Estas suculentas de California están en el centro de un anillo de contrabando masivo

Dudleya farinosa puede parecer una suculenta común que verías en un vivero local, pero los especímenes escalfados con múltiples rosetas como esta están alcanzando entre $ 500 y $ 700 en Corea del Sur. (Foto: Patrick Freeling)

Justo cuando crees que lo has escuchado todo, aparece algo que encabeza la lista de no creerás. Aquí está la última novedad: los contrabandistas de plantas de China y Corea están violando y saqueando los frágiles hábitats costeros de California, en algunos casos rappel en acantilados frente al océano para cazar suculentas nativas y enviarlas a Asia, particularmente a Corea, donde las amas de casa las colocan en los alféizares como estatus. símbolos

Las detenciones de cazadores furtivos atrapados en el acto han expuesto un mundo subterráneo de contrabandistas internacionales de plantas en el centro de un mercado negro hortícola que hace que los fanáticos de las plantas en "The Orchid Thief" que roban orquídeas raras en los pantanos de Florida parezcan travesuras de aficionados. Los arrestos y las condenas por delitos graves en California han revelado que los cazadores furtivos asiáticos sin escrúpulos vuelan a San Francisco y se dirigen por la costa a Los Ángeles, arrancando suculentas en el género Dudleya, principalmente la especie Dudleya farinosa, de los derechos estatales de camino y hábitats naturales a medida que avanzan.

Y eso no es todo. El papeleo, incluidos los recibos encontrados en los cazadores furtivos, revela un lado aún más oscuro de la historia. Según los documentos, existe una red mundial de distribuidores, compradores y vendedores de plantas que se dirigen no solo a las suculentas sino también a las plantas carnívoras y de otro tipo en numerosos países. Hasta ahora, muchos han pasado desapercibidos para los funcionarios de aduanas y agencias reguladoras de EE. UU., Pero operan en todo el mundo, en el sudeste asiático; las Filipinas; Malasia; Indonesia; Italia, Portugal y otras partes de Europa; en todo Estados Unidos; en Corea y China Y eso es lo que sabemos.

En los casos suculentos en California, las autoridades descubrieron que a medida que los contrabandistas se dirigían hacia el sur, se detenían en las oficinas de correos locales en el camino para enviar hasta 60 cajas de Dudleyas a la vez en una ruta clandestina que lleva las plantas. a Hong Kong y Seúl. A partir de ahí, las plantas se envían a compradores en Corea, China y Japón antes de llegar a su destino final en casas y alféizares. Nadie sabe con certeza cuántos Dudleyas se han sacado de contrabando de California, pero las pérdidas son fácilmente en las decenas de miles de plantas. Los especímenes especialmente deseables de crecimientos múltiples, llamados rosetas, pueden alcanzar entre $ 750 y $ 1, 000 cada uno. Según los informes, se han vendido especímenes particularmente raros o deseables por $ 5, 000.

Las plantas más raras de esta saga de caza furtiva se han despojado de la Isla de Cedros de México, una isla desierta a unas 60 millas de la costa oeste de México en el estado mexicano de Baja California. Según los informes, los contrabandistas han utilizado helicópteros para llegar a las zonas remotas de la isla para cazar furtivamente Dudleya pachyphytum, para lo cual el único lugar conocido en el mundo es una pequeña bio-reserva en las crestas de la isla, orientadas hacia el oeste, con niebla. El área es tan remota que no hay rastros de agua en el hábitat de las plantas, y un paso en falso podría hacer que un contrabandista se hunda en un acantilado y se ensarte con un agave o un cactus. Incluso hay preocupación entre algunos de que la mafia o los carteles mexicanos puedan estar involucrados en los robos en Cedros.

Múltiples arrestos, algunos de los cuales han conducido a condenas por delitos graves, y los informes de los medios han puesto en la mira pública la caza furtiva sobre Cedros y la costa oeste de EE. UU. Las autoridades, lideradas por el Departamento de Pesca y Vida Silvestre de California, también han solicitado la ayuda de la Sociedad de Plantas Nativas de California para vigilar a los cazadores furtivos y ayudar a replantar Dudleyas incautadas y restablecer las plantas que los cazadores furtivos han dañado demasiado para volver a plantar de inmediato. Aún así, la caza furtiva continúa.

La caza furtiva reciente no tiene precedentes

Esta foto de Stephen McCabe, tomada hace más de 30 años mientras estaba escalando una roca para inspeccionar D. farinosa, muestra lo que harán algunos contrabandistas para encontrar estas plantas. (Foto: Chris Bern)

Stephen McCabe, un botánico retirado, experto en Dudleya y director emérito de investigación en el Arboreto de Santa Cruz de la Universidad de California, ha sabido desde la década de 1980 que Dudleyas ha estado desapareciendo de sus hábitats en las montañas de Santa Mónica, otros lugares en la costa oeste y Isla Cedros, aunque nada como lo que ha estado sucediendo recientemente. "La última escala de caza furtiva de Dudleya farinosa no tiene precedentes, y es muy reciente", dijo McCabe. Está trabajando con las autoridades de Pesca y Vida Silvestre para ayudar a identificar los hábitats de donde se tomaron las plantas incautadas y para ayudar a las autoridades a volver a colocar las plantas en los lugares apropiados.

Él cree que la primera evidencia de un mayor deseo de suculentas en Corea comenzó a aparecer hace unos ocho o nueve años con ventas legales de ciertos tipos de Echeverias, que son similares en apariencia a Dudleyas. Inicialmente, los coreanos estaban particularmente interesados ​​en plantas que parecían Echeveria agavoides 'Ebony'. Varios productores comerciales en California le dijeron a McCabe que los coreanos volarían y negociarían con dificultad para comprar tantas Echeveria agavoides 'Ebony', o suculentas similares, como pudieran obtener.

"Dijeron que las plantas eran para amas de casa coreanas que las colocarían en los alféizares de sus ventanas", dijo McCabe. "Era algo sobre la simetría de las Echeverias. Supusieron que podría ser porque hay alguna similitud con la simetría con las flores de loto que son tan importantes en Asia". Se cansaron de eso, y luego pasaron a la siguiente planta de moda, explicó McCabe.

Esa moda era Dudleya pachyphytum, la especie rara en la isla de Cedros. Las plantas crecen en un área tan remota que, como describe McCabe, "es muy difícil llegar a la isla y luego es una caminata de dos millas para llegar a las plantas sin ningún rastro real, y ganas más de 2, 000 pies de elevación. " Dijo que había oído hablar de cazadores furtivos que usaban helicópteros para aterrizar en una cresta en el área desolada donde crecen las plantas, pero duda de los informes de que los cazadores furtivos rappelen desde helicópteros para robar plantas porque no está seguro de que hayan podido obtener ese nivel de habilidad. También ha escuchado informes de que las autoridades locales han cerrado el acceso a la parte de la isla donde crece Dudleya Pachyphytum.

Con Cedros aparentemente fuera del alcance del mercado negro, la caza furtiva ha explotado en la costa oeste de Estados Unidos en los últimos dos años, dijo McCabe. Los cazadores furtivos están tomando varias especies de Dudleya, incluidas Dudleya brittonii (tiza gigante Dudleya) y Dudleya pulverulenta (tiza Dudleya), pero la que están tomando la mayor cantidad es Dudleya farinosa. McCabe dice que la caza furtiva está ocurriendo en todo el rango de Dudleya farinosa desde Monterey, California, hasta el sur de Oregón. Esta especie de Dudleya atrae al mercado coreano porque es lo que McCabe llama "Dudleya pachyphytum de un hombre pobre. No es tan espesa, pero tiene hojas blancas, es más fácil de cultivar, es mucho, mucho más fácil de cazar furtivamente. Y hay tremendamente más Dudleya farinosa que la de Dudleya pachphytum ".

El gran salto

Esta es solo una de las miles de plantas de D. farinosa incautadas de cazadores furtivos en Point Arena, California, en la primavera de 2018. (Foto: Patrick Freeling)

Si todo esto es una novedad para usted, también lo fue para los guardianes de los juegos de California Fish and Wildlife cuando tuvieron la primera pista de lo que estaba sucediendo. Eso vino en una llamada telefónica de una mujer irritada y preocupada que se sintió frustrada con una larga espera en la oficina de correos de Mendocino. Esta es una pequeña oficina de correos, y un hombre asiático frente a ella se estaba tomando todo el tiempo del empleado para enviar 60 cajas fuera del país.

La mujer finalmente le preguntó al hombre qué había en las cajas. "Shhhhhh, algo muy valioso", respondió. Luego le preguntó de dónde había sacado algo tan valioso, y él señaló hacia la costa. Eso la llevó a llamar a la oficina local de Pesca y Vida Silvestre, donde contactó al Guardián Patrick Freeling, un veterano de 10 años. Mediante un sentido del deber y un espíritu de persistencia y curiosidad, Freeling rompió casi por sí sola la operación internacional de contrabando de Dudleya. Eso, sin embargo, llevaría algún tiempo.

Responsable de un área de la costa de Mendocino y partes del interior donde busca crímenes ambientales y de vida silvestre, Freeling sospechó al principio que la llamada de Mendocino involucraba al abulón, un marisco muy deseable. Trabajando con las autoridades postales, descubrió que en lugar de un molusco las cajas contenían plantas, específicamente la suculenta Dudleya farinosa. Freeling nunca había oído hablar de Dudleya farinosa, por lo que hizo una búsqueda en Google. Descubrió que la planta es una planta suculenta bastante común en las zonas costeras de California y Oregón. Como medida de precaución, alertó a otros guardianes del juego, pero no recibió respuesta.

Estudiantes del replanteo Arboretum de Santa Cruz de la Universidad de California cazaron furtivamente a D. farinosa en Big Sur 2018. (Foto: Stephen McCabe)

Al mes siguiente, Freeling recibió una llamada de otro ciudadano preocupado. Esta vez, la persona que llamó estaba en el sur de Mendocino, en Point Arena, quien informó haber visto a un hombre asiático que llevaba una mochila de rappel al borde de un acantilado. Freeling nuevamente sospechó de la caza furtiva de abulón y respondió al área. Encontró al hombre y comprobó que, en lugar de abulón, su mochila estaba llena de Dudleya farinosa. Lo engañó para que confesara que era la misma persona que había enviado plantas desde la oficina de correos de Mendocino. "¿Cuánto obtienes por estas plantas?" Preguntó Freeling. "Alrededor de $ 20- $ 25 cada uno", respondió. Más tarde, Freeling se enteró de que las plantas tenían un valor minorista en el mercado negro con un promedio de $ 70 cada una. Fue el primer contacto de Freeling con alguien robando suculentas en los Estados Unidos. No sería la última.

En este punto, aún no estaba seguro de con qué estaba lidiando pero con sus sospechas despertadas de que no se trataba de incidentes aislados, Freeling llevó sus preocupaciones a la oficina del fiscal de distrito. En los meses siguientes, sus sospechas se confirmaron cuando las investigaciones postales y los arrestos revelaron un patrón de caza furtiva de Dudleya que llevó a la oficina del fiscal de distrito a obtener condenas por delitos graves por caza furtiva de plantas. Las condenas por caza furtiva de abulón no son infrecuentes, pero una condena por delito grave por caza furtiva de plantas era prácticamente desconocida. Cuando Freeling encontró documentos y recibos de todo el mundo sobre las personas que arrestó, dijo que finalmente hizo clic con él en que el contrabando de Dudleya era solo una parte de una operación global de contrabando de plantas mucho más extensa.

Decenas de miles de plantas por valor de millones

Una planta de Dudleya pachyphytum con múltiples rosetas fotografiadas en Isla Cedros, México. Las plantas cultivadas a menudo tienen un recubrimiento ceroso blanco más uniforme en las hojas. (Foto: Stephen McCabe)

Nadie sabe a ciencia cierta cuántas suculentas se han cazado furtivamente en la isla Cedros y a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos a lo largo de los años. Sin embargo, los registros de plantas incautadas en California dejan en claro que el total está en decenas de miles.

Tampoco hay una estimación firme del valor minorista de las plantas del mercado negro, aunque un arresto en el condado de Humboldt muestra claramente que el valor fácilmente llega a los millones de dólares. En ese arresto, las autoridades confiscaron 2.149 especies de Dudleya. Los documentos encontrados durante el arresto indicaron que los cazadores furtivos tomaron un estimado de 27, 403 plantas en 2017 y 2018. Según lo que Freeling dice es una estimación conservadora de $ 70 por planta de roseta individual, el valor minorista de los Dudleyas que solo estos cazadores furtivos tomaron en menos de dos años es de $ 1.9 millones.

"Este fue el primer juicio que obtuvimos sobre un caso de una gran planta", dijo Freeling. "Está sentando un precedente para otros tribunales que nunca han oído hablar de Dudleya farinosa y que nunca encabezaron un caso de caza furtiva de plantas, y van a analizar la disposición en este caso. Creo que es el mayor elemento de disuasión que tenemos para los casos pendientes: eso y tenemos un ejército de voluntarios súper motivados que están ahí afuera y que están mirando, observando e informando ". Ese ejército incluye grupos de pasatiempos suculentos, botánicos como McCabe y otros que imploran al público que solo compre suculentas de distribuidores acreditados.

La última risa

Dudleya pachyphytum solo ocurre en las crestas superiores cubiertas de niebla y viento, mirando hacia el oeste en ciertas laderas y acantilados en la remota isla. (Foto: Stephen McCabe)

Irónicamente, la última risa puede estar en las amas de casa coreanas que compran Dudleya farinosa y otras especies de Dudleya por símbolos de estatus. Si bien las plantas son extremadamente transportables porque pueden sobrevivir sin agua durante mucho tiempo, McCabe cree que las plantas enfrentarán un momento difícil en Asia por varias razones.

Una es que las plantas recolectadas en la naturaleza a menudo tienen problemas de insectos y otros. Dudleya farinosa y otras especies de Dudleya que han sido arrancadas de los acantilados costeros no son diferentes. "Algunas de las plantas que he inspeccionado tienen orugas dentro de ellas", dijo McCabe. "La oruga podría seguir dando vueltas y vueltas y eventualmente matar a la planta".

Otro es el clima en Asia, que es drásticamente diferente del clima que experimentan las plantas en su hábitat nativo. "Muchos de estos irán a un área que no tiene una sequía de verano como California", dijo McCabe. "Van a climas donde simplemente no les irá bien porque los veranos son cálidos y húmedos, y eso es realmente duro para Dudleyas".

Un tercer problema, y ​​quizás el más difícil de superar, es que los Dudleyas necesitan más luz de la que obtendrán en muchas casas. Pueden sobrevivir en invernaderos en Asia porque los productores comerciales tienen un deshumidificador con ventiladores funcionando. En resumen, dijo McCabe, "Dudleya farinosa no es una buena planta de interior. Sin tener una luz de crecimiento y un ventilador, creo que una gran parte de los que se recogen terminarán muriendo".

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