El árbol de Ceiba de Vieques, de 400 años, florece nuevamente después de los huracanes Irma y María

Una ceiba gigante y elegante es una de las atracciones turísticas más populares en Vieques, una pequeña isla frente a la costa de Puerto Rico. La isla era anteriormente una plantación de azúcar, trabajada primero por esclavos para la corona española, y luego por agregados o aparceros. Una vez que estuvo bajo el dominio de los EE. UU., La Marina de los EE. UU. Lo utilizó como campo de bombardeo. La isla fue desmantelada por la Marina en 2003 después de una larga batalla con los lugareños conocidos como "la lucha".

La Ceiba, como la llaman ahora, ha presidido esta actividad humana durante un período de vida de 300 a 400 años.

Pero después del doble golpe de los huracanes Irma y María en 2017, los lugareños estaban preocupados. Sentado en un parque costero de 51 acres, el árbol está protegido, pero nada podría evitar que cargue con la fuerza de vientos tan intensos. Al igual que las tortugas, las aves marinas e incluso los manatíes en peligro de extinción que también viven en el parque, no había mucha gente que pudiera hacer para mantenerlos a salvo mientras los vientos azotaban, destruyendo casas y edificios y alterando permanentemente el paisaje de la isla en su mayoría rural.

Las raíces de los árboles de ceiba de Vieques pueden contener agua, que los caballos salvajes locales a veces usan como comedero. (Foto: Jay Sturner de EE.UU. / Wikimedia Commons)

Noté el árbol de ceiba en la lista de atracciones que "hay que ver" cuando visité la isla en 2016, y después de navegar a través de las manadas de los famosos caballos salvajes de la isla, lo encontré fácilmente: es enorme. Se siente más como un edificio que como un árbol, sus raíces gigantes se alzan de la tierra en paredes que me recuerdan a la piel de elefante: gris, arrugada y antigua.

El área alrededor del árbol es un lugar de reunión especial para los residentes locales y un lugar de picnic frecuente, pero el día que estuve allí tuve el árbol para mí solo. Lo rodeé en un círculo de admiración, tratando de imaginar todo lo que el árbol había visto en sus años.

Bueno, no estaba completamente solo. Había caballos pastando en silencio cerca, mientras me sentaba debajo del árbol para meditar: recuerdo que podía escuchar el viento en las hojas de La Ceiba sobre mi cabeza y las olas chocando suavemente en la orilla mientras inhalaba y exhalaba.

Cuando escuché de un amigo sobre la devastación posterior al huracán allí, pensé en los hermosos lugares en los que me había alojado, y en toda la isla ya había pasado, tanto personas como ecosistemas. Lloré porque Vieques ya se había convertido en un lugar especial para mí, un lugar cálido y reconfortante en la tierra al que sabía que regresaría. Pero ahora sería diferente.

El futuro se ve más brillante

Y pensé en el árbol de ceiba. Admito que tenía miedo de saber que había sido destruido en las tormentas. No se veía bien después de la tormenta: las imágenes muestran un árbol totalmente desnudo, que parecía desnudo y diferente a sí mismo sin su esponjosa corona de vegetación.

Pero las noticias más recientes sobre el árbol son buenas. Acaba de florecer, lo que no ocurre todos los años, lo que demuestra que no solo es un árbol duro, ya que se mantiene orgullosamente de pie, sino que también es resistente y llena de energía.

"Que este árbol está floreciendo ahora me dice que fue capaz de brotar las hojas después de María y aún obtener suficiente energía, y probablemente tenía algo almacenado de antes", dijo Fabián Michelangeli, curador del Instituto de Botánica Sistemática del Jardín Botánico de Nueva York. El Huffington Post. "Pero eso significa que es lo suficientemente saludable como para florecer más".

Esas flores no solo benefician al árbol: proporcionan sustento a muchas criaturas. "Las flores se abrieron al anochecer, arrastrando enjambres de abejas, arañas y colibríes a lo que Ardelle Ferrer Negretti, fundadora de un proyecto comunitario local para proteger la ceiba, llama 'la fiesta del néctar'. Cuando la luz del sol se desvanece en la oscuridad, los murciélagos se unen al banquete ", escribe Alexander Kaufman.

Los lugareños parecen estar tomando la floración del árbol de ceiba como un signo de resistencia: "Fue un símbolo de que estamos de vuelta en el negocio", dijo Ferrer Negretti a NPR. "Sus flores son tan importantes porque representa que estamos floreciendo y seguiremos creando más vida".

Las ceibas son el árbol nacional de Puerto Rico. Hay una que tiene casi 500 años en esa isla mucho más grande. En la cultura maya, las ceiba son una especie de centro, y los indígenas de Puerto Rico, los taínos, piensan en la ceiba como la hija de una diosa.

Ya sea sobrenatural o natural, el árbol sigue en pie, perdura y florece, y también lo hará la gente local que pasa junto a ella o se pone sombra debajo de sus ramas.

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