El misterioso mundo de los secuoyas albinas

Es posible que ya esté familiarizado con el albinismo en humanos y otros animales, pero ¿sabía que también hay plantas albinas?

El ejemplo más viable de este fenómeno es la secoya albina. Debido a una mutación genética, estas plantas raras no pueden producir clorofila, dejando sus agujas blancas o amarillas pálidas en lugar del verde típico.

La falta de producción de clorofila normalmente significaría una sentencia de muerte automática para la gran mayoría de las plantas, pero estos "siempre blancos" tienen un truco especial bajo la manga que puede asegurar su supervivencia: el parasitismo.

Siempre que hayan germinado lo suficientemente cerca de una secoya sana y no albina (generalmente su árbol parental), pueden injertar sus raíces en el individuo más saludable y absorber nutrientes fotosintetizados importantes.

En la superficie, parece que estos árboles tienen un arreglo bastante dulce, pero la verdad es que esta estrategia de carga libre no está exenta de desafíos. Incluso cuando se alimentan de los árboles más saludables, muchas secuoyas albinas son débiles y están desnutridas, por lo que muchas de ellas parecen árboles de Navidad moribundos:

El Parque Estatal Humboldt Redwoods tiene algunas secuoyas albinas. (Foto: Redwood Coast / flickr)

Desbloqueando los secretos de la secoya albina

Una variación aún más rara de esta mutación genética es la secoya quimérica albina, que tiene un follaje que incluye tejidos verdes sanos y tejidos albinos más débiles.

Lo sorprendente de las quimeras de secoyas es que tienen dos conjuntos diferentes de ADN, que es como tener dos personas diferentes viviendo en un solo cuerpo. Este tipo de árbol es tan raro que de los millones de acres de bosque de secuoyas en California, solo hay 10 individuos conocidos de quimera.

Las secoyas muestran la naturaleza en todos sus colores. (Foto: Redwood Coast / flickr)

En un artículo de National Geographic de 2014 que describe la lucha para salvar uno de esos especímenes quiméricos en Cotati, California, Zane Moore, entonces estudiante de botánica de la Universidad Estatal de Colorado, se preguntó si el albinismo podría ser una respuesta adaptativa a las fuerzas ambientales externas:

"Los albinos tienden a estar cerca de las zonas de transición de la secoya, y cada uno de los que estudiamos parece estar estresado. Entonces, una idea es que el albinismo es una adaptación para lidiar con el estrés. Hemos visto un número inusual de albinos muy jóvenes que pueden aparecer. ser debido a la sequía que están experimentando California y el oeste ".

Resulta que Moore estaba en algo. Dos años más tarde, Moore, que ahora es estudiante de doctorado en la Universidad de California, Davis, descubrió que las agujas de la secoya albina contienen altos niveles de metales pesados ​​como el níquel y el cobre. La secoya albina parece estar absorbiendo la contaminación del suelo y almacenándola, manteniéndola alejada de otras secuoyas más saludables.

"Básicamente se están envenenando a sí mismos", dijo Moore a Mercury News. "Son como un hígado o un riñón que filtra las toxinas".

Si bien los nuevos hallazgos no proporcionan una explicación para el albinismo de las secoyas, absorber las toxinas del suelo sin duda sería un factor estresante potencial para esos árboles que se sacrifican a sí mismos.

Las secuoyas albinas pueden mantener las toxinas fuera del bosque que permiten que prosperen otras secuoyas. (Foto: WolfmanSF / Wikimedia Commons)

Protegiendo los arboles

La ubicación de las secuoyas albinas se mantiene en secreto para garantizar su supervivencia. (Foto: Kevin Bertolero / flickr)

Al igual que muchos otros árboles raros y antiguos, las ubicaciones exactas de estas secuoyas albinas y quimeras a menudo se ocultan en secreto en un esfuerzo por garantizar su supervivencia continua, pero si espera vislumbrar uno de estos árboles fantasmales, hay varios lugares para mírelos en los parques estatales Humboldt Redwoods y Henry Cowell Redwoods de California.

Haga un recorrido rápido por el Parque Estatal Henry Cowell Redwoods y aprenda más sobre estos notables "fantasmas del bosque" en el siguiente video:

Esta historia se publicó originalmente en abril de 2015 y se actualizó con información más reciente.

(Foto insertada de agujas: Cole Shatto / Wikimedia Commons )

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