Esta mamá delfín adoptó un bebé de una especie diferente.

Las madres de delfines nariz de botella suelen criar una cría a la vez, por lo que los investigadores se dieron cuenta cuando vieron a una madre con dos crías en la costa del atolón de Rangiroa en la Polinesia Francesa. Dos terneros no son desconocidos, pero lo que realmente se destacó fue la diferencia entre ellos. Mientras que uno parecía un delfín nariz de botella bebé normal, algo era inusual en el otro.

A diferencia del hocico homónimo de un delfín nariz de botella, este ternero tenía una cara más redondeada y contundente. Dirigidos por Pamela Carzon del Grupo de Estudios de Mamíferos Marinos (GEMM) de Polynésie, los investigadores finalmente se dieron cuenta de que el ternero no era un delfín nariz de botella, sino una ballena con cabeza de melón bebé, según informan en la revista Ethology. Esa no es solo una especie diferente de delfín, sino un género diferente.

Como informa Erica Tennenhouse para National Geographic, este es el primer caso conocido de una madre con nariz de botella salvaje que adopta un ternero de otra especie. Y puede ser solo el segundo caso confirmado de cualquier mamífero salvaje que adopta un bebé fuera de su propio género. (Aparte de los humanos, por supuesto, que comúnmente adoptan perros, gatos y otros mamíferos no humanos como mascotas).

Los mamíferos salvajes a veces adoptan bebés no relacionados dentro de su propia especie, pero la adopción entre especies es mucho menos común, y la adopción entre géneros es aún más rara. Hasta ahora, el único caso documentado científicamente era de 2006, señala Tennenhouse, cuando se informó que un grupo de monos capuchinos estaba criando un mono tití.

En este nuevo caso, la mamá nariz de botella ya tenía una cría joven, presumiblemente su hija biológica, cuando vio la ballena con cabeza de melón. Esa es una carga adicional para una especie que generalmente cría una cría a la vez, aunque los investigadores creen que la primera cría podría haber hecho que la madre estuviera más abierta a adoptar la segunda.

Cambio de especies

Esta foto muestra a la mamá nariz de botella con su hija biológica (izquierda) y su hijo adoptivo (arriba), una ballena con cabeza de melón. (Foto: Pamela Carzon / Groupe d'Étude des Mammifères Marins)

Carzon y sus colegas han estado realizando un estudio a largo plazo de esta comunidad con nariz de botella desde 2009. El ternero con cabeza de melón apareció por primera vez en 2014, cuando tenía aproximadamente un mes de edad, y rápidamente se volvió inseparable de su nueva madre. Su propia hija había nacido el mismo año, y el trío se convirtió en algo común mientras nadaban juntos por la zona. (Sin embargo, hubo una pequeña rivalidad entre hermanos, ya que el becerro adoptado compitió con su hermana para nadar debajo de su madre).

El ternero adoptado incluso fue visto amamantando a su madre adoptiva en dos ocasiones, lo que demuestra aún más cuán profundo se había vuelto su vínculo. "En los mamíferos, la síntesis de leche es muy costosa, es un recurso muy valioso", le dice a Tennenhouse Kirsty MacLeod, un ecologista conductual de la Universidad de Lund de Suecia que no participó en el nuevo estudio.

Además de ganarse a su madre adoptiva, el ternero con cabeza de melón también demostró ser hábil para adaptarse a la sociedad de los delfines nariz de botella. A menudo socializaba con otros terneros de nariz de botella, parecía comunicarse con ellos e incluso se unía a ellos para practicar surf y saltos recreativos. "La ballena con cabeza de melón se estaba comportando exactamente de la misma manera que los delfines nariz de botella", dijo Carzon a Tennenhouse.

Esta familia de tres vivió un año y medio, hasta que la hija biológica desapareció por razones desconocidas. Es posible que le haya pasado algo malo, aunque, como señala Meilan Solly en la revista Smithsonian, podría haberse mudado a un subgrupo social diferente. Sin embargo, el hijo adoptivo permaneció con su madre hasta abril de 2018. Eso es casi tres años después de que ella lo adoptó, y es alrededor de la edad en que muchas crías de delfín nariz de botella destetan.

Una 'situación un poco loca'

Una vista aérea del atolón de Rangiroa en la Polinesia francesa, donde vivió la familia interespecies hasta 2018. (Foto: Yann Hubert / Shutterstock)

Se sabe que los delfines nariz de botella hembras secuestran brevemente a bebés de otras especies, aunque esas relaciones rara vez duran mucho tiempo, y los investigadores dudan que eso haya sucedido aquí por varias razones. Esta madre ya tenía su propia descendencia biológica, por ejemplo, lo que haría improbable que secuestrara un ternero adicional de cualquier especie. Además, la dedicación de este ternero adoptado a su nueva familia y especie sugiere que buscó la relación, o al menos no entró en contra de su voluntad.

"Es muy difícil explicar tal comportamiento, especialmente porque no tenemos información sobre cómo el recién nacido ballena con cabeza de melón fue separado de su madre natural", dice Carzon en un video sobre el descubrimiento.

Una posibilidad, según Carzon, es que la madre adoptó al ternero después de que fue abandonado por otro delfín nariz de botella que lo había secuestrado. Sin embargo, independientemente de su historia de fondo, ¿por qué hizo el sacrificio para acogerlo y criarlo?

Probablemente se debió a una combinación afortunada de factores. Por un lado, la madre había dado a luz recientemente a su propia hija, provocando instintos maternos que podrían haberla hecho más susceptible a los encantos de un bebé indefenso. "Lo más probable es que fue un momento perfecto para que apareciera esta cría, cuando [la madre] estaba en un período muy receptivo para formar esos lazos con su propia descendencia", dice MacLeod, "y condujo a esta situación un poco loca. ".

Además de eso, Carzon y sus colegas citan la personalidad y la inexperiencia de la madre como factores probables. Este delfín ya era conocido por tolerar a los buzos que nadaban cerca, y ese comportamiento relajado podría haber creado una oportunidad para el huérfano. También fue madre primeriza, y puede que no haya apreciado completamente el difícil trabajo que enfrentaba, incluso sin una segunda cría.

Finalmente, agregan los investigadores, no deberíamos pasar por alto el papel del ternero en provocar esta relación.

"También proponemos que la persistencia del adoptado en iniciar y mantener una asociación con el delfín nariz de botella hembra adulta podría haber jugado un papel importante en el éxito final de la adopción", escriben.

Para obtener más detalles, incluido el video de la familia nadando juntos, vea este video de GEMM:

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