Después de 14 meses sin turistas, la costa norte de Kauai vuelve a probar las aguas

Kauai, la más antigua de las principales islas de Hawai, es uno de los lugares más lluviosos de la Tierra. Toda esa lluvia soporta una exuberante manta de vegetación tropical, inspirando el apodo de Kauai de "la Isla Jardín" y ayudando a atraer a más de 1 millón de turistas cada año.

Aún así, incluso para un paraíso tan acostumbrado a las precipitaciones, las lluvias abrumaron a Kauai un fin de semana en abril de 2018, cuando cayeron más de 2 pies de lluvia en solo 24 horas. Las inundaciones y los deslizamientos de tierra dañaron muchos caminos a través de la isla, incluida la autopista Kuhio, la puerta de entrada a la escarpada costa norte de Kauai, lo que obligó a las autoridades a cerrar un tramo de 2 millas de la carretera para su reparación. Permanecería cerrado durante los próximos 14 meses, y debido a la falta de rutas alternativas, esto esencialmente le dio al área un descanso de un año para los turistas.

Ese fue un gran cambio para lugares como Haena State Park, que según los informes atrajo a unos 3.000 visitantes por día antes del cierre. Los turistas desaparecieron de esta y otras atracciones populares a lo largo de la costa, como Kee Beach, Kalalau Trail y Napali Coast State Wilderness Park. Solo unos 750 residentes quedaron en el área que alguna vez fue bulliciosa, y además de más paz y tranquilidad, los científicos notaron un aumento en la vida silvestre local como las tortugas marinas, el pez loro y el jurel azul, informa NBC News.

La sección cerrada de Kuhio Highway se reabrió esta semana, reforzada por mejoras como un nuevo puente y malla de alambre para frustrar futuros deslizamientos de tierra. Eso significa que los turistas pueden acudir una vez más a la región, aunque no como antes. A pesar del valor económico que los turistas aportan a Hawai, los funcionarios estatales también enfrentan una presión creciente para equilibrar el turismo con la preservación de los recursos naturales y la cultura de las islas. Como parte de ese esfuerzo, Kauai está implementando nuevas regulaciones para limitar el tráfico de turistas en la carretera reabierta.

El camino hacia la recuperación

La autopista Kuhio atraviesa Hanalei, un pequeño pueblo a lo largo de la costa norte de Kauai. (Foto: Mese Berg / Shutterstock)

Bajo el nuevo Plan Maestro del Parque Estatal Haena, el parque estará limitado a 900 visitantes por día, una caída de aproximadamente el 70% de su promedio diario anterior. Ahora se requieren reservas anticipadas para que los visitantes de fuera del estado ingresen al parque, según el Departamento de Tierras y Recursos Naturales de Hawái, y para que los excursionistas de día accedan al Sendero Kalalau. El parque también cobrará una tarifa de entrada de $ 1 más $ 5 por estacionamiento, aunque los residentes de Hawái están exentos de las nuevas tarifas y del sistema de reservas. El nuevo estacionamiento solo tiene capacidad para 100 vehículos, informa Hawaii Magazine, pero los planes también incluyen un servicio de transporte patrocinado por la comunidad.

El largo cierre de la autopista Kuhio fue difícil para las empresas locales como el Hanalei Bay Colony Resort, que ha estado cerrado desde las inundaciones de 2018, informa NBC News. Pero la ruptura con el turismo también aumentó el sentido de comunidad entre los residentes locales, quienes dicen sentir que conocen a sus vecinos nuevamente porque son las únicas personas en la playa. Y mientras algunos estaban ansiosos por que la carretera se reabriera, el Honolulu Star-Advertiser informa, otros temían el regreso de los turistas, citando su tendencia a hacinamiento en las playas, dañar los arrecifes, conducir peligrosamente e ilegalmente estacionar en las carreteras, entre otras cosas.

Ese sentimiento se exhibió cuando la autopista se reabrió, ya que unos 20 manifestantes formaron una cadena humana el martes por la mañana para evitar que los turistas conduzcan al Parque Estatal Haena y otras atracciones de North Shore. Según los informes, los manifestantes dejaron pasar a los trabajadores de la construcción y los residentes, pero rechazaron a unos 50 turistas antes de que llegara la policía y reabrieran la carretera.

A pesar de los elogios por las nuevas restricciones turísticas, los manifestantes dicen que el área aún necesita más protección contra los visitantes descuidados. "Abrieron de nuevo para los turistas ayer. La gente vino a toda velocidad", dijo Kaiulani Mahuka, manifestante y residente de Wainiha, al Star-Advertiser. "No había nadie para dirigir el tráfico. La gente iba por cientos a la playa de Lumahai, no es seguro, no hay salvavidas. La gente caminaba por todo el arrecife y dejaban su basura en todas partes".

Compartiendo la costa

La costa de Napali es una costa montañosa icónica que abarca 17 millas de la costa norte de Kauai. (Foto: Jo Ann Snover / Shutterstock)

Sin embargo, los manifestantes tuvieron al menos un encuentro positivo con los turistas. Muchos se quedaron después de que la policía rompió su bloqueo, con la esperanza de enviar un mensaje al estado y hablar con los turistas que pasaban. En algún momento de esa mañana, una camioneta llena de turistas se detuvo camino a un viaje en kayak, Mahuka le dice al periódico Garden Island de Kauai, y "sucedió algo realmente sorprendente".

La camioneta inicialmente pasó, sin reacción aparente a la protesta. Pero pronto regresó, dice Mahuka, y los pasajeros salieron. Les dijeron a los manifestantes que no se sentían bien acerca de visitar el área sin la bendición de la comunidad local.

Puede que eso no sea típico, pero ilustra el tipo de equilibrio buscado tanto por los manifestantes como por los funcionarios estatales: no solo menos turistas, sino también más conciencia de cómo ser un buen huésped. Las multitudes más pequeñas deberían beneficiar a la población local y la vida silvestre, así como a los visitantes, y las nuevas regulaciones también podrían incitar a más turistas a reflexionar sobre por qué se necesitan tales límites. No todos piensan que esos límites son suficientes, y muchos residentes aún quieren que se cierre Kuhio Highway hasta que se establezcan más protecciones. Pero según Joel Guy, director ejecutivo de la organización sin fines de lucro que lanza el nuevo servicio de transporte, este podría ser el comienzo de un cambio radical para el turismo en Hawai. Si North Shore de Kauai puede hacer que esto funcione, le dice a NBC News, otros destinos turísticos lo notarán rápidamente.

"La idea es crear una mejor experiencia para los residentes y los visitantes y luego disminuir el impacto en el lugar", dice. "Creo que es un modelo bastante único que, con suerte, puede usarse en otros lugares".

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