Diga una palabra una y otra vez y vea qué sucede

“Comencé a disfrutar de las fantasías más salvajes mientras permanecía acostado en la oscuridad, como que no había tal ciudad, e incluso que no había un estado como Nueva Jersey. Me puse a repetir la palabra 'Jersey' una y otra vez, hasta que se volvió idiota y sin sentido. Si alguna vez has estado despierto por la noche y has repetido una palabra una y otra vez, miles y millones y cientos de miles de millones de veces, sabes el estado mental perturbador en el que puedes entrar ".

- James Thurber, " Mi vida y mis tiempos difíciles ", 1933.

Tal vez has hecho esto de niño. Quizás como adulto. Tal vez te preguntaste si era solo tu cerebro. Pero cuando dices la misma palabra repetidamente, de repente parece galimatías.

Perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro, perro.

Espera, ¿fue una palabra? ¿No significaba algo hace un minuto?

Este fenómeno psicológico fascinante, cuando una palabra pierde significado después de repetirse una y otra vez sin interrupción, se llama saciedad semántica.

Lo que eso significa es que los sistemas neuronales en el cerebro pueden fatigarse por la estimulación repetida, explica David Balota, investigador y profesor de psicología y neurología en la Universidad de Washington en St. Louis.

"Es como cualquier cosa que puedas cansar", dice. “Si levantas una barra, básicamente el sistema finalmente se cansa. Piense en eso en un sistema neural: eventualmente comienza a perder la capacidad de estas neuronas para disparar con la exposición repetida ".

Curiosamente, las palabras con una sola definición tienen más probabilidades de perder su significado durante la saciedad semántica que las palabras con múltiples tonos de significado. Por ejemplo, cada vez que escucho la palabra "perro", pienso en la misma criatura peluda que conozco como perro. Pero una palabra con varias definiciones, como “gabinete” (un gabinete de cocina, un gabinete de asesores de presidentes), puede no provocar fatiga neural de la misma manera.

La sugerencia es que la conexión entre la palabra y su significado y pronunciación (algo conocido como representación léxica) comienza a romperse a través de la exposición repetida a la palabra. Cuando escuchas "perro", no puedes recordar qué significa esa palabra, lo que hace que parezca absurdo.

“Mi apuesta es que esto es solo la consecuencia de cualquier sistema. Cuanto más lo use, menos estará disponible para el futuro ”, dice Balota. "Las neuronas tardan en energizarse a sí mismas para que el efecto de la saciedad semántica regrese a la línea de base y le permita reconocer la palabra 'perro' nuevamente, generalmente solo unos minutos".

Fenómeno similar

Balota también estudia el efecto de transformación verbal, que es similar a la saciedad semántica. Aquí, la idea es que cuando dices "perro, perro, perro" repetidamente, la palabra generalmente cambia a otra palabra de sonido similar como "niebla".

"Si lo piensas, tenemos que tener algo en el cerebro que nos permita reconocer que esta es la palabra 'perro'", dice. "Y no es necesariamente el significado de la palabra 'perro', porque hay una diferencia entre la representación léxica para perro y su significado para la palabra 'perro'. Uno le permite reconocer que ese es el estímulo para la palabra 'perro' y el otro le permite acceder al significado de la palabra 'perro'. "

La palabra "perro" se cansa de modo que, al repetirla, la palabra se fatiga lo suficiente como para que otra representación léxica, que no es tan fatigada (como la palabra "niebla"), se haga cargo.

Balota explica que es similar a la saciedad semántica en el sentido de que es solo otra demostración de lo que sucede cuando el funcionamiento neuronal de su representación de una palabra se desgasta.

Los adultos mayores, que procesan la información de manera diferente, tienen menos probabilidades de sufrir los efectos de la saciedad semántica. El tiempo de reacción aumenta con la edad, por lo que la teoría es que el sistema de atención del cerebro senior, que está muy relacionado con la memoria de trabajo, no está tan bien sintonizado con la misma representación de la palabra (como el perro) como alguien más joven. En otras palabras, los adultos mayores han procesado la palabra "perro" (o cualquier otra palabra, para el caso) con más frecuencia que las personas más jóvenes, por lo que tienen menos probabilidades de saciar una palabra de la misma manera. Eventualmente, sus mentes divagan y comienzan a pensar en otras cosas antes de que el punto de la insensatez entre en juego.

Donde realmente se pone interesante

Esto lleva a otros fenómenos curiosos, uno en el que desea experimentar un tipo de saciedad semántica, como durante la meditación. Cuando te sientas a meditar y empleas una palabra mantra como "om" para cantar repetidamente, quieres despejar tu mente con ese canto y borrar cualquier pensamiento significativo que tengas en este momento. Cantar "om" te permite concentrarte en estar en el momento y, en cierto sentido, usar un tipo de saciedad semántica para despejar tu mente, borrando pensamientos al igual que la palabra "perro" se borró una y otra vez. .

Del mismo modo, los estudios muestran que una palabra hiriente o negativa puede perder su poder cuando se dice repetidamente durante 45 segundos, haciendo que la palabra hiriente sea ineficaz. Esto puede ser beneficioso para alguien que necesita neutralizar una palabra negativa. Imagina que te llaman codicioso y te hieren con el término, hasta que lo repitas con tanta frecuencia que pierda su poder para hacerte daño.

¿Tienes todo eso? Es un tema confuso, pero ahora sabes por qué sucede. (Prueba este juego de palabras en casa, ¡pero prepárate para las preguntas!)

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