En memoria de especies declaradas extintas en 2018, más una que ya hemos perdido en 2019

La Tierra está perdiendo vida salvaje a un ritmo alarmante, una crisis que muchos científicos ahora describen como un evento de extinción masiva. El planeta ha visto varias extinciones masivas antes, pero esta es la primera en la historia humana, y la primera con ayuda humana. Las plantas y animales silvestres están desapareciendo en medio de una tormenta de desastres provocados por el hombre, a saber, la pérdida de hábitat, la caza insostenible, las especies invasoras, la contaminación y el cambio climático.

La extinción es una parte natural de la evolución, pero lo que está sucediendo ahora no es normal. Como calcularon los científicos en un estudio de 2015, la tasa promedio de extinciones durante el siglo pasado es ahora 114 veces mayor que la tasa de extinción histórica "de fondo".

Estas especies representan legados evolutivos únicos que pueden perderse para siempre, a veces antes de que podamos obtener información valiosa de ellos. Pueden desempeñar papeles vitales en sus ecosistemas, por ejemplo, o contener secretos biológicos que podrían inspirar nuevos medicamentos o tecnologías. E incluso si no parecen beneficiar a los humanos directamente, de todos modos vale la pena ahorrar por el bien de la posteridad.

Como recordatorio, este no es un fenómeno sin rostro, y con la esperanza de reunir más apoyo para las especies que aún están con nosotros, aquí hay un vistazo más de cerca a algunas especies que se declararon extintas el año pasado, más algunas para observar en el año adelante:

Animales extintos

El poʻouli sufrió una fuerte disminución en las últimas décadas debido a una combinación de pérdida de hábitat, enfermedades transmitidas por mosquitos y depredación por ratas, gatos y mangostas no nativas. (Foto: Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.)

Siempre es difícil estar seguro de que una especie está realmente extinta, dada la posibilidad de que los sobrevivientes se escondan en algún enclave no descubierto. Sin embargo, en función de lo que sabemos sobre el último avistamiento de una especie, su rango histórico, las necesidades de hábitat y otros factores, los científicos pueden estimar la probabilidad de que haya sido eliminada.

En un estudio de 2018, por ejemplo, un equipo de investigadores utilizó una combinación de métodos para examinar docenas de especies de aves en peligro de extinción. Determinaron que tres deberían ser reclasificados como extintos. Uno es el poʻouli (Melamprosops phaeosoma), también conocido como el honeycreeper de cara negra, un pájaro cantor hawaiano endémico de Maui que era el único miembro conocido de su género. No se ha visto ninguno en la naturaleza desde 2004, el mismo año en que falleció el último poʻouli cautivo.

Las otras dos son aves que habitan en los bosques de Brasil: el cazador de árboles críptico (Cichlocolaptes mazarbarnetti) y la espigadora de follaje de Alagoas (Philydor novaesi). No se han visto cazadores de árboles crípticos desde 2007, y aunque se encontraron algunas espigas de follaje de Alagoas en la naturaleza en 2008, el último avistamiento confirmado fue en 2011, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

El guacamayo de Spix, representado aquí en un zoológico alemán en 2014, fue llevado a la extinción en la naturaleza principalmente por la deforestación y la captura para el comercio ilegal de mascotas. (Foto: Patrick Pleul / AFP / Getty Images)

El estudio también identificó otras especies que deberían ser reclasificadas como "En Peligro Crítico (Posiblemente Extinto)", una categoría para especies que es muy probable que se extingan, pero que justifiquen más búsquedas antes de ser canceladas formalmente. Estos incluyen el lorikeet de Nueva Caledonia (visto por última vez en 1987), la avefría de Java (1994), el búho pigmeo de Pernambuco (2001) y el guacamayo glauco (1998). Y el guacamayo de Spix, hecho famoso por la película de 2011 "Río", debería ser reclasificado como Extinto en la naturaleza, según el estudio, ya que los únicos sobrevivientes de la especie parecen tener entre 60 y 80 años en cautiverio.

En diciembre, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos (FWS) anunció que la pyrg Ozark, un pequeño caracol nativo de Arkansas y Missouri, está "presumiblemente extinto". A pesar de los rigurosos estudios científicos, no se han confirmado las pyrgs de Ozark desde que se descubrió la especie en 1915, cuando se encontró en el río White cerca de Cotter, Arkansas, y en el North Fork White River cerca de Norfork, Arkansas, que se extiende hasta Missouri.

"La presa de Norfork y la presa de Beaver Fork, ambas construidas en la década de 1940, se construyeron aguas arriba de los puntos de recolección originales", explica el FWS. "La represa de los ríos White y Norfork cambió drásticamente el hábitat del área. El caracol probablemente requirió aguas poco profundas y fluidas y grava limpia para sobrevivir y reproducirse, y este hábitat fue destruido o reducido por encima y por debajo de las represas".

Y en el día de Año Nuevo 2019, otra especie de caracol estadounidense también se desvaneció. George, el último sobreviviente de la especie de caracol terrestre hawaiano Achatinella apexfulva, murió el 1 de enero a los 14 años aproximadamente. A. apexfulva fue la primera de más de 750 especies de caracoles terrestres de las islas hawaianas descritas en la ciencia occidental, según un comunicado de prensa del Departamento de Tierras y Recursos Naturales de Hawai (DLNR). Alguna vez fue común en Oahu, pero al igual que muchos caracoles nativos de Hawái, fue víctima de depredadores invasores como ratas, camaleones de Jackson y rosados ​​lobos, una especie nativa de Florida que ya ha llevado a otras ocho especies de caracoles hawaianos a la extinción.

En 1997, los últimos 10 miembros conocidos de A. apexfulva fueron llevados a un laboratorio de la Universidad de Hawai para un programa de cría en cautividad de último recurso. Produjeron algunos descendientes, pero todos los caracoles finalmente murieron, excepto George. Aunque George y su especie ya no están, en 2017 se recolectó un fragmento de 2 milímetros del pie de George con fines de investigación, según el DLNR, y este tejido permanece vivo en un contenedor de congelación en el zoológico congelado del zoológico de San Diego.

Plantas extintas

Una vista de las tierras altas de Bamenda en Camerún, donde la especie arbórea Vepris bali ahora puede estar extinta. (Foto: Nick Annejohn / Wikimedia Commons)

La atención pública tiende a ser aún más esquiva para las plantas en peligro de extinción, varias de las cuales se declararon extintas en 2018. Como John Platt del Revelador ha informado, por ejemplo, un arbusto floreciente argelino conocido solo por su nombre científico, Adenocarpus faurei, fue declarado extinto después de Una búsqueda de cinco años no encontró signos de la especie. Fue víctima de la degradación del hábitat, informaron los investigadores, señalando que su destino puede ser compartido por muchas otras plantas raras y endémicas en la región.

En la Reserva Forestal Bali Ngemba de Camerún, un estudio de agosto de 2018 identificó otra especie de planta rara, e inmediatamente se clasificó como posiblemente extinta. El árbol se conoce solo por especímenes recolectados en 1951 en Bali Ngemba, pero no fue identificado como una especie distinta hasta que los investigadores examinaron esos especímenes con estudios filogenéticos moleculares, como informó Platt. Aunque todavía esperan que se encuentren sobrevivientes, los autores del estudio señalan que Vepris bali ya puede estar extinto debido a la "tala de árboles y las incursiones agrícolas" en su limitado hábitat de bosque nuboso.

Y de vuelta en Hawai, una hierba nativa llamada Amaranthus brownii también se unió a las filas de especies extintas en la Lista Roja de la UICN. Miembro de la familia del amaranto, era endémica de la pequeña isla de Nihoa en las islas del noroeste de Hawai, que tiene un área total de solo 0.65 kilómetros cuadrados (0.25 millas cuadradas). Al igual que muchas especies amenazadas en Hawai, conocida como la "capital de extinción del mundo", se enfrentó a la presión de especies invasoras, incluidas otras plantas, así como saltamontes introducidos, como señala el biólogo David Steen en su resumen anual de especies extintas.

En la burbuja

Las vaquitas son pequeñas, tímidas y generalmente evitan los barcos, por lo que es raro ver uno desde la superficie. (Foto: Paula Olson / NOAA)

Puede ser deprimente mirar hacia atrás en el declive de una especie extinta, y a menudo es más fácil hacer la vista gorda que enfrentar la triste realidad. Entonces, ¿por qué molestarse en conmemorar plantas y animales que probablemente ya se han ido?

En algunos casos, todavía pueden tener algunos sobrevivientes, y declararlos como "posiblemente extintos" podría ayudar a llamar la atención sobre su difícil situación. Pero además de eso, incluso para las especies cuya extinción es más segura, sus historias trágicas pueden servir como un llamado a la acción para conservar las especies en peligro de extinción que aún se aferran a la existencia.

Y así, si hay algún lado positivo en este tipo de pérdida, es la esperanza de que pueda evitar que otras criaturas se encuentren con un destino similar. Un ejemplo de alto perfil es la vaquita, una marsopa del golfo de California cuya población se ha desplomado en un 92 por ciento desde finales de la década de 1990. Aproximadamente 100 vaquitas se dejaron en 2014, pero ese total había caído a solo 60 en 2016, y a partir de 2017 se estimó que la población total de la especie era de aproximadamente 30. Su disminución es el resultado de la pesca ilegal con redes de enmalle, que tiende a matar a la vaquita como captura incidental mientras ataca a una especie diferente en peligro de extinción, un pez llamado totoaba, cuyas vejigas natatorias son muy apreciadas en China.

Romeo es una de las últimas esperanzas que le quedan a su especie. (Foto: Dirk Ercken y Arturo Muñoz / Global Wildlife Conservation)

Abundan otros ejemplos. El rinoceronte blanco del norte es una subespecie al borde de la extinción, por ejemplo, mientras que las especies de rinocerontes de Java y Sumatra también están peligrosamente cerca del olvido. Como señala Steen, la caparazón blando gigante de Yangtze es una especie de tortuga rara con solo cuatro miembros conocidos, de los cuales solo dos viven en la naturaleza. En Bolivia, una rana llamada Romeo es una de las últimas ranas de agua de Sehuencas en la Tierra. Y en Hawai, hay una gran cantidad de especies nativas que necesitan protección desesperadamente, desde aves forestales y caracoles de agua dulce hasta una lista vertiginosa de plantas menguantes.

Hay demasiadas especies en riesgo de extinción para enumerarlas aquí, lo que puede verse como algo bueno o malo. Demasiadas especies están a punto de desaparecer para siempre, lo que ilustra el daño extenso que nuestra propia especie ha causado en los ecosistemas que nos sustentan. Al mismo tiempo, sin embargo, cada una de esas especies en lucha representa una oportunidad para que reparemos los errores del pasado, demostremos que los humanos pueden ser buenos administradores de la vida silvestre y preservar nuestro patrimonio natural para las generaciones futuras. No será fácil deshacer el daño ya causado por las extinciones masivas, pero afortunadamente todavía tenemos tiempo de intervenir antes de que las cosas empeoren.

Para obtener más información sobre plantas y animales cuyo futuro está en grave peligro, consulte la lista de especies en peligro crítico de la UICN.

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