El mito de la 'Cueva de las Calaveras Brillantes'

Han pasado más de 21 años desde que Jim Brady trepó por una orilla del río en el este de Honduras en uno de los mayores hallazgos de su carrera.

El descubrimiento fue un poco, bueno, lo llamaremos extraño, desde el principio. Pero el trabajo que realizó Brady en 1994 cambió nuestra comprensión de cómo vivía el hombre hace miles de años. Fue, en muchos sentidos, un cambio antropológico, arqueológico del juego.

El hecho de que Brady, un especialista en arqueología de cuevas y profesor de la Universidad Estatal de California, en Los Ángeles, inicialmente no tenía idea de lo que le esperaba, simplemente se suma a una historia ya intrigante.

Una historia de ladrones de tumbas. Civilizaciones antiguas. Tesoros escondidos. Cráneos brillantes

Alguien ya llame a Harrison Ford.

"Fui recogido en el aeropuerto", dice Brady, recordando su primer viaje para ver el descubrimiento, "y me están llevando al sitio, y nos detenemos y salgo. Es la mitad de la noche". Regreso a la camioneta y allí, en la puerta, veo esta cosa llamada 'Cueva de las Calaveras Brillantes'. Nunca antes había escuchado esto, siempre me referí a él como De Cueva del Río Talgua.

"Sin darme cuenta, me había subido a un autobús en movimiento".

La cueva en el río Talgua se conocía desde hace unos años, pero a principios de 1994, los exploradores habían descubierto una cámara superior previamente descubierta que contenía huesos antiguos. Era un lugar de entierro, un osario, y los funcionarios hondureños llamaron a Brady, luego a la Universidad George Washington en Washington, DC, para que echaran un vistazo antes de que los inevitables ladrones y vándalos hicieran daño.

Una compañía de producción cinematográfica había acordado suministrar algunos fondos muy necesarios para la expedición. Y ahí es donde las cosas se volvieron extrañas.

Una película que involucra a arqueólogos en algo llamado Cueva del Río Talgua simplemente no era lo suficientemente pegadiza. Así que las mentes de marketing se unieron y crearon "cráneos brillantes".

No fue realmente científico. De hecho, inmediatamente molestó a los profesionales involucrados.

Pero, la cosa es que no estaba lejos. Los huesos brillaron un poco. Habían estado sumergidos bajo el agua en un momento dado, hace siglos, y estaban cubiertos con carbonato de calcio.

"Así que había huesos blancos y brillantes", dice Brady. "Y los preservó perfectamente".

La gente de publicidad lo ordeñaba. Otros se maravillaron de las antiguas vasijas de mármol en la cueva. Pero Brady, momentos después de subir una escalera hecha a mano en esa cámara superior, vio mucho más que eso.

"Recuerdo ir allí sabiendo que tenía una semana para hacer este estudio, y ni siquiera pensé que tomaría tanto tiempo", dice Brady ahora. "Pero entramos en la cámara y, de repente, me doy cuenta de que no son los vasos de mármol. Me doy cuenta de que lo importante aquí es todo el material esquelético. Tenemos cientos y cientos de personas. Así que entré en esta zona".

Brady tomó muestras y detalló el sitio. Era el sueño de un arqueólogo, proporcionar pistas y generar más preguntas sobre la historia en esta parte de América Central.

"Lo hicimos, y mientras estoy volando ... estoy sentado en el avión, bebiendo mi whisky de cortesía, sorbiéndolo y relajándome, y de repente me golpeó", dice Brady. "'Dios mío, qué experiencia tan increíble fue'".

Repensar una civilización

Semanas más tarde, Brady vio los resultados de la datación por radiocarbono, otra parte costosa de la ciencia pagada por la temida publicidad de "cráneos brillantes", y se sorprendió aún más. Brady estaba adivinando que la Cueva del Río Talgua databa de alrededor del año 400 a. C. al 700 d. C.

La datación por radiocarbono señalaba entre 1400 a. C. y 800 a. C. Mucho, mucho antes de lo que nadie había esperado.

Brady lo había perdido por unos pocos cientos de años.

"Por muchos cientos de años", se ríe Brady ahora. "Estaba tan conmocionado que no podía pensar. Simplemente estaba confundido. No me di cuenta por un momento de las implicaciones de esto, porque fue muy inesperado".

El descubrimiento significó algunas cosas. Por un lado, consolidó, gracias al trabajo anterior en el área y en otras partes de Honduras, la idea de que las cuevas utilizadas como osarios era un patrón definitivo. Ayudó a identificar a las personas allí como probablemente no mayas. Y ayudó a mostrar un nivel de sociedad que antes era desconocido.

"Cambió nuestra noción de la complejidad de la sociedad hondureña en este momento muy temprano, porque alguien estaba haciendo estos vasos de mármol, que estaban hechos de este único bloque de mármol y tenían que ser desportillados y luego alisados ​​a mano. Y los que que teníamos en la cueva tenían paredes muy, muy delgadas. Así que esta fue una obra extraordinaria ", dice Brady. "En general, los recipientes de mármol son probablemente el artefacto más asociado con el estatus de élite. Por lo tanto, indicaría que en este momento muy temprano, mucho antes de lo que la gente pensaba, ya teníamos un sistema social bastante desarrollado con desigualdad social. Con líderes".

Una cueva del pasado

Todo el alboroto que rodeaba los cráneos "brillantes", reconoce Brady ahora, ayudó a llamar la atención, por no mencionar los fondos tan necesarios, a sus esfuerzos. Pero al final, esa ni siquiera era la historia. A pesar de que esa historia persiste.

"Durante años, me resistí a llamarlo" La cueva de las calaveras resplandecientes ". Pero así es como se dio a conocer. Entonces es como, 'OK. Lo que sea' ", dice. "Ha retrocedido lo suficiente en el espejo retrovisor que le ha quitado el aguijón".

La cueva, muy saqueada desde entonces, es un lugar turístico poco visitado ahora, aunque lo que queda del osario está fuera del alcance del público. Brady todavía hace trabajo de campo prácticamente todos los años, pero ha terminado con Honduras. Trabaja sitios en Guatemala y Belice en su lugar.

Su aventura, hace 21 años, tuvo sus desafíos. Pero Cueva del Río Talgua y sus cráneos brillantes siempre serán una gran parte de la vida de Brady y un hallazgo importante en esa parte del mundo.

"Sí, valió la pena", dice sin dudarlo. "Fue un descubrimiento sorprendente".

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