Descamación: cómo se forma la nieve

Brutales tormentas de nieve han arrojado nieve a través de franjas de los Estados Unidos en los últimos inviernos, cubriendo a millones de estadounidenses en un país de ensueño invernal de ensueño. Pero una vez que la nieve y el hielo se acumulan hasta cierto punto, los sueños pueden convertirse rápidamente en pesadillas.

Gran parte del frío y la nieve recientes pueden atribuirse a un voto polar desencadenado y al exceso de humedad en la atmósfera, dos problemas agravados por el cambio climático. Pero incluso en condiciones normales, Jack Frost no es ajeno a las personas en áreas de alta latitud o altitud. Ya sea un Nor'easter en Nueva Inglaterra o una tormenta ártica en Alaska, la nieve es una realidad para muchos estadounidenses, y han ideado algunas adaptaciones inteligentes para enfrentarla. Sin embargo, para un fenómeno natural tan común, la nieve todavía tiene una misteriosa mística: no muchos eventos climáticos pueden ser tan silenciosamente relajantes y siniestros al mismo tiempo.

La nieve ha servido durante mucho tiempo como un símbolo para el invierno mismo, encarnando el aura tranquila y pacífica de la temporada, mientras se acumula en pilas más entretenidas que cualquier cosa producida por la lluvia o el aguanieve. Pero también es responsable de cientos de muertes cada año en los Estados Unidos, y prácticamente puede cerrar la civilización, como lo demostró durante la "Tormenta del siglo" de 1993.

Pero, ¿qué es este material blanco, que puede variar desde granizado hasta pelusa y polvo? ¿Cómo se forma? ¿Y qué lo hace tan seductor? Siga leyendo para ver más a fondo cómo la Madre Naturaleza canaliza su furia en ráfagas.

Como se forma la nieve

Mucho entra en la ciencia detrás de las cosas blancas. (Foto: Scharfsinn / Shutterstock)

El truco para comenzar una tormenta de nieve es la "elevación atmosférica", que se refiere a todo lo que hace que el aire cálido y húmedo se eleve desde la superficie de la Tierra hacia el cielo, donde forma una nube. Esto ocurre a menudo cuando chocan dos masas de aire, forzando el aire más cálido en la parte superior de la "cúpula" más fría, pero también puede ocurrir cuando el aire caliente simplemente se desliza por la ladera de una montaña. En otro proceso común, conocido como "nieve de efecto lago", una masa de aire frío y seco se mueve sobre un lago, creando inestabilidad de la temperatura que empuja el vapor de agua caliente hacia arriba.

No importa lo que lo levante, el vapor de agua ascendente eventualmente se enfría tanto que se convierte de nuevo en líquido. Las gotas de agua resultantes pueden crear nubes, pero primero necesitan algo sobre lo que condensarse, al igual que el rocío se condensa en el césped o el agua se condensa en el exterior de un vaso. La atmósfera puede parecer un lugar escaso y solitario, pero no está vacía: los vientos de largo alcance transportan todo tipo de escombros microscópicos, principalmente en forma de polvo, suciedad y sal. Estas cositas flotantes circulan por todo el cielo, incluso cruzando continentes y océanos, y le dan a las gotas de nubes algo a lo que aferrarse (vea la ilustración a la derecha). Cuando atrapas un copo de nieve en tu lengua, podrías estar comiendo una mota de arena del Sahara, tierra de las estepas de Asia central o incluso hollín del tubo de escape de tu propio automóvil.

Las nubes de tormenta tienden a hincharse a medida que crecen, elevándose en regiones cada vez más frías del cielo. La mayoría de las nubes todavía están hechas de gotas de agua líquida, incluso durante los inviernos fríos, pero eventualmente comenzarán a congelarse una vez que caigan por debajo de aproximadamente 14 grados Fahrenheit. Las gotas de nubes individuales se solidifican una por una en partículas de hielo, que luego pueden atraer otro vapor de agua y gotas hacia su superficie. Esto conduce a "cristales de nieve" pequeños pero de rápido crecimiento, que de repente caen una vez que se vuelven lo suficientemente pesados.

Los cristales de nieve crecen en sus formas famosas y diversas según la temperatura y la humedad de la nube (consulte la tabla a continuación para obtener más detalles). Recogen más y más partículas de hielo a medida que caen a través de la nube, y a menudo se agrupan a medida que la llovizna cristalina evoluciona hacia una tormenta de nieve. Para cuando estos cristales que caen salen de la base de la nube, generalmente se han convertido en intrincados y reticulados estallidos de estrellas que llamamos "copos de nieve".

Si el aire está por debajo del punto de congelación hasta la superficie, estos copos mantienen sus patrones distintivos y se acumulan en el suelo como nieve. A menudo pasan por otras transformaciones durante su descenso, sin embargo, dan lugar a otras formas de precipitación menos populares. Los copos de nieve que se derriten al caer se convierten en lluvia, pero a veces se vuelven a congelar antes de aterrizar, en cuyo caso se les llama "aguanieve". Sin embargo, si no se vuelven a congelar hasta después de aterrizar, se les conoce como "lluvia helada", un evento meteorológico engañosamente peligroso que parece lluvia normal pero cubre carreteras y aceras con un brillo resbaladizo y helado.

Nieve en américa

Un promedio de 105 tormentas de nieve azotan los Estados Unidos cada año, por lo general, producen nieve durante dos o cinco días mientras se extienden por varios estados. Casi todas las partes del país han visto al menos ráfagas leves en algún momento de la historia moderna, incluso gran parte del sur de Florida, pero la nieve cae de manera tan irregular y desigual que la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica no mantiene registros oficiales de nevadas a nivel estatal . Sin embargo, rastrea los totales de las ciudades, y los registros de su Centro Nacional de Datos Climáticos sugieren que Nueva York es el hogar de algunas de las ciudades más nevadas del país: Syracuse tiene un promedio de 115 pulgadas anuales, seguido de Buffalo (93 pulgadas), Rochester (92 pulgadas) ) y Binghamton (84 pulgadas).

Por supuesto, también hay áreas menos pobladas que reciben mucha más nieve que eso. Mount Washington, NH, promedia 275 pulgadas, por ejemplo, mientras que la estación de guardaparques Paradise en el Parque Nacional Mount Rainier en Washington lidera a la nación con su promedio anual de 677 pulgadas. (Consulte el mapa anterior para conocer los promedios anuales de nevadas en todo el país).

Problema de nieve

Las nevadas obviamente pueden tener un impacto debilitante en el tráfico. (Foto: Frederic Legrand - COMEO / Shutterstock)

Además de las amenazas relacionadas con la temperatura, como congelación e hipotermia, las tormentas de nieve pueden causar estragos en la sociedad humana al encallar a los viajeros, cerrar aeropuertos, bloquear el movimiento de suministros e interrumpir los servicios médicos y de emergencia. Las grandes acumulaciones de nieve también pueden derribar árboles, romper líneas eléctricas y hacer que los techos colapsen, a veces aislando a personas, mascotas y ganado durante días. La tormenta de nieve de 1993 es un excelente ejemplo: cerró todas las autopistas interestatales al norte de Atlanta, paralizó ciudades de la costa este y causó más de $ 6 mil millones en daños, pero el clima invernal reciente también ha sido feroz.

Después de dos grandes tormentas de nieve a fines de 2009 que arrojaron más de un pie de nieve en muchos estados, algunas semanas más tarde se culpó a otra tormenta de al menos 20 muertes en todo el país, cierres de carreteras generalizados y cancelaciones de vuelos, e incluso unas dos docenas de tornados en Texas y estados cercanos El clima invernal salvaje continuó en 2010, el año de "Snowmageddon" de Washington, DC, así como en 2011 y 2013. Tampoco fueron solo los Estados Unidos: gran parte de Europa quedó paralizada en diciembre de 2010 cuando la nieve inusualmente fuerte cerró Londres. Aeropuerto de Heathrow. Y según un estudio reciente, el aumento de las nevadas en Europa está al menos en parte relacionado con el cambio climático, ya que la pérdida de hielo marino en el Ártico permite que más aire frío fluya hacia el sur.

Las fuertes nevadas son una grave amenaza para los hogares y las empresas, pero son especialmente peligrosas para los conductores. Según la NOAA, alrededor del 70 por ciento de todas las lesiones causadas por el hielo y la nieve se deben a accidentes automovilísticos, y una cuarta parte le sucede a las personas que quedaron atrapadas en una tormenta. Pero el peligro no termina con la tormenta, ya que el derretimiento de la nieve a menudo conduce a hielo negro, carreteras resbaladizas e incluso inundaciones de primavera, como los atascos de hielo y la fuerte nevada que a menudo provocan inundaciones a lo largo del Río Rojo en Dakota del Norte y Minnesota.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que apareció por primera vez en enero de 2010.

Imágenes: NOAA

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