El bosque de secuoyas gigantes más grande del mundo ahora está protegido

Un grupo de conservación ha cerrado un acuerdo de $ 15.65 millones para comprar el mayor bosque de secuoyas gigante de propiedad privada que queda en la Tierra, un antiguo bosque con cientos de árboles en peligro de extinción que pueden vivir durante 3.000 años y elevarse casi tan alto como la Estatua de la Libertad. Debido a su tamaño, salud y diversidad de edad, con secuoyas que van desde plántulas hasta Matusalén, este bosque representa "el proyecto de conservación de secuoyas gigantes más importante de nuestra vida", según el presidente del grupo.

Conocido como Alder Creek, el bosque cubre una superficie aparentemente modesta de 530 acres (2 kilómetros cuadrados), pero eso es un gran problema para las secuoyas gigantes. Los árboles icónicos alguna vez vivieron en todo el hemisferio norte, pero ahora existen en solo 73 bosques aislados, todos ubicados en las laderas occidentales de las montañas de Sierra Nevada de California. Esta arboleda particular de Sequoiadendron giganteum se agrupa mucho en sus 530 acres, incluidas 483 secuoyas con troncos de al menos 6 pies (1, 8 metros) de diámetro, junto con unos cientos de secuoyas más pequeñas de diferentes edades.

Ese rango de edad es una gran razón por la cual este bosque es tan valioso, según Sam Hodder, presidente y CEO de Save the Redwoods League (SRL), una organización sin fines de lucro centenaria de California que ha estado trabajando para adquirir Alder Creek durante más de 20 años.

"Muchos bosques de secuoyas gigantes son solo una clase de edad, generalmente en miles", dijo Hodder a Site cuando se anunció el acuerdo en septiembre de 2019. "En este caso, una indicación real de su salud y resistencia es que hay secuoyas gigantes de todos los rangos de edad ". Si bien cualquier bosque de secuoyas gigante restante es una rareza, agrega, "aún es más raro tener múltiples clases de edad y un ecosistema forestal tan saludable".

SRL firmó un acuerdo de compra con la familia Rouch, propietaria del bosque desde la década de 1940. Ese fue un gran paso después de dos décadas, pero la venta no era oficial, hasta ahora. Hubo un pequeño asunto de $ 15.65 millones, que SRL tuvo que recaudar antes del 31 de diciembre antes de poder tomar posesión. El grupo hizo eso con una campaña pública de recaudación de fondos en su sitio web que se reunió en busca de ayuda hasta la fecha límite. Las donaciones llegaron de más de 8, 500 donantes de los 50 estados y de todo el mundo.

'Un proceso reflexivo'

El árbol Stagg, ubicado en Alder Creek, es el quinto árbol más grande del mundo. (Foto: Max Forster / Save the Redwoods League)

Alder Creek es una isla de propiedad privada rodeada por el Monumento Nacional Secuoya Gigante, que abarca aproximadamente 328, 000 acres (1, 327 km cuadrados) y se conecta con el Bosque Nacional Sequoia aún más grande. La familia Rouch ha usado durante mucho tiempo el bosque para la tala comercial, dice Hodder, e incluso cortó las secuoyas gigantes en los primeros días, aunque desde la década de 1960, según los informes, solo registraron especies no secuoyas como el pino de azúcar y el abeto blanco. SRL planea eventualmente transferir la propiedad al Servicio Forestal de los EE. UU., Para que las secuoyas puedan unirse a la vida silvestre protegida federalmente a su alrededor.

Sin embargo, eso no sucederá por un tiempo, ya que SRL espera mantener la propiedad durante cinco a 10 años. Esto se debe en parte a que este tipo de proceso de adquisición pública se mueve lentamente, dice Hodder, pero también porque SRL quiere tiempo para estudiar el bosque e implementar un plan para una buena administración, asegurándose de que los árboles estén saludables y listos antes de entregarlos al público.

Como parte de esa preparación, el grupo planea abrir Alder Creek para el acceso público incluso antes de dárselo al Servicio Forestal, con la esperanza de ayudar al ecosistema a asumir un papel desconocido como anfitrión para los visitantes humanos. "Esta propiedad ha sido de propiedad privada y nunca ha tenido acceso público", dice Hodder. "Queremos pasar por un proceso reflexivo para planificar el acceso público, de modo que cuando se transmita al monumento nacional, esté listo para su propósito público".

Prueba de fuego

"Nuestro enfoque será proteger el magnífico bosque que ya existe en Alder Creek", dice Hodder, junto con la planificación del acceso público. (Foto: Max Forster / Save the Redwoods League)

Aunque las personas registraron algunos bosques de secuoyas gigantes a fines de 1800 y principios de 1900, el declive moderno de la especie se debe en gran medida a los esfuerzos equivocados del siglo pasado para suprimir los incendios forestales naturales. Las secuoyas gigantes se adaptan a incendios regulares de baja combustión, que ayudan a sus plántulas al generar un suelo rico en nutrientes, adelgazar el dosel para permitir que más luz solar llegue al suelo del bosque y crear áreas abiertas con menos competencia de las plantas de crecimiento más rápido. Desde entonces, los científicos se han dado cuenta de la locura de suprimir los incendios forestales naturales, pero a pesar de la eliminación gradual de esa práctica, el legado de la extinción de incendios aún persigue a la secuoya gigante.

"Debido a que hemos estado suprimiendo los incendios forestales que solían ocurrir de manera regular en este paisaje, todas las especies que serían sacrificadas por un fuego natural y de baja combustión se han dejado madurar de una manera no natural, "Hodder dice. "Entonces, uno de los desafíos en la administración de la secoya gigante es encontrar una manera de abordar esa acumulación antinatural de combustibles combustibles".

La tala de otras especies en Alder Creek podría haber ayudado inadvertidamente a la secoya gigante, agrega Hodder, replicando el efecto que los incendios naturales habrían tenido si no hubieran sido suprimidos. "Eliminaron parte de la competencia de la secoya, y como resultado, la secoya en sí misma es notablemente saludable, y la propiedad tiene cargas de combustible más bajas que el paisaje que la rodea".

Esa podría ser una ventaja significativa para las secuoyas de Alder Creek, ya que incluso esta especie adaptada al fuego parece estar cada vez más expuesta a los incendios forestales. A medida que el cambio climático aumenta las temperaturas y empeora las sequías en California, incluido el declive de la capa de nieve de Sierra Nevada, los efectos persistentes de la extinción del fuego en el pasado han dejado a muchos bosques preparados para estallar.

Si bien la compra garantiza que Alder Creek no se venderá a un desarrollador, será mucho más difícil proteger estas o cualquier secoya de los efectos del cambio climático. Aún así, además de reducir otros riesgos y en general nutrir la salud del bosque, Hodder espera que el bosque pueda servir como una especie de laboratorio vivo, ayudándonos a aprender todo lo que podamos para ayudar a estos antiguos árboles a sobrevivir.

"Esto nos da la oportunidad de comprender lo que está sucediendo con estas nuevas amenazas y exposiciones, y hacer el manejo forestal que debe hacerse", dice. "La administración forestal impulsada por la ciencia para reducir la carga de combustible de una manera que restaure el equilibrio natural de la secuoya gigante. Para ayudar a preparar estos bosques para los incendios más cálidos y secos que se avecinan".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en septiembre de 2019.

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