El 'mapa del tesoro' de la NASA muestra hielo de agua en Marte

La evidencia de agua en Marte continúa creciendo. Y como el agua es tan importante para la vida como la conocemos, esto es un buen augurio para nuestros esfuerzos, tanto para enviar humanos más lejos de casa como para buscar signos de vida extraterrestre.

A fines de 2019, por ejemplo, la NASA lanzó un "mapa del tesoro" de hielo de agua incrustado en la superficie marciana, que ilustra no solo la abundancia de agua congelada del planeta, sino también la cantidad de agua que se encuentra a solo 2.5 centímetros (1 pulgada) de profundidad y latitudes medias. Publicado en la revista Geophysical Research Letters, este podría ser un recurso crítico en la planificación de futuras misiones a Marte con humanos a bordo.

El agua líquida no puede durar mucho tiempo en el delgado aire marciano, sino que se evapora rápidamente cuando se expone a la atmósfera, explica la NASA. Los científicos han encontrado evidencia de agua congelada más profunda bajo tierra en las latitudes medias del planeta, pero esta nueva imagen traza hielo de agua más superficial y, por lo tanto, más accesible. En lugar de tratar de mover grandes cantidades de agua de la Tierra, cualquier misión humana a Marte probablemente necesite cosechar este tipo de hielo para beber agua y otros fines.

"No necesitarías una retroexcavadora para desenterrar este hielo. Podrías usar una pala", dice el autor principal del estudio, Sylvain Piqueux, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en un comunicado. "Continuamos recolectando datos sobre hielo enterrado en Marte, concentrándonos en los mejores lugares para que los astronautas aterricen".

Esos astronautas querrán evitar zonas en este mapa de color negro, que representan áreas donde una nave espacial de aterrizaje se hundiría en polvo fino. Hay muchos lugares en Marte donde los científicos quisieran visitar, señala la NASA, pero no muchos serían sitios prácticos de aterrizaje para los astronautas. Las latitudes medias del norte incluyen algunas opciones populares, gracias a más luz solar, temperaturas más cálidas y elevaciones más bajas, que ofrecen más atmósfera para ralentizar una nave espacial antes de que aterrice.

Según la NASA, uno de los objetivos más intrigantes se encuentra en una región llamada Arcadia Planitia, y este nuevo mapa sugiere que es un buen candidato, con mucho azul y púrpura que indica hielo de agua a menos de 30 centímetros (1 pie) debajo de la superficie .

Lagos subterráneos

Los cráteres en Marte sugieren un sistema de lagos interconectados que se ejecutan bajo tierra. (Foto: NASA)

A principios de 2019, los investigadores de la Agencia Espacial Europea (ESA) y el proyecto Mars Express anunciaron que no solo habían encontrado evidencia histórica de que el agua fluye en los cráteres alrededor del hemisferio norte de Marte, sino también que un sistema de lagos antiguos e interconectados acecha bajo tierra.

El equipo estudió 24 cráteres con pisos a unos 4 kilómetros (2.5 millas) debajo del "nivel del mar" marciano. Los pisos tienen características que indican que el agua una vez fluyó a través de ellos, incluidos canales en las paredes del cráter, valles, deltas y terrazas surcadas, todo lo cual solo pudo haberse formado por la presencia de agua. Estos hallazgos se alinean con el descubrimiento anterior de un antiguo océano marciano, agregaron.

"Creemos que este océano puede haberse conectado a un sistema de lagos subterráneos que se extienden por todo el planeta", dijo el coautor del estudio, Gian Gabriele Ori, director de la Escuela Internacional de Investigación de Ciencias Planetarias de la Università D'Annunzio, Italia. "Estos lagos habrían existido hace unos 3.500 millones de años, por lo que pueden haber sido contemporáneos de un océano marciano".

"Hallazgos como este son sumamente importantes; nos ayudan a identificar las regiones de Marte que son las más prometedoras para encontrar signos de vidas pasadas", dijo Dmitri Titov, científico del proyecto Mars Express de la ESA.

Un área que los investigadores creen que podría tener evidencia de vida es la capa de hielo del sur.

Casquetes polares

El telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA tomó este retrato de Marte, que muestra la capa de hielo del polo sur en la parte inferior. (Foto: NASA / ESA, J. Bell (Cornell U.) y M. Wolff (SSI))

En 2018, la Agencia Espacial Italiana anunció evidencia de agua líquida debajo de la capa de hielo del polo sur de Marte. Utilizando el Radar avanzado de Marte para el instrumento de sondeo subsuperficial y de ionosfera (MARSIS) a bordo de la nave espacial Mars Express de la ESA, el radar detectó un lago subglacial de aproximadamente 20 km (12.5 millas) de ancho y 1.6 km (1 milla) debajo de la superficie.

MARSIS utilizó 29 perfiles de radar para enviar pulsos de radio para medir la reflexión de la superficie del planeta desde mayo de 2012 hasta diciembre de 2015. Los pulsos detectaron brillo debajo de los casquetes polares, y los investigadores pudieron determinar la presencia de agua. Dijeron que otras teorías sobre el brillo, como una capa de hielo de dióxido de carbono sobre o debajo de la capa de hielo, o hielo de agua con una temperatura muy baja, no son posibles porque no causarían un reflejo tan fuerte como lo haría el agua líquida.

Sin embargo, otros expertos no pudieron confirmar de inmediato los hallazgos de MARSIS.

"No vemos el mismo reflector con SHARAD [sonda de radar poco profundo a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter], ni siquiera cuando recientemente sumamos [miles] de observaciones para crear vistas tridimensionales tipo CATSCAN de ambas capas polares", Nathaniel Putzig, jefe de equipo adjunto de Mars Reconnaissance Orbiter SHARAD y científico sénior en el Instituto de Ciencia Planetaria, dijo a CNN. "Esperamos llevar a cabo el mismo proceso de imágenes con los datos de MARSIS a continuación. Estoy emocionado de ver cómo las imágenes en 3-D aclararán la visión de esta detección y si encontraremos otras similares debajo de las capas polares". "

¿Agua líquida o arena que fluye?

Estas rayas oscuras, llamadas líneas de pendiente recurrentes (RSL), fluyen cuesta abajo en varios lugares de la superficie de Marte. Inicialmente se cree que son signos de agua líquida, también pueden ser causados ​​por 'flujos granulares' de arena y polvo, según sugiere una investigación. (Foto: NASA / JPL / Universidad de Arizona)

En 2015, la NASA anunció evidencia de agua estacional líquida que fluye en el planeta rojo, aunque investigaciones posteriores arrojaron dudas sobre esa interpretación, sugiriendo que lo que parecía evidencia de flujo de agua podría ser causada por "flujos granulares", es decir, arena o polvo. . La NASA reconoció esto en una declaración, aunque señaló que las pistas detrás de estas conclusiones de duelo "siguen siendo desconcertantes".

Las pistas en cuestión son características misteriosas conocidas como "línea de pendiente recurrente" o RSL. Aparentemente, surgen rayas oscuras que descienden por empinadas laderas en varios lugares de la superficie marciana, apareciendo y desapareciendo con el tiempo de una manera que insinúa los flujos estacionales de agua líquida en la superficie. "Estas son rayas oscuras que se forman a fines de la primavera, crecen en el verano y desaparecen en el otoño", dijo Michael Meyer, del Programa de Exploración de Marte de la NASA en 2015.

Esta imagen muestra RSL en las paredes del cráter Garni, donde las rayas oscuras tienen hasta unos cientos de metros de longitud. (Foto: NASA / JPL / Universidad de Arizona)

La noticia se basó en una investigación publicada en Nature Geoscience, que mostró cómo los científicos pudieron estudiar RSL en la superficie del planeta. Estas rayas se habían visto previamente en fotos, pero debido a que las rayas tienen solo unos 5 metros (16 pies) de ancho, los investigadores no pudieron ver lo suficiente como para determinar qué las estaba causando. Eventualmente, sin embargo, encontraron una manera de analizar los datos del Mars Reconnaissance Orbiter extrayendo datos de las imágenes en un nivel por píxel. Esto permitió a los científicos estudiar detalles más pequeños sobre la superficie del planeta rojo, y esos detalles proporcionaron la nueva información.

La evidencia de agua significaría muchas cosas, dijo Mary Beth Wilhelm del Centro de Investigación Ames de la NASA en ese momento, entre las cuales está la posibilidad de vida microbiana. Por supuesto, el agua en Marte también podría ser un gran impulso para la exploración humana del planeta, proporcionando un recurso vital para los astronautas visitantes o para los colonos a largo plazo.

Sin embargo, en 2017, otro estudio en Nature Geoscience concluyó que estos RSL fueron causados ​​más probablemente por flujos granulares de material seco, no por agua líquida. "Hemos pensado en RSL como posibles flujos de agua líquida, pero las pendientes son más parecidas a lo que esperamos para la arena seca", dijo el coautor Colin Dundas, del Centro de Ciencia de Astrogeología del Servicio Geológico de EE. UU., En un comunicado sobre la investigación. "Esta nueva comprensión de RSL respalda otra evidencia que muestra que Marte hoy está muy seco".

Sin embargo, eso no significa que no podamos aprender mucho sobre Marte estudiando RSL. E incluso si son solo arena, el planeta rojo sigue siendo un lugar tentador para buscar signos de agua, tanto del pasado como del presente, así como cualquier indicio oculto de vida.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado con nueva información desde que se publicó originalmente en septiembre de 2015.

Artículos Relacionados