Commons)

Groenlandia parece ser enorme, abarcando más espacio que Australia en el mapa, y al menos rivalizando con el tamaño de África. Sin embargo, en realidad es 3, 5 veces más pequeño que Australia y 14 veces más pequeño que África. Alaska también parece comparable a Australia, sin embargo, cubre 4, 4 veces menos área en la vida real. Y la Antártida se parece mucho al continente más grande, llenando la parte inferior del mapa, aunque realmente ocupa el quinto lugar.

¿Por qué aguantamos eso? Hacer mapas en 2-D de un planeta en 3-D es difícil, y a pesar de sus debilidades, la proyección de Mercator marcó un salto gigante para la cartografía. Introducido en 1569, representaba los paralelos y meridianos de la Tierra como líneas rectas, espaciados para proporcionar una relación precisa de latitud y longitud en cualquier punto del planeta. Eso facilitó a los marineros trazar rutas a largas distancias, por lo que fue enorme para la navegación oceánica.

También se ha modernizado un poco desde el original, que se veía así:

Este innovador mapa fue creado en 1569 por el cartógrafo flamenco Gerardus Mercator. (Foto: Wikimedia Commons)

Varios otros diseños han surgido a lo largo de los siglos, todos contaminados por distorsiones de algún tipo. Y la proyección de Mercator se ha mantenido popular, en gran parte debido a su familiaridad y simplicidad visual. Sin embargo, aunque todavía no se puede destronar en el corto plazo, ahora se enfrenta a un competidor inusualmente fuerte: el AuthaGraph.

El mapa mundial de AuthaGraph fue anunciado recientemente como el ganador general del prestigioso premio Good Design Award de Japón. Ahora se vende en línea por ¥ 7, 480, o alrededor de $ 72. (Imagen: Hajime Narukawa / Instituto Japonés de Promoción del Diseño)

Para cualquiera que esté acostumbrado a los mapas de proyección de Mercator, el diseño del AuthaGraph parece extraño al principio. No se alinea con las direcciones cardinales, por ejemplo, colocando un África inclinada en una esquina y una Antártida sorprendentemente pequeña en otra.

Sin embargo, es significativamente más preciso que los mapas tradicionales en 2-D, gracias a un proceso que comienza con un globo terráqueo real. Inspirándose en el mapa Dymaxion de 1954 de Buckminster Fuller, Narukawa dividió nuestro planeta 3-D en 96 regiones iguales, luego transfirió esas dimensiones de una esfera a un tetraedro antes de finalmente convertirlo en un mapa rectangular. Estos pasos le permiten preservar las proporciones de área de tierra y agua tal como existen en el mundo real.

"Este método de mapeo original puede transferir una superficie esférica a una superficie rectangular, como un mapa del mundo, manteniendo al mismo tiempo proporciones correctas en las áreas", según una descripción del comité del Good Design Award, que otorgó al mapa su mayor premio general, el Gran Premio, para 2016. "AuthaGraph representa fielmente todos los océanos, continentes, incluida la Antártida descuidada. Estos encajan dentro de un marco rectangular sin interrupciones".

El AuthaGraph es esencialmente un globo dividido en un mapa 2-D. (Foto: Hajime Narukawa / JIDP)

El AuthaGraph también se puede teselar, agrega la descripción. Eso significa que se pueden colocar varias versiones del mapa una al lado de la otra sin "costuras visibles", lo que permite trucos geniales como rastrear la órbita de la Estación Espacial Internacional en 2-D.

Y desde que comenzó como un globo, el AuthaGraph también se puede plegar en uno. Esto ha llevado al apodo quizás inevitable "mapa de origami".

El AuthaGraph puede ser revolucionario, pero aún no es perfecto. "El mapa necesita un paso más para aumentar un número de subdivisiones para mejorar su precisión para ser llamado oficialmente un mapa de área igual", señala el comité de Good Design Award. Sin embargo, es una gran mejora, y un recordatorio útil de que prácticamente cualquier cosa puede mejorarse, incluso si las personas lo han estado observando durante 450 años.

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