Estas 'arañas pelícano' recién descubiertas se parecen a los pelícanos por una buena razón

Si algo parece extraño sobre el pequeño pelícano que se muestra arriba, es porque no es un pelícano. Es una "araña pelícano", una de las 18 especies de arácnidos recién descubiertas de Madagascar que tienen un extraño parecido con sus aves marinas del mismo nombre.

Las 18 especies previamente desconocidas se describen en un nuevo estudio, publicado esta semana en la revista Zookeys. La araña de arriba, Eriauchenius milajaneae, solo se conoce desde una remota montaña en el sureste de Madagascar.

Las arañas pelícano se introdujeron en la ciencia en 1854, cuando una de las criaturas de aspecto extraño se encontró preservada en ámbar de 50 millones de años. Con una estructura larga en forma de cuello y piezas bucales que sobresalían como un "pico" en ángulo, las comparaciones con un pelícano probablemente eran inevitables. Los científicos inicialmente pensaron que las arañas pelícano se habían extinguido, pero luego se encontraron especímenes vivos unas décadas más tarde, y fue entonces cuando el propósito detrás de su apariencia pelícano se hizo evidente.

Las arañas pelícano, también conocidas como arañas asesinas, evolucionaron para verse así por una buena razón: comen otras arañas y necesitan una forma de someter a su presa potencialmente peligrosa desde una distancia segura. Son cazadores activos, merodeando por la noche en busca de dragalinas de seda creadas por otras arañas. Cuando encuentran uno, siguen la seda hasta su origen, a veces arrancando la telaraña para engañarla para que se acerque. Y una vez que la presa desprevenida esté dentro del alcance, una araña pelícano la atravesará con sus largas "mandíbulas" con punta de colmillo (en realidad apéndices llamados quelíceros), como explica la Institución Smithsonian. Luego usa sus quelíceros para mantener a la presa lejos de su cuerpo, manteniéndose a salvo de posibles contraataques hasta que la araña capturada muera (ver foto a continuación).

Una araña pelícano cuelga de su presa araña boca abajo con sus quelíceros después de capturarla. (Foto: Nikolai Scharff)

"Son como estos pequeños lobos en el bosque que capturan otras arañas", dijo a National Geographic la autora principal del estudio y entomóloga del Smithsonian, Hannah Wood.

Aunque su dieta de arañas compañeras ha inspirado a algunos a llamarlos "caníbales", las arañas pelícano en realidad no parecen aprovecharse de su propia especie. Wood dice que nunca ha visto a una persona comerse a otra araña pelícano de ningún tipo, incluso cuando las junta en una placa de Petri, simplemente se dan espacio cortésmente. "Si tuviera tres, harían un patrón triangular", dice ella. "Cuatro hacen un cuadrado".

Estos arácnidos son "fósiles vivos", dice Wood en un comunicado, señalando que son notablemente similares a las especies antiguas conservadas en el registro fósil, algunas de las cuales vivieron hace 165 millones de años. Y además de Madagascar, también se han encontrado arañas de pelícano modernas que viven en Sudáfrica y Australia, una distribución curiosa que sugiere que sus antepasados ​​habitaban estas masas de tierra cuando todavía formaban parte del supercontinente Pangea.

Eriauchenius bourgini es una pequeña especie de araña pelícano de la parte central oriental de Madagascar. (Foto: Hannah Wood)

Las arañas pelícano son especialmente diversas en Madagascar, y esa biodiversidad fue el foco principal del nuevo estudio. Proporciona descripciones detalladas de 26 especies diferentes, 18 de las cuales nunca antes se habían identificado, en dos géneros separados. Madagascar es famosa por su vida silvestre extraña y de gran alcance, pero muchas especies nativas están cada vez más amenazadas por la pérdida de hábitat debido a la deforestación. Investigadores como Wood esperan luchar contra esa tendencia arrojando más luz sobre el legado ecológico en juego.

Debido a que a menudo viven en hábitats remotos y difíciles de explorar, solo unas pocas especies de arañas pelícano han sido bien estudiadas hasta hace poco. Estas nuevas descripciones representan un gran salto adelante, pero Wood dice que probablemente todavía solo arañan la superficie. "Creo que habrá muchas más especies que aún no se han descrito o documentado", dice ella. Revelarlos debería ayudar a reunir apoyo para conservar lo que queda de los antiguos bosques de Madagascar, y la vida silvestre única que depende de ellos.

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