El curioso misterio de Shell Grotto of Margate

Según cuenta una historia, en 1835, James Newlove envió a su hijo Joshua por un agujero de tierra que apareció repentinamente mientras cavaba un estanque de patos. Newlove era el maestro de escuela de una escuela de niños local en Margate, Kent, en el Reino Unido, y cuando Joshua salió con una historia de vastos pasadizos secretos llenos de intrincados mosaicos de conchas marinas, la vida y la carrera de Newlove cambiaron para siempre.

En el proceso, el mundo también ganó un tesoro desconcertante.

Padre e hijo habían descubierto la Gruta de Shell que yacía en silencio debajo de un campo de cultivo ordinario, un misterio maravilloso que aún no se ha resuelto. Nadie sabe quién atravesó los depósitos subterráneos de tiza de Kent para crear esta asombrosa caverna subterránea con sus 70 pies de caminos sinuosos que conducen a una gran cámara. Tampoco está claro cómo transportaron unos 4, 6 millones de conchas y adornaron minuciosamente casi todas las superficies, las paredes y los techos arqueados, todos de 2.000 pies cuadrados, con símbolos y diseños exquisitos y enigmáticos.

¿Era un antiguo templo utilizado para rituales paganos? ¿Una cámara de reunión para un culto secreto? ¿O incluso una cueva elegante para un noble amante de las conchas marinas?

Primer plano de un mosaico. Casi todas las superficies dentro de los pasadizos subterráneos de Shell Grotto están cubiertas con diseños ornamentales creados completamente de conchas marinas. (Foto: Emőke Dénes / Wikimedia Commons)

Una pregunta deliciosamente sin respuesta

Desde que Newlove abrió la Gruta de Shell a los visitantes en 1838, no ha faltado ninguna teoría, pero las respuestas definitivas han permanecido obstinadamente fuera del alcance.

Ubicada a 90 minutos en tren de Londres en la costa sureste de Inglaterra, Shell Grotto sigue siendo una popular atracción turística en la antigua ciudad costera de Margate. El campo agrícola que una vez superpuso la Gruta ha dado paso a las calles de la ciudad. Nunca adivinarías una red cavernosa de pasadizos decorados debajo de este vecindario residencial de aspecto ordinario en el corazón de la ciudad.

Vista aérea de la tienda del museo Shell Grotto (centro) ubicada en un tranquilo barrio residencial de Margate. Debajo se encuentra el magnífico pasadizo cubierto de mosaicos. (Foto: Google Maps)

La Gruta ahora es propiedad y está operada por Sarah Vickery, quien se enamoró de ella durante las visitas regulares cuando era niño y decidió comprarla cuando salió a la venta en 2001. Construida en forma de serpentina, los visitantes siguen un pasaje de entrada curva a un Rotonda con una cúpula que se abre al cielo. Desde allí, siguen un pasaje serpentino en forma de S, que conduce a una gran sala de altar rectangular. La mayoría de las conchas que recubren las paredes (principalmente mejillones, mechones, ostras, berberechos, limas y navajas) son nativas de la costa inglesa y probablemente se recolectaron cerca.

Los 4.6 millones de conchas que adornan la Gruta probablemente se recolectaron localmente cerca de la ciudad costera de Margate. (Foto: Martin Hearn / flickr)

La Gruta ha sufrido daños por el agua a lo largo de los años, y una pared fue estropeada por una explosión de bombarderos alemanes en 1940. Las conchas también están oscurecidas con depósitos de carbono de las lámparas de gas que se usaron antes de que la Gruta fuera electrificada a principios de la década de 1930.

A pesar de todo esto, la variedad de soles abstractos, estrellas, árboles, corazones y flores que llenan sus espacios permanecen casi intactos e impresionantes. Es su significado lo que sigue siendo un enigma, principalmente porque los símbolos no se ajustan a una sola cultura o período de tiempo.

Hecho de millones de conchas marinas, los diseños de mosaico siguen siendo un misterio porque no son específicos de una cultura o período de tiempo. (Foto: Ben Sutherland / flickr)

¿Para qué se usaba?

A lo largo de los años, los investigadores han creado una lista intrigante de posibles usos para la Gruta (que también ayudaría a descifrar los diseños de mosaico). Entre ellos: un espacio de culto prehistórico, un antiguo templo romano o fenicio construido para rituales paganos, una cueva de contrabandistas e incluso una divertida "locura" tramada por un desconocido aristócrata del siglo XVIII. Algunas, pero no todas, estas teorías han sido desacreditadas.

Una explicación más reciente proviene de Mick Twyman, de la Sociedad Histórica de Margate, quien concluyó en 2006 que la Gruta fue construida por los Caballeros Templarios en el siglo XII y que la cámara del altar era un templo para los rituales masónicos. Su investigación sugiere que la cúpula abierta ubicada en la rotonda puede haber sido construida para funcionar como un calendario solar.

Una teoría sugiere que el domo abierto en la rotonda podría haber funcionado como un calendario solar. (Foto: Martin Hearn / flickr)

Otra teoría plausible de la Sociedad Arqueológica de Kent sostiene que la Gruta es en realidad una mina de tiza medieval, que se expandió y decoró en el siglo XVII o XVIII para algún propósito indeterminado.

Lo que nos lleva de vuelta a quién, por qué y cómo, como explora el siguiente video de la BBC.

El enigma de esta impresionante joya escondida parece destinado a permanecer sin resolver.

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