El pueblo de astronomía mantiene a los residentes en la oscuridad.

“No es inusual en Deerlick que llamen a la puerta a las dos de la mañana, para que su vecino venga a saludar y hable por un rato. Así que eso es genial ”, dijo el cofundador Chris Hetlage.

Esto se debe a que la mayoría de los residentes de Deerlick Astronomy Village (DAV) en el condado de Taliaferro, Georgia, están completamente despiertos a esa hora, explorando el universo.

El oscuro secreto del pueblo es ... la oscuridad. Y eso llevó a una "comunidad de cielo oscuro planificada" dedicada, fundada en 2006.

Los amantes de la astronomía detestan la luz. Y perseguir seriamente el pasatiempo generalmente significa conducir horas lejos de las luces brillantes de cualquier ciudad importante. Entonces, hace unos años, algunos observadores del cielo dedicados comenzaron a buscar un área no desarrollada, a no más de un par de horas de Atlanta, que estaría completamente oscura para ver la Nebulosa del Águila o los anillos de Saturno.

Hace unos años, Hetlage y el cofundador de DAV, Donavan Conrad, conducían alrededor, guiados por un mapa: El Atlas Mundial del Brillo del Cielo Nocturno Artificial, publicado por un Instituto italiano sin fines de lucro que estudia la contaminación lumínica.

"Estábamos buscando un área de bajo crecimiento y baja población", dijo Hetlage. "Porque con el crecimiento vienen las luces, y eso no es bueno para nosotros", dijo.

De repente, había un letrero en el viejo camino de madera que estaban recorriendo. Al igual que en un marcador histórico tipo de señal: alabando el trabajo de Robert Grier, un astrónomo y matemático aficionado (1780-1848) que era bien conocido en el Sur por sus escritos celestes y meteorológicos. El Almanaque de Grier todavía está en publicación.

Así que Taliaferro (rima con Oliver) fue el condado. Según las cifras del censo de 2009, el condado tiene una población de solo 1, 812. Y el ingreso familiar promedio es de $ 27, 033. ¿Entonces un montón de gente de la ciudad que viene, compra propiedades y paga impuestos? Eso estaba bien con los funcionarios del condado, que no tenían idea de que los cielos oscuros podrían ser un punto de venta.

“Realmente es un ganar-ganar. Nos traen grandes ingresos y no nos cuestan nada ", dijo Herrman Milner, presidente de la Comisión de Planificación del Condado de Taliaferro, y el alcalde de Crawfordville.

Eso es porque la mayoría de los astrónomos que han comprado lotes en la comunidad de 96 acres no viven allí a tiempo completo. Entonces sus hijos no van a la escuela allí, y no recurren a muchos servicios del condado.

"¡Lo mejor que podemos decir es que nos aman aquí!" dijo Hetlage. Todavía trabaja en estrecha colaboración con la junta de comisionados sobre variaciones de propiedad y otros temas. DAV desea que el condado adopte algunas ordenanzas de contaminación lumínica.

Si bien muchas comunidades tienen convenios extraños, desde cuántos autos puede tener en su camino de entrada, hasta qué tan alto puede ser su césped, aquí hay una regla fundamental: no hay luces blancas. Los astrónomos usan linternas de luz roja cuando necesitan moverse.

Para los aficionados serios como Dan Llewellyn, la ubicación es como una casa de vacaciones.

“Puedes comprar la propiedad, salir el fin de semana; hay un puñado de personas que viven allí de manera permanente ", dijo Llewellyn, quien tiene una casa prefabricada en el sitio.

Pero observar las estrellas y los planetas en estos cielos negros no se limita a estar físicamente en el sitio.

“Mucha gente construye observatorios remotos; pueden obtener control de Internet desde cualquier lugar del mundo y mirar a través de su telescopio ”, dijo Llewellyn.

Eso es especialmente importante para los residentes de lugares tan lejanos como Jacksonville, Florida y Detroit.

Tanto Llewellyn como Hetlage hacen más que solo mirar los cielos; Como muchos astrónomos, también son fotógrafos consumados.

"La comunidad de aficionados ha producido las imágenes más increíbles", dijo Llewellyn. "Muchas personas científicas están utilizando imágenes de aficionados", dijo, incluida la Asociación Astronómica Británica.

Pero aunque la astronomía puede ser un pasatiempo solitario, la camaradería también es importante. Es por eso que DAV tiene una gran área común llamada Grier's Field. (Fue nombrado con la bendición de los descendientes de Robert Grier). El área cuenta con comodidades como conexiones para vehículos recreativos, baños, duchas, senderos naturales y un cobertizo de calentamiento para observar las estrellas en invierno. Las membresías individuales anuales son de $ 35 y las membresías familiares son de $ 50.

Trabajando con el Club de Astronomía de Atlanta, Deerlick realiza eventos de divulgación para aquellos que desarrollan un interés en observar el cielo.

Hetlage dice que Internet ha sido un arma de doble filo en lo que respecta a la apreciación del cosmos. Cualquiera puede navegar a través de infinitas fotos impresionantes del universo, pero hay algo perdido si nunca sales y miras hacia arriba.

“Una cosa que hacemos es llegar a los Boy Scouts. Pueden obtener sus insignias de astronomía en nuestro sitio ”, dijo Hetlage.

Tanto DAV como el Atlanta Astronomy Club trabajan para promover la iluminación inteligente al aire libre.

"Simplemente conduzca por Atlanta, hay mucha 'iluminación errónea', es un desperdicio de energía y causa muchos efectos negativos, no solo para los astrónomos sino también para las situaciones de seguridad", dijo Hetlage.

¡Que haya oscuridad!

Fotos: señal de Grier; Chris Hetlage en su observatorio; Whirlpool Galaxy, también conocido como M51. Todo cortesía de Chris Hetlage.

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