El inesperadamente extraño y hermoso mundo de los líquenes

El liquen es algo que comúnmente vemos crecer en rocas o ramas de árboles, en cercas de madera viejas y tocones podridos. Pero, ¿con qué frecuencia te detienes para reflexionar sobre los líquenes? Probablemente no a menudo. Y sin embargo, los líquenes son sorprendentemente fascinantes ... y extraños ... ¡y hermosos!

A pesar de su aspecto, los líquenes no son plantas. Tampoco están en la familia de los hongos. Son un organismo compuesto único, el resultado de una relación simbiótica de organismos de hasta tres reinos, siendo el socio principal el hongo. Como dice Lichens of North America, "los hongos liquen (hongos del reino) cultivan socios que fabrican alimentos por fotosíntesis. A veces los socios son algas (reino Protista), otras veces cianobacterias (reino Monera), anteriormente llamadas algas azul-verdes. Algunos los hongos emprendedores explotan a la vez ". Un estudio publicado en Science reveló que, además de los hongos y las algas, los líquenes también incluyen levadura. Esta levadura aparece en la corteza del liquen y contiene dos hongos no relacionados. Los líquenes son su propio tipo de ser.

También son increíblemente abundantes, se encuentran en todas partes, desde bosques templados hasta tundra helada, desde los trópicos hasta los desiertos. Son la vegetación dominante en hasta el 8 por ciento de la tierra en la Tierra, capaces de sobrevivir donde muchas otras especies de plantas no tienen ninguna posibilidad.

El liquen ya parece mucho más complejo de lo que probablemente te hayas dado cuenta. Y esto es solo el comienzo de la historia.

Los líquenes crecen en la superficie de las rocas de granito. (Foto: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

Las especies de líquenes pueden sobrevivir en algunos ambientes increíblemente extremos. "Los líquenes crecen en los lugares sobrantes del mundo natural que son demasiado severos o limitados para la mayoría de los otros organismos", según el sitio web de Lichens of North America. "Son pioneros en roca desnuda, arena del desierto, tierra limpia, madera muerta, huesos de animales, metal oxidado y corteza viva. Capaces de apagarse metabólicamente durante períodos de condiciones desfavorables, pueden sobrevivir a extremos de calor, frío y sequía". "

Es interesante pensar en los líquenes como "pioneros", pero de alguna manera lo son. Existen al unir dos o más formas de vida que se necesitan mutuamente para prosperar. Al hacerlo, crean una vida más abundante donde normalmente no se encontraría, esencialmente colonizando nuevas fronteras e invitando a otras especies a crecer en áreas áridas. También son autosuficientes. No se alimentan de la superficie sobre la que crecen, como lo hacen los parásitos, sino que crean su propia comida a través de la fotosíntesis utilizando las algas de las que están hechas parcialmente.

El liquen joya, también llamado liquen joya de roca, es un tipo de liquen crujiente capaz de crecer en áreas ásperas, incluso en la superficie de las rocas. (Foto: gubernat / Shutterstock)

Si el liquen es en parte hongo y en parte alga, ¿qué es exactamente el liquen? El cuerpo principal de un liquen se llama talo. En base a eso, las especies de líquenes son categorías en tres categorías principales: crujientes, frondosas y arbustivas. Se reconocen algunas otras formas, incluidos los tipos escamosos, filamentosos y gelatinosos, pero en su mayoría se dividen en las tres categorías generales. Por lo tanto, incluso si no sabe qué especie está mirando, al menos podrá saber si tiene aspecto de corteza, hoja o arbusto.

Los líquenes Cladonia, también conocidos como líquenes de copa, junto con el musgo en miniatura crecen en rocas verticales en el bosque de Carelia, Rusia. (Foto: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

El liquen del soldado británico es una especie de liquen de copa. La parte roja del talo es la parte que produce esporas, lo que permite la reproducción. (Foto: Kim Foote / Shutterstock)

Originalmente, los científicos pensaban que los líquenes eran organismos muy tempranos, que se abrían paso de la tierra al agua y allanaron el camino para que crezcan las plantas. Pero un estudio de 2019 descubrió que son mucho más jóvenes de lo que se pensaba originalmente.

"Cuando observamos los ecosistemas modernos, y vemos una superficie desnuda como una roca, a menudo los líquenes son lo primero que crece allí, y eventualmente las plantas también crecen allí", Matthew Nelsen, autor principal del artículo y un científico investigador en el Field Museum, dijo en un comunicado. "La gente ha pensado que quizás esa era la forma en que funcionaba la colonización antigua de la tierra, pero estamos viendo que estos líquenes en realidad llegaron más tarde en el juego que las plantas".

El liquen de perro crece entre musgos y otros líquenes en Escocia. (Foto: Jan Holm / Shutterstock)

El musgo de reno es un tipo de liquen arbustivo que crece en muchos lugares, especialmente en toda la tundra ártica. (Foto: / Shutterstock)

No es terriblemente sorprendente cuando el liquen se confunde con musgo, especialmente cuando el nombre es lo primero que se confunde. El musgo de reno o el musgo de caribú es un liquen, una de las principales fuentes de alimento para el caribú. A veces también se usa como alimento o remedios naturales para los humanos para cálculos renales o incluso ungüentos antibacterianos. De hecho, hay una larga historia de líquenes utilizados por humanos para diversos fines, y todavía se están estudiando por su valor medicinal. Según la Universidad Estatal de Ohio, "la investigación con líquenes en todo el mundo sugiere que estos organismos son prometedores en la lucha contra ciertos tipos de cáncer e infecciones virales, incluido el VIH".

Mientras tanto, los líquenes se han utilizado durante mucho tiempo como pigmento natural para teñir telas y lana. También se secan y se usan en el arte, particularmente en las maquetas de construcción de arquitectos para entusiastas del ferrocarril. Es muy posible que haya usado líquenes en la tarea de su propia escuela al elaborar modelos a escala de granjas, misiones o pueblos para proyectos de clase.

Los líquenes de copa parecen un pequeño bosque de árboles. (Foto: PHOTO FUN / Shutterstock)

El liquen se ha utilizado como pigmento para tintes durante siglos. No es difícil ver por qué cuando ves este tipo de colores vivos. (Foto: LFRabanedo / Shutterstock)

Los líquenes tienen un crecimiento increíblemente lento: estamos hablando de milímetros o menos por año para muchas especies. Pero con el crecimiento lento viene la longevidad, y como suele ser el caso con los organismos de crecimiento lento, son algunos de los seres vivos más antiguos del planeta. En su libro "Los seres vivos más antiguos", Rachel Sussman documenta mapas de líquenes en Groenlandia que tienen entre 3.000 y 5.000 años.

Para evitar los peligros de ser un organismo estacionario en un mundo en movimiento, los líquenes han desarrollado una increíble variedad de defensas, que incluyen "un arsenal de más de 500 compuestos bioquímicos únicos que sirven para controlar la exposición a la luz, repeler herbívoros, matar microbios atacantes y desalentar la competencia de las plantas ", según el sitio de Lichens of North America. "Entre estos hay muchos pigmentos y antibióticos que han hecho que los líquenes sean muy útiles para las personas en las sociedades tradicionales".

Sin embargo, esa longevidad está amenazada. Según UC Berkeley, "la amenaza más grave para la salud continua de los líquenes no es la depredación, sino el aumento de la contaminación de este siglo. Varios estudios han demostrado serios impactos en el crecimiento y la salud de los líquenes como resultado de la contaminación del aire en las fábricas y en las ciudades. algunos líquenes son tan sensibles que ahora se están utilizando para evaluar rápida y económicamente los niveles de toxinas atmosféricas en Europa y América del Norte ".

Los líquenes crujientes pueden parecer poco más que una película dura que crece en una superficie (Foto: Worraket / Shutterstock)

Tomando muchas texturas y colores, los líquenes pueden ser una parte excepcionalmente hermosa de un ecosistema. (Foto: Sarah2 / Shutterstock)

Los líquenes tienen muchos usos, uno de los cuales nos enseña más sobre la salud de nuestro medio ambiente y el papel potencial que desempeñan en la medicina humana (Foto: Kurkul / Shutterstock)

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en marzo de 2015 y desde entonces se ha actualizado con nueva información.

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