¿Están los humanos enfermando a los pingüinos?

Es fácil pensar que la Antártida fría y aislada es inmune a algunas de las influencias de los humanos, pero esa ilusión no es cómo se está desarrollando la realidad.

Un estudio publicado en Science of the Total Environment sugiere que los patógenos ligados a los humanos, como Campylobacter jejuni, una causa común de intoxicación alimentaria en los EE. UU. Y Europa, e incluso una cepa de salmonella que normalmente solo se observa en aves carroñeras urbanas, se han propagado de personas a aves marinas

Pasando los gérmenes

Los animales que transmiten enfermedades a los humanos no son nada nuevo; Ébola, Zika y ántrax pueden venir a la mente. Intente nombrar una enfermedad que hemos transmitido a otros animales, especialmente aquellos que son exclusivos en su transferencia, y es posible que se quede en blanco. Podemos transmitir la gripe y las paperas, según la revista Science, y algunos patógenos, como la salmonela, se comercializan de un lado a otro entre humanos y animales.

Este proceso de humanos que transmiten patógenos a otros animales se llama zoonosis inversa. Investigadores anteriores sugirieron que este intercambio de gérmenes no fue algo que sucedió en la Antártida, pero el equipo detrás de este nuevo estudio no estaba tan seguro. Recolectaron muestras fecales de 666 aves adultas de 24 especies diferentes, incluyendo pingüinos saltamontes, albatros de nariz amarilla atlántica, petreles gigantes y skuas. Por supuesto, cuando se realizan pruebas para detectar patógenos, se desea la caca más limpia posible, por lo que los científicos tuvieron que atrapar las aves y luego limpiarlas con hisopos estériles.

"Los pingüinos son muy fuertes ... y los skuas son extremadamente inteligentes", dijo a la revista Science Jacob González-Solís, biólogo ambiental y evolutivo de la Universidad de Barcelona que trabajó en el estudio. Si no obtienes un skua en el primer intento, buena suerte alguna vez lo suficientemente cerca para un segundo intento, agregó González-Solís.

Un skua del Polo Sur (Stercorarius maccormicki) se encuentra en un afloramiento en la Antártida. (Foto: Centro aeroespacial alemán DLR / Wikimedia Commons)

El proceso tomó de 2011 a 2014 e incluyó aves en la isla Livingston, frente a la península antártica; los puestos avanzados del Océano Austral de Marion Island y Gough Island; y las Islas Malvinas, un punto clave a lo largo de muchas de las rutas de migración de las aves. Una vez analizados, los investigadores encontraron el C. jejuni y la salmonella mencionados anteriormente, así como el C. lari, otro error conocido por causar dolor gástrico y angustia en los humanos. La cepa C. lari mostró resistencia a los antibióticos humanos y veterinarios, lo que sugiere que había dado un salto de los humanos a las especies aviares.

Los investigadores no están seguros de cómo las aves entraron en contacto con las enfermedades.

"Hay varias posibilidades, la más probable es el contacto entre la fauna antártica y subantártica con aves domésticas en comunidades subantárticas como las Malvinas, pero también podrían ser el legado de antiguas misiones de caza de ballenas, estaciones de investigación antárticas y el crecimiento de Turismo antártico ", dijo González-Solís a CNN.

Los investigadores encontraron patógenos en pingüinos saltamontes. (Foto: Giedriius / Shutterstock)

Es probable que las aves no estén en peligro ya que los investigadores no pudieron encontrar ninguna instancia de ellas muriendo por los patógenos. Pero todavía hay motivos para preocuparse: el hecho de que los patógenos estén apareciendo significa que otros patógenos más peligrosos podrían causar problemas a sus poblaciones.

"Estas cepas de Salmonella y Campylobacter, que son una causa común de infecciones en humanos y ganado, no suelen causar brotes de muerte en animales salvajes", dijo en un comunicado la autora principal del estudio, Marta Cerdà-Cuéllar. "Sin embargo, los agentes patógenos emergentes o invasivos que llegan a poblaciones altamente sensibles, como la fauna antártica y subantártica, podrían tener graves consecuencias y causar el colapso local y la extinción de algunas poblaciones".

Con ese fin, los investigadores recomiendan medidas de bioseguridad más estrictas para los científicos que trabajan en la Antártida y los turistas que visitan las aves, incluido el transporte de desechos humanos a casa.

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