¿Esa serpiente es venenosa?

Si se encuentra con una serpiente mientras trabaja en el jardín o caminatas, hay una buena posibilidad de que no sepa si es venenosa a primera vista. Si puede resistir el impulso de correr o matarlo, eche un vistazo. Un control visual ayudará a determinar si la serpiente representa un peligro. Desde una distancia segura, mira:

1. La forma de su cabeza. Esta es la indicación más fácil y más obvia de si una serpiente es venenosa o no venenosa. La cabeza de una serpiente venenosa es generalmente triangular o con forma de flecha. Las excepciones son la serpiente de cerdo oriental no venenosa, que puede aplanar su cabeza cuando está amenazada, y la serpiente de coral.

2. Sus ojos. Las serpientes venenosas generalmente tienen una pupila vertical, elíptica (como un gato), mientras que la pupila de una serpiente no venenosa será redonda y se ubicará en el centro de sus ojos. Pero hay algunas excepciones a esta regla general, dijo Ross Baker, propietario y fundador de Oxbow Reptile en Duvall, Washington. Entre esas excepciones están las serpientes nocturnas (Hypsiglena). También mire para ver si hay un hoyo u orificio entre los ojos y las fosas nasales de la serpiente o a los lados de los ojos. Una serpiente venenosa tiene un pozo o fosas sensibles al calor que le permiten localizar presas de sangre caliente, incluso en la oscuridad. Las serpientes no venenosas carecen de estos hoyos sensoriales especializados.

3. Su cola. La mayoría de las serpientes venenosas tienen una sola fila de escamas en la parte inferior de la cola. La serpiente de coral venenosa es una excepción porque tiene una doble fila. Una doble hilera es común en la mayoría de las serpientes no venenosas. (¡Este método de identificación se realiza mejor en una piel que se ha desprendido, no en una serpiente viva!)

Puede tomar un poco de coraje para la mayoría de las personas realizar pruebas de campo como estas. "El miedo a las serpientes es una de las dos fobias más comunes", dijo Judy DeLoache, profesora de psicología en la Universidad de Virginia. DeLoache realizó un estudio con un colega sobre lo que hace que las personas tengan tanto miedo de estas criaturas deslizantes.

Los estudios de UVA mostraron la rapidez con que las personas pueden detectar una serpiente antes que otra cosa. En un caso en el que se colocaron ocho fotografías de flores y una fotografía de una serpiente en la pantalla de una computadora, la gente vería la serpiente más rápido de lo que verían las flores, dijo DeLoache. En un segundo estudio con niños muy pequeños, los niños asociaron las voces asustadas con las serpientes más que con otras criaturas.

DeLoache cree que hay dos razones principales por las que los humanos temen a las serpientes. "Las serpientes tienen una forma de cuerpo única y un patrón de movimiento que es diferente a cualquier otra criatura", dijo. "La gente tiene miedo y aprensión por cosas que son muy novedosas".

Frank Allen, biólogo de vida silvestre del Departamento de Conservación de Alabama en Scottsboro, Alabama, dice que incluso conoce biólogos de vida silvestre que temen a las serpientes. "Es irónico que incluso lo hicieron a través de un programa de vida silvestre", dijo. "Pero", agregó, "no hay una razón legítima para temer a las serpientes".

Las serpientes, señala, son útiles para los humanos de muchas maneras y desempeñan funciones importantes en el entorno natural. Por un lado, ayudan a controlar roedores y otras plagas, algunas de las cuales podrían transmitir enfermedades a los humanos. "Me encanta ver una serpiente rata en mi establo", dijo. "También son una fuente de alimento para aves rapaces como el halcón de cola roja".

Para ayudarlo a determinar si una serpiente con la que puede encontrarse inesperadamente es una de las que desea mantener una distancia saludable o bienvenida a su jardín o dependencia, aquí hay una breve descripción de algunas de las serpientes venenosas y no venenosas más comunes en los Estados Unidos .

Primero, las serpientes venenosas

Solo alrededor del 14% al 16% de todas las serpientes son venenosas, dijo Baker. En los Estados Unidos, los humanos experimentan alrededor de 8, 000 picaduras de serpientes venenosas cada año, según el American International Rattlesnake Museum en Albuquerque, Nuevo México. De ellos, un promedio de 12 por año, menos del 1%, resultan en la muerte. Muchas más personas mueren cada año por picaduras de abejas, rayos o casi cualquier otra razón.

Serpientes de cascabel

Las serpientes de cascabel representan la mayoría de las lesiones por mordedura de serpiente en América del Norte. (Foto: Clinton y Charles Robertson [CC BY 2.0] / Flickr)

Número de especies: 32, con 65 a 70 subespecies.

Descripción : las serpientes de cascabel tienen una cola que termina con un sonajero o un sonajero parcial, de donde obtienen su nombre. El sonajero está hecho de anillos entrelazados de queratina (el mismo material del que están hechas nuestras uñas). Las serpientes de cascabel advierten de un ataque inminente al hacer vibrar el sonajero, lo que crea un fuerte silbido. Una serpiente de cascabel tiene dos "pozos" sensibles al calor, uno a cada lado de su cabeza.

Rango: América del Norte y América del Sur. La mayoría de las serpientes de cascabel se concentran en el suroeste de los Estados Unidos.

Hábitat: las serpientes de cascabel prefieren una amplia gama de hábitats secos, que incluyen praderas, matorrales, colinas rocosas, desiertos y prados.

Lo que debe saber : las mordeduras de serpiente de cascabel son la principal causa de lesiones por mordedura de serpiente en América del Norte y causan aproximadamente el 82% de las muertes. Sin embargo, las serpientes de cascabel rara vez muerden a menos que sean provocadas o amenazadas. Si se trata con prontitud, las picaduras rara vez son fatales.

Cabezas de cobre

Las cabezas de cobre muerden cuando son provocadas, pero sus picaduras rara vez son fatales. (Foto: Charles Barilleaux [CC BY 2.0] / Flickr)

Número de especies : hay cinco subespecies. La cabeza de cobre del norte (Ac mokasen) tiene el rango más grande, habitando un área desde el norte de Georgia y Alabama al norte hasta Massachusetts y al oeste hasta Illinois. A veces se les llama mocasín Highland debido a su hábitat Highland. La palabra nativa americana para estas serpientes es mokasen.

Descripción : Las cabezas de cobre tienen una cabeza de color cobre sin marcas y cuerpos gruesos de color marrón rojizo cobrizo con bandas cruzadas de color castaño que se contraen hacia la línea media. Su órgano foso sensible a la temperatura está a cada lado de la cabeza, entre el ojo y la fosa nasal. Las cabezas de cobre jóvenes tienen una cola con punta de azufre amarillo. Crecen hasta aproximadamente 30 pulgadas de largo, aunque las longitudes promedio y máxima pueden ser bastante diferentes, dijo Baker.

Rango: El Panhandle de Florida al norte de Massachusetts y al oeste de Nebraska.

Hábitat: áreas terrestres a semiacuáticas, que incluyen laderas rocosas y humedales. También se sabe que las cabezas de cobre ocupan pilas abandonadas y podridas de madera o aserrín.

Lo que debe saber : los Copperheads son más activos desde abril hasta finales de octubre, diurnos en primavera y otoño y nocturnos durante el verano. Muchas mordeduras de serpiente se atribuyen a cabezas de cobre, pero las mordeduras rara vez son fatales. Las mordeduras ocurren cuando las personas accidentalmente pisan o tocan la serpiente, que tiende a estar bien camuflada en sus alrededores. A veces, cuando se tocan, emiten un almizcle que huele a pepinos.

Cottonmouths

Las bocas de algodón son una especie de serpiente que se mantiene firme en las rocas y los troncos. (Foto: JaxStrong [CC BY 2.0] / Flickr)

Número de especies: hay tres subespecies: las bocas de algodón del este, Florida y oeste.

Descripción : La espalda es de color oliva oscuro o negro, el vientre es más pálido. En las serpientes jóvenes, la parte posterior está marcada por bandas con bordes oscuros y centros más pálidos. Este patrón generalmente se pierde en personas mayores. El hocico siempre es pálido, y generalmente hay una línea vertical oscura por cada fosa nasal. El patrón de bandas en los jóvenes puede ser sorprendente. Los cotonetes recién nacidos tienen puntas de cola de colores brillantes, que parecen un gusano. La longitud promedio es de 30-48 pulgadas, pero ocasionalmente puede alcanzar 74 pulgadas.

Alcance: Las bocas de algodón se encuentran principalmente en el sureste de los Estados Unidos, desde el sur de Virginia hasta Florida y del oeste al este de Texas.

Hábitat: Estas son serpientes semiacuáticas y se pueden encontrar cerca del agua y los campos. Habitan en aguas salobres y se encuentran comúnmente en pantanos, arroyos, pantanos y zanjas de drenaje. También viven en los bordes de lagos, estanques y corrientes y aguas lentas. Se asolean en las ramas, troncos y piedras al borde del agua.

Lo que debes saber : muchas personas conocen a esta serpiente como el mocasín de agua. "Es una de las pocas serpientes norteamericanas con dos nombres de uso común", dijo Baker. Los cotonetes generalmente no son agresivos y no atacarán a menos que estén agitados. Sin embargo, la serpiente "se mantendrá firme", enroscando su cuerpo y amenazando a quién o qué la ha alarmado con la boca abierta y los colmillos expuestos, mostrando el revestimiento blanco de su boca, del que recibe su nombre común, boca de algodón.

Serpiente de coral oriental

La serpiente de coral del este es una especie solitaria que favorece la ocultación de escombros y pantanos. (Foto: Patrick K. Campbell / Shutterstock)

Género / especie : hay dos especies de serpientes de coral en los Estados Unidos, la oriental (Micrurus fulvius) y la sonorense (Micruroides euryxanthus).

Descripción : los adultos son generalmente de 20 a 30 pulgadas de largo. La cabeza es negra, seguida de un amplio anillo amarillo. El cuerpo tiene anillos rojos y negros anchos separados por anillos amarillos estrechos (a veces anillos blancos). Los anillos continúan alrededor del vientre de la serpiente. La cola es negra y amarilla sin ningún anillo rojo. La pupila es redonda.

Parecidos inofensivos : dos serpientes no venenosas, la serpiente real escarlata (Lampropeltis elapsoides) y la serpiente escarlata (Cemophora cocinnea), a menudo se confunden con la serpiente de coral oriental. Aquí le mostramos la diferencia. La serpiente de coral oriental tiene un hocico negro, mientras que la serpiente escarlata y la serpiente escarlata tienen hocicos rojos. Los anillos tanto en la serpiente de coral oriental como en la serpiente de rey escarlata recorren todo el cuerpo, pero la serpiente escarlata tiene un vientre de color claro completamente sólido. Otra forma de notar la diferencia entre los imitadores inofensivos y la serpiente de coral oriental es recordar estas rimas mnemónicas:

"Si el rojo toca al amarillo, puede matar a un compañero". (Serpiente de coral oriental)

"Si el rojo toca al negro, es amigo de Jack". (serpiente escarlata o serpiente escarlata)

Rango: La serpiente de coral oriental se encuentra en toda Florida, hacia el sur, en los Cayos de la Alta Florida. Fuera de Florida, se encuentra de norte a sureste de Carolina del Norte y de oeste a este de Texas y noreste de México.

Hábitat : esta especie ocupa una variedad de hábitats, desde planicies secas y bien drenadas y áreas de matorrales hasta hamacas bajas y húmedas y los bordes de los pantanos. Son bastante reservados y generalmente se encuentran debajo de los escombros y en el suelo. Ocasionalmente se encuentran a la intemperie e incluso se los ha visto trepando a los troncos de robles vivos. Un buen número de ellos aparece cuando se arrasan las planicies de pino, particularmente en el sur de Florida.

Lo que debe saber : Debido a que la serpiente de coral del este es pariente de las cobras del Viejo Mundo, la gente cree que su picadura casi siempre es fatal. Si bien su mordedura es grave y debe recibir atención médica inmediata, las estadísticas sugieren que la mordedura de la serpiente de coral oriental es menos amenazante que la mordedura de una serpiente de cascabel de diamante oriental. "Las serpientes de coral tienen 'colmillos fijos' muy pequeños que generalmente son demasiado pequeños para penetrar en la piel humana", dijo Baker. "Su veneno contiene neurotoxinas potentes, a diferencia de la mayoría de las víboras que producen principalmente una hemotoxina".

Serpientes no venenosas

La mayoría de las serpientes del mundo son clínicamente no venenosas. Esto significa que no producen una toxina que sea clínicamente significativa para las personas. Muchas serpientes no venenosas matan a sus presas por constricción, literalmente exprimiéndoles la vida.

Rey Serpiente

Las serpientes de rey no solo no son venenosas, sino que también disfrutan comiendo serpientes venenosas. (Foto: Andreas März [CC BY 2.0] / Flickr)

Género / especie: Kingsnakes son miembros del género Lampropeltis. Hay cinco especies y 45 subespecies.

Descripción: Kingsnakes tiene patrones de rayas, bandas o manchas de colores brillantes. Los colores incluyen amarillo, rojo, marrón y naranja.

Rango: Kingsnakes se encuentran entre las especies de serpientes más extendidas en los Estados Unidos. Se encuentran en todo el país también en el sur de Canadá y el centro de México. Una especie, la serpiente de rey de California (Lampropeltis getulus californiae), se encuentra en California como su nombre lo indica.

Hábitat: afloramientos rocosos, laderas de matorrales, valles de ríos, bosques, campos y bosques de pinos.

Lo que debe saber: El patrón de color de la serpiente de cascabel escarlata (Lampropeltis triangulum elapsoides) se parece al de la serpiente venenosa de coral oriental ( Micrurus fulvius) . Para notar la diferencia, recuerde la rima rojo sobre amarillo rojo sobre negro en la descripción de la serpiente coral. Los Kingsnakes son favoritos para las mascotas debido a sus colores brillantes. Debido a que son altamente resistentes al veneno, a menudo matan y comen serpientes venenosas como serpientes de cascabel, cabezas de cobre y bocas de algodón. Realizan otro servicio valioso para ayudar a controlar las poblaciones de roedores.

Serpiente de maíz

Las serpientes de maíz a menudo se confunden con cabezas de cobre. (Foto: Mike Wesemann [dominio público] / Wikimedia Commons)

Género / especie: Elaphe guttata

Descripción: las serpientes de maíz son delgadas y varían en longitud de 24 a 72 pulgadas. Por lo general, son de color naranja o amarillo parduzco, con grandes manchas rojas con bordes negros en la mitad de la espalda. Tienen filas alternas de marcas en blanco y negro que se asemejan a un patrón de tablero de ajedrez en su vientre. Se produce una variación considerable en la coloración y los patrones de las serpientes individuales, dependiendo de la edad de la serpiente y la región del país en el que se encuentra. Las crías carecen de gran parte de la coloración brillante de los adultos.

Rango: las serpientes de maíz se encuentran en el este de los Estados Unidos desde el sur de Nueva Jersey hacia el sur a través de Florida, al oeste hasta Louisiana y partes de Kentucky. Son más abundantes en Florida y el sudeste.

Hábitat: las serpientes de maíz se encuentran en bosques arbolados, laderas rocosas, praderas, lotes de madera, graneros y edificios abandonados.

Lo que debe saber: las serpientes de maíz a menudo se confunden con cabezas de cobre y se las mata. Son las especies de serpientes criadas con mayor frecuencia para mascotas. Se cree que su nombre se originó por la similitud de las marcas en el vientre con el patrón a cuadros de granos de maíz o maíz indio. A veces se les llama la serpiente de rata roja.

Serpiente de liga

Las serpientes de liga son venenosas, pero su veneno no afecta a los humanos. (Foto: Wilson44691 [dominio público] / Wikimedia Commons)

Género / especie: las serpientes de liga pertenecen al género Thamnophis. Hay 28 especies e incluso más subespecies.

Descripción: Estas serpientes tienen un color de fondo marrón y rayas longitudinales en colores rojo, amarillo, azul, naranja o blanco. También tienen hileras de manchas entre las rayas. Su nombre proviene de las rayas, que se asemejan a una liga.

Rango: se encuentran en toda América del Norte, desde Alaska hasta Nuevo México.

Hábitat: las serpientes de liga son semiacuáticas y prefieren hábitats cerca del agua.

Lo que debe saber: si se le molesta, una serpiente de liga puede enrollarse y golpear, pero generalmente ocultará su cabeza y agitará su cola. Se pensaba que las serpientes de liga no eran venenosas, pero los descubrimientos recientes han revelado que, de hecho, producen un veneno neurotóxico leve. Sin embargo, el veneno no es fatal para los humanos, y también carecen de medios efectivos para administrarlo.

Corredor negro

Las mordeduras del corredor negro no son peligrosas, pero sí duelen. (Foto: Hans Hillewaert [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Género / especie: Coluber constrictor priapus

Descripción: Estas serpientes generalmente son delgadas con un lado dorsal negro azabache con una barriga gris y mentón blanco. Estas serpientes a veces son asesinadas porque la gente confunde la barbilla blanca con la boca blanca de la boca de algodón venenosa.

Alcance: La serpiente negra se encuentra principalmente en el sur de los Estados Unidos.

Hábitat: también conocida como corredor azul, corredor azul y corredor negro, esta serpiente tiende a vivir en áreas boscosas. Esto incluye áreas boscosas, arbustos, matorrales, campos y los jardines más grandes que se encuentran en los patios suburbanos.

Lo que debes saber : estas son serpientes de rápido movimiento, de ahí su nombre. Usarán su velocidad para escapar de las situaciones más amenazantes. Sin embargo, si están arrinconados, pueden resistir una pelea fuerte y morderán fuerte y repetidamente. Las picaduras no son peligrosas, pero son dolorosas. Si se sienten amenazados, también se sabe que atacan a las personas para asustarlas o hacer vibrar sus colas en las hojas y la hierba para imitar el sonido de una serpiente de cascabel.

Serpiente Ringneck

La serpiente ringneck es una criatura nocturna con una naturaleza no agresiva. (Foto: Benny Mazur [CC BY 2.0] / Flickr)

Género / especie: Diadophis punctatus

Descripción: Las serpientes Ringneck son de color verde oliva sólido, marrón, gris azulado a negro, rotas con una banda distintiva en el cuello de color amarillo, rojo o amarillo-naranja. Algunas poblaciones en Nuevo México, Utah y otros lugares no tienen la banda distintiva. En algunos casos, las bandas pueden ser difíciles de distinguir o pueden ser más de un color crema en lugar de naranja brillante o rojo. En su mayoría son serpientes pequeñas, dijo Baker. "El más grande, el majestuoso cuello de cisne, puede alcanzar 34 pulgadas", agregó.

Rango: la serpiente de cuello redondo se encuentra en gran parte de los Estados Unidos, el centro de México y el sureste de Canadá.

Hábitat: bosques húmedos, praderas, laderas, chaparral a arroyos desérticos.

Lo que debe saber: las serpientes Ringneck rara vez se ven durante el día porque son secretas y nocturnas. Son ligeramente venenosos, pero su naturaleza no agresiva y sus pequeños colmillos orientados hacia atrás representan una pequeña amenaza para los humanos. Son mejor conocidos por su postura única de defensa de acurrucarse sus colas, exponiendo su posterior rojo-naranja brillante cuando se ven amenazados.

Serpiente de agua marrón

Las serpientes de agua marrón morderán si son provocadas, pero no tienen veneno para infligir a su objetivo. (Foto: BirdPhotos.com [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Género / especie: Nerodia taxispilota

Descripción: esta es una serpiente de cuerpo pesado con un cuello que es claramente más estrecho que su cabeza. Dorsalmente es marrón o marrón oxidado con una fila de aproximadamente 25 manchas cuadradas negras o marrón oscuro en la parte posterior. Pequeñas manchas similares se alternan en los lados. Ventralmente es de color amarillo muy marcado con negro o marrón oscuro.

Rango: la serpiente de agua marrón es endémica de las regiones costeras más bajas del sureste de los Estados Unidos desde el sureste de Virginia, pasando por Carolina del Norte, Carolina del Sur y Georgia, hasta el norte y oeste de Florida (Costa del Golfo), luego hacia el oeste a través de Alabama y Mississippi, hasta Luisiana.

Hábitat: se pueden encontrar en una variedad de hábitats acuáticos, pero son más comunes en aguas corrientes como ríos, canales y arroyos de ciprés de aguas negras. Debido a su preferencia por los peces como presa, están restringidos en gran medida a cuerpos de agua permanentes, incluidos grandes reservorios. El hábitat ideal incluye abundante vegetación que sobresale, obstáculos emergentes o riberas rocosas donde pueden tomar el sol.

Lo que debe saber: las serpientes de agua marrón son trepadoras competentes y a menudo disfrutan de la vegetación a una altura de hasta 20 pies sobre el agua. Si se asustan, caerán al agua y pueden terminar accidentalmente en un bote que pasa. Aunque no son venenosas, a menudo se las confunde con una serpiente venenosa y no dudarán en atacar si están acorraladas. Pueden infligir una mordida dolorosa.

Serpiente verde áspera

La áspera serpiente verde rara vez muerde e incluso se desliza hacia los humanos. (Foto: Ltshears [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Género / especie: Opheodrys aestivus

Descripción: la serpiente verde áspera es de color verde iridiscente brillante en la parte superior y tiene una panza amarillenta, lo que le proporciona un excelente camuflaje en la vegetación verde. Se llama "rugoso" porque sus escamas se destacan en un ligero ángulo.

Alcance: la serpiente verde áspera se encuentra en todo el sureste de los Estados Unidos, desde Florida, norte hasta Nueva Jersey, Indiana y oeste hasta el centro de Texas. Se encuentra comúnmente en la llanura costera del Piamonte y el Atlántico, pero no se encuentra en las elevaciones más altas de los Montes Apalaches. También se encuentra en el noreste de México, incluido el estado de Tamaulipas y el este de Nuevo León.

Hábitat: zonas soleadas, arbustos bajos y vegetación densa cerca del agua. Frecuentemente trepan arbustos, enredaderas y pequeños árboles y rara vez se encuentran en el suelo. Capaces de atrapar presas en el aire, buscan comida durante el día y duermen por la noche. Las serpientes verdes ásperas son excelentes nadadores, a menudo usan el agua para escapar de los depredadores. "Esta es una de las pocas serpientes que se alimenta principalmente de insectos", dijo Baker.

Lo que debes saber: la serpiente verde áspera es dócil y a menudo permite un acercamiento cercano por parte de los humanos. Raramente muerde.

Cochera oriental

La tortuga del este es una serpiente nerviosa que temblará cuando tenga miedo. (Foto: Jay Ondreicka / Shutterstock)

Género / especie: Masticophis flagellum flagellum

Descripción: Esta entre las serpientes nativas más grandes de América del Norte. Los adultos son largos y delgados, que van desde 50 hasta 72 pulgadas. El más largo registrado fue de 102 pulgadas. La cabeza y el cuello son generalmente negros, desvaneciéndose para broncearse posteriormente. Algunas muestras pueden carecer de la pigmentación oscura de la cabeza y el cuello. Tienen escamas lisas y coloración que dan la apariencia de un látigo trenzado, de ahí el nombre común.

Alcance: el buque de transporte del Este se encuentra en toda Florida, excepto en los Cayos de Florida y desde Texas, Oklahoma y Kansas, al este hasta Carolina del Norte. Sin embargo, está ausente en la mayor parte del delta del río Mississippi.

Hábitat : se puede encontrar en una amplia variedad de hábitats, pero es más abundante en la llanura costera del sudeste. El hábitat preferido incluye bosques de pinos arenosos, bosques de páramo, bosques de cedro, arroyos, pantanos y pantanos.

Lo que debes saber : se considera que esta serpiente es muy nerviosa en parte porque, cuando se la encuentra por primera vez, vibra nerviosamente su cola y ataca en un intento de ahuyentar una amenaza. Sin embargo, la mayoría de las veces huirá rápidamente. Uno de sus rasgos más notables es la velocidad con la que se mueve, corriendo por el suelo o por la vegetación.

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