El corazón de una ballena azul solo puede latir dos veces por minuto cuando bucea por comida

Las ballenas azules son los animales más grandes que jamás hayan vivido en la Tierra. Pueden estirarse hasta 100 pies (30 metros) de largo y pesar 300, 000 libras (136 toneladas métricas), aproximadamente cuatro veces la longitud y 20 veces el peso de un elefante africano. También tienen los corazones más grandes en el reino animal: aproximadamente del tamaño de un auto chocador, y un peso de unas 400 libras (180 kilogramos).

Hasta ahora, nadie había logrado registrar el ritmo cardíaco de una ballena azul. Eso es comprensible, dadas las dificultades logísticas de medir el pulso de un animal tan grande mientras nada en el océano abierto. Sin embargo, gracias a un equipo de investigadores de EE. UU., No solo tenemos la primera grabación del ritmo cardíaco de una ballena azul, sino que también podemos ver cómo cambia a medida que la ballena se sumerge para alimentarse, llegando a profundidades de hasta 600 pies (180 metros) por hasta 16 minutos a la vez.

Dirigido por Jeremy Goldbogen, profesor asistente de biología en la Universidad de Stanford, el equipo utilizó un dispositivo de seguimiento especializado equipado con electrodos y otros sensores, que conectaron mediante ventosas a una ballena azul salvaje en la Bahía de Monterey, California. Sus hallazgos fueron publicados el 25 de noviembre en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

"Los animales más grandes de todos los tiempos, por supuesto, no pueden estar en el laboratorio de un edificio", dice Goldbogen en un video sobre el nuevo estudio. "Así que estamos llevando el laboratorio de biomecánica al océano abierto usando estas etiquetas de fijación de ventosa".

Los datos muestran cómo el corazón de una ballena azul lo ayuda a realizar sus inmersiones de alimentación profunda, informan los investigadores, y también sugieren que este enorme órgano está operando cerca de sus límites. Esto podría ayudar a explicar por qué ningún animal ha evolucionado para crecer más que una ballena azul, ya que las necesidades de energía de un cuerpo más grande podrían superar lo que es biológicamente posible para un corazón.

Una ballena azul nada cerca de Sri Lanka en el Océano Índico. (Foto: Andrew Sutton / Shutterstock)

Cuando la ballena se alimentó, su ritmo cardíaco disminuyó a un promedio de aproximadamente cuatro a cinco latidos por minuto, encontraron los investigadores, con un mínimo de dos latidos por minuto. Se elevó cuando la ballena se lanzó hacia la presa en el punto más profundo de su inmersión, aumentando aproximadamente 2.5 veces la tasa mínima, y ​​luego volvió a caer lentamente. Se produjo una oleada final cuando la ballena volvió a recuperar el aliento en la superficie, donde se registraron las frecuencias cardíacas más altas de 25 a 37 latidos por minuto.

Como el animal más grande del planeta, las ballenas azules tienen mucho que enseñarnos sobre la biomecánica en general. Pero también están en la lista de En peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, y dado que sus cuerpos gigantes dependen tanto de un suministro de alimentos grande y constante, ideas como esta podrían ser particularmente valiosas para proteger a la especie.

"Los animales que operan en extremos fisiológicos pueden ayudarnos a comprender los límites biológicos del tamaño", dice Goldbogen en un comunicado de prensa. "También pueden ser particularmente susceptibles a los cambios en su entorno que podrían afectar su suministro de alimentos. Por lo tanto, estos estudios pueden tener implicaciones importantes para la conservación y el manejo de especies en peligro de extinción como las ballenas azules".

Los investigadores planean agregar más funciones a su etiqueta de ventosa para futuros estudios, incluido un acelerómetro para arrojar más luz sobre cómo cambia la frecuencia cardíaca durante diversas actividades. También esperan usar la etiqueta con jorobadas y otras ballenas.

"Mucho de lo que hacemos involucra nuevas tecnologías y muchas de ellas dependen de nuevas ideas, nuevos métodos y nuevos enfoques", dice el coautor y asistente de investigación de Stanford, David Cade, quien colocó la etiqueta en la ballena. "Siempre buscamos ampliar los límites de cómo podemos aprender sobre estos animales".

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