El misterioso "pez fantasma" ciego revela que el Congo es el río más profundo del mundo

Las aguas del río Congo en África son algunas de las más misteriosas del mundo. Este es el río que inspiró el "Corazón de las tinieblas" de Joseph Conrad; cruza el ecuador dos veces, atraviesa la segunda selva tropical más grande del mundo y su cuenca alberga algunos de los niveles más altos de biodiversidad del planeta.

Y justo ahora hemos descubierto la verdadera profundidad de esta cautivadora vía fluvial.

Resulta que el río Congo también es el más profundo del mundo. Tiene mundos submarinos que nunca supimos que existían, y extrañas criaturas ciegas que acechan en sus abismos ocultos.

Los primeros indicios de la profundidad de este río llegaron hace unos años, cuando un peculiar pez blanco fantasma comenzó a llegar a las costas bajas del Congo. Estos peces parecían peces de cueva; Eran ciegos, con piel blanquecina, como organismos adaptados a la vida en cavernas oscuras ocultas a la luz durante milenios. Pero este era un río rugiente, y no había cuevas alrededor de donde estos peces podrían haber emergido.

Melanie Stiassny, una ictióloga del Museo Americano de Historia Natural, fue una de las primeras científicas en la escena. Notó una pista: estos peces morirían casi de inmediato al caer a tierra, con burbujas que parecían burbujear debajo de la piel y las branquias, informa Cosmos.

Stiassny reconoció los síntomas. Estos fantasmas ciegos sufrían por las curvas.

"Este animal se estaba muriendo de un síndrome de descompresión catastrófica", dijo.

El síndrome de descompresión es lo mismo que les sucede a los buzos humanos cuando experimentan un cambio rápido de presión, como cuando un buzo asciende desde las profundidades demasiado rápido. Para que este pez haya experimentado esta condición, también habría tenido que elevarse rápidamente desde una profundidad insondable.

"Este pez muriendo en mi mano hizo la pregunta, '¿Podría haber aguas profundas aquí?'"

Mundos ocultos del Congo

Entonces Stiassny reunió a un grupo de kayakistas de aguas bravas, armados con equipos de medición de profundidad, para una expedición para mapear la profundidad desconocida de este misterioso río. Lo que encontraron fue asombroso.

El Congo tiene bolsillos oscuros que no son solo profundos, son inmensamente profundos. El equipo midió ciertas partes que tenían más de 700 pies de profundidad, de hecho. Y eso no es todo. Los perfiladores actuales de Doppler mostraron que algunos de estos bolsillos contienen sus propios mundos ocultos, separados del resto del mundo por fuertes corrientes ascendentes y descendentes y poderosos remolinos remolinos. Estas corrientes esencialmente actúan como límites que no se pueden cruzar, permitiendo a las criaturas dentro de ellas evolucionar por separado de sus hermanos que nadan libremente.

"Están dividiendo las poblaciones y evitando que se crucen a una escala geográfica muy fina", dijo Stiassny. "Entonces puedes ver por qué hay tanta [diversidad]".

El pez fantasma ciego provenía de uno de estos profundos bolsillos en forma de cueva, más allá del resplandor de la luz solar ecuatorial. Probablemente habían escapado de su inframundo negro después de ser arrastrados por una fuerte corriente y llevados a la superficie en un instante rápido. Si solo tuvieran ojos para ver, qué maravilla empapada de luz podrían haber observado antes de sucumbir al cambio de presión.

El descubrimiento fue una llamada de atención para Stiassny, un recordatorio de que podría haber nuevos reinos por descubrir bajo las agitadas aguas del Congo. Puede haber especies allí que nunca hemos visto antes, atrapadas por generaciones por los vórtices del río.

Señaló que el Bajo Congo es un laboratorio natural inexplorado para estudiar cómo evolucionan las especies. Es un dominio donde no se necesitan cuevas reales para albergar peces de cueva ciegos, donde las adaptaciones a nichos oscuros pueden generar rasgos extraños, y donde los misterios biológicos se revelan para revelar provincias ocultas de criaturas fantasmales.

"El bajo Congo es realmente un punto caliente de diversidad biológica", dijo.

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