¿Dónde se han ido todas las mariquitas?

La próxima vez que veas una mariquita, hazle un favor a un granjero. Saque su teléfono inteligente, tome fotos y envíe las fotos con la ubicación a John Losey.

Losey es el director del Proyecto Lost Ladybug y agregará su foto a las más de 34, 000 imágenes de mariquita que ha recibido. El proyecto es un esfuerzo de ciencia ciudadana que Losey sale de su laboratorio en la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, donde es profesor asociado de entomología. Las mariquitas nativas han estado en grave declive desde mediados de la década de 1970, y Losey está buscando documentar dónde se ven las poblaciones restantes, dónde no se ven, todo para ayudar a determinar la razón de su declive.

"No se preocupe si las fotos están enfocadas y no seleccione las imágenes que envíe", dijo Losey, enfatizando que le gustaría ver todas y cada una de las mariquitas. "No tienen que ser dignos de la portada de National Geographic", agregó. Las diferentes especies de mariquitas, Losey las llama "escarabajos de las mariquitas" porque estos "bichos" son en realidad miembros de la familia de los escarabajos, tienen marcas distintas, y Losey dijo que los miembros del equipo del proyecto casi siempre pueden identificar las especies, independientemente de la calidad de la foto.

Otra consideración importante para los científicos ciudadanos, agregó Losey, es no solo buscar especies que son raras. "Es tan importante para nosotros saber dónde están los raros como dónde no están", dijo. "Tampoco importa si sus fotos son de mariquitas nativas o no nativas", continuó. "Todas las fotos constituyen puntos de datos importantes". (Descargue un formulario de envío de fotos y obtenga consejos sobre cómo ser los ojos de Losey y su equipo).

De lo común a lo raro

Una vez que una presencia común en los jardines, la mariquita de 9 puntos se ha convertido en algo raro. (Foto cortesía de Todd A. Ugine)

Losey se dio cuenta de la disminución de las mariquitas cuando llegó a Cornell en 1997 como especialista en controles biológicos para cultivos agrícolas. "Cuando escuché que no se había visto una mariquita en Long Island en 20 años, se me quedó pegada", dijo. "Me preguntaba cómo podríamos pasar de que las mariquitas sean tan comunes a tan raras". Algo más le molestaba que aumentaba su deseo de estudiar la difícil situación de las mariquitas. La mariquita de nueve puntos, Coccinella novemnotata, es el insecto del estado de Nueva York.

Curiosa por la información anecdótica de que las mariquitas habían desaparecido en Nueva York, Losey comenzó el Proyecto Lost Ladybug en 2000 y comenzó a buscar respuestas a su declive. Buscó respuestas a través de encuestas, en las aulas de la escuela secundaria y realizando varios bombardeos de mariquitas. Su investigación atrajo fondos de la National Science Foundation y en 2004 lanzó el sitio web del Proyecto Lost Ladybug.

A medida que el proyecto evolucionó, Losey se enteró de que la desaparición de estos pequeños insectos no se limitaba a Nueva York. La situación era la misma en todo el país. Las implicaciones, él sabía, eran significativas.

Hay más de 4.500 especies de mariquitas en todo el mundo y más de 500 en los Estados Unidos. Casi todos son depredadores naturales que juegan un papel crítico en el control de plagas agrícolas. Estas plagas incluyen pulgones (la comida favorita de las mariquitas), escamas, moscas blancas y ácaros. Durante su vida, una mariquita puede consumir hasta 5, 000 pulgones. Su apetito voraz ha sido crítico para controlar las plagas en los cultivos forrajeros como la alfalfa y el trébol y los cultivos alimentarios como el trigo y las papas, dijo Losey.

Mariquitas invasoras

La mariquita asiática, Harmonia axyridis, puede haber contribuido a la disminución de la población de mariquitas nativas de EE. UU. (Foto: Imágenes de Stu / Wikimedia Commons)

Los científicos no han podido determinar la causa exacta de la disminución de las mariquitas nativas. Algunos estudios han señalado que la disminución de varias especies nativas generalmente corresponde al aumento y la propagación de la mariquita de siete puntos de Europa ( Coccinella septempunctata ). Fue importado y lanzado varias veces y en varios lugares desde la década de 1950 hasta finales de la década de 1970, según Robert Gordon, un entomólogo retirado del USDA. La mariquita asiática ( Harmonia axyridis ) también ha sido liberada en los Estados Unidos varias veces desde 1916 en las costas este y oeste y a lo largo del Golfo de México, según Gordon.

Sin embargo, otros científicos dicen que hay evidencia circunstancial de que estas dos mariquitas no nativas fueron introducidas accidentalmente en puertos de envío en América del Norte. También sostienen que no está claro si estas presentaciones, sin embargo, ocurrieron, fueron exitosas. Independientemente de cómo llegaron, Losey afirma que las mariquitas no nativas han proliferado con tanto éxito que han expulsado a las mariquitas nativas de los campos agrícolas hacia áreas no agrícolas, aunque acepta que no existe un acuerdo general sobre esta teoría.

Como resultado, las poblaciones de algunas mariquitas nativas ahora se reducen enormemente y son pequeñas, aisladas y dispersas, dijo Losey. "Las pequeñas poblaciones dispersas generalmente significan que una especie está en una espiral descendente", dijo. Según lo que ha sucedido con otros organismos que se han enfrentado a tipos similares de fragmentación de la población, esta no es una buena señal para las mariquitas nativas, agregó Losey.

Poblaciones cíclicas

Sin embargo, la investigación ha producido algunos hallazgos que le dan razones para tener esperanzas en la diminuta mariquita. "Ocasionalmente recibimos informes de avistamientos raros en años consecutivos, y cuando eso sucede, indica que las poblaciones, aunque pequeñas y aisladas, parecen estables", dijo. Eso le da optimismo a corto plazo. Si el equipo del proyecto puede demostrar que está ayudando a estabilizar aún más a estas poblaciones, dijo que se sentirá más optimista a largo plazo.

También hay otras razones por las que Losey se muestra optimista sobre la salud de los cultivos agrícolas importantes de la nación y el futuro de las mariquitas nativas. Mientras que las mariquitas juegan un papel importante en la supresión de insectos dañinos, muchos otros depredadores y parasitoides también se aprovechan de los pulgones en los campos agrícolas. Losey también está de acuerdo con otros científicos en que las especies de mariquitas introducidas deben disminuir por sí mismas.

Como ayudar

Los investigadores necesitan ayuda para rastrear las poblaciones de mariquitas para el Proyecto Lost Ladybug. (Foto: Christian Musat / Shutterstock)

Si desea ayudar a preservar las especies de mariquitas nativas y restaurar las poblaciones de la especie en el declive más grave, Losey lo invita a participar en su proyecto de ciencia ciudadana. Quién sabe, tal vez podrías tener la misma suerte que Peter Priolo, quien encontró una mariquita de nueve puntos en Long Island en 2011. Fue el primer avistamiento documentado en Nueva York en 29 años. Es uno de los 285 avistamientos de esta especie que alguna vez fue común que se han reportado al Proyecto Lost Ladybug desde cualquier lugar de América del Norte.

Losey alienta a las personas a buscar mariquitas en sus patios, jardines, parques o en paseos al aire libre y enviar sus fotos al Proyecto Lost Ladybug. Si quieres hacer más, podrías convertirte en uno de los que Losey llama sus súper observadores. "Estas son personas que están muy, muy interesadas en el proyecto", dijo Losey. "Además de enviar cientos de fotos, e incluso mil en un caso, estos voluntarios dan charlas locales sobre las mariquitas", dijo Losey. Si está interesado en ser un super observador, envíe un correo electrónico a Losey a

Todos estos esfuerzos, dijo Losey, están ayudando al equipo del proyecto a hacerse una idea de dónde están ahora las especies nativas en términos de nuevos rangos y distribuciones. Esa imagen, dijo Losey, se está uniendo en forma de un mapa nacional de poblaciones de mariquitas. Algunos voluntarios incluso recibirán una recompensa especial por ayudar al proyecto a entender lo que les sucede a las mariquitas. Losey se pondrá en contacto con algunos de ellos para liberar a los nativos criados en laboratorio en la naturaleza.

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