¿Deberías usar mantillo de ciprés?

A los jardineros les encanta el mantillo de ciprés por varias razones. Es orgánico y está plano en una estera gruesa que evita que las malezas crezcan o que las semillas no deseadas tuneen hacia el suelo debajo. Se mantiene en su lugar a través del viento y la lluvia y generalmente durará varias temporadas antes de que comience a descomponerse. Y cuando finalmente se descompone, agrega nutrientes al suelo. De acuerdo con la sección de guías para el hogar de SFGate, no cambiará el pH del suelo cuando se vaya.

¿Qué es lo que no debe amar de todo eso?

Mucho, dice un grupo nacional de jardinería, algunos académicos y científicos, y una gran cantidad de ambientalistas. Entre los muchos artículos en su lista de preocupaciones, varios se destacan. Una es que los cipreses se talan desde ambientes de humedales ecológicamente sensibles. Otra es que muchas otras opciones naturales funcionan igual de bien, si no mejor, que el ciprés.

Bienvenido a uno de los temas candentes en la jardinería estadounidense: la controversia sobre la cosecha de cipreses y el uso del mantillo en los huertos familiares.

El caso del mantillo de ciprés

Un bosque de cipreses saludable en el Pantano de Crabhaul en Carolina del Sur. (Foto: William Conner)

Este es un tema familiar para el Mulch and Soil Council (MSC), una asociación comercial nacional sin fines de lucro para productores de mantillos hortícolas, suelos de consumo y medios comerciales de cultivo. Certifica los acolchados, incluidos los abonos de ciprés y las mezclas de abono de ciprés, para garantizar que cumplan con los estándares de la industria.

En 2010, el director ejecutivo de MSC Robert LaGasse asistió a una conferencia en Atlanta que tuvo lugar cerca del final de un proyecto de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) centrado en los humedales de ciprés. El proyecto examinó si la creciente demanda de productos de ciprés estaba afectando los humedales de ciprés naturales. Según la EPA, la intención era llevar a cabo un análisis extremadamente exhaustivo en un estado (Georgia) dentro de la llanura costera del sureste para comprender mejor el alcance y las causas de las pérdidas de humedales de cipreses, donde las cosas estaban de acuerdo con la ciencia de la restauración y cuáles eran las mejores prácticas para la silvicultura (cultivo de árboles) en comunidades de cipreses.

Además de la EPA, otras partes interesadas en la conferencia incluyeron el Southern Environmental Law Center (SELC), varios académicos (incluido un profesor e investigador de la Universidad de Clemson que se especializa en cipreses, William H. Conner), la Comisión Forestal de Georgia y representantes de grupos comerciales como el Soil and Mulch Council. La reunión tuvo lugar aproximadamente cuando el SELC, a solicitud de la EPA, estaba produciendo un informe del proyecto titulado "Estado de los bosques privados de humedales de ciprés en Georgia". Fue publicado en 2012.

La conclusión de LaGasse de la reunión de Atlanta fue que, aunque había algunos sitios en Georgia que se vieron afectados negativamente, esos eran "sitios de alto desarrollo donde los inversores y constructores estaban tratando de construir y expandir ciudades y pueblos", dijo. Pero al observar la salud general del bosque en Georgia y el sudeste y comparar la tala y la pérdida de árboles con el crecimiento de los bosques, el crecimiento "superó con creces la mortalidad y la extracción", dijo.

Su conclusión de la reunión fue que "la afirmación de que los bosques de cipreses en Georgia estaban siendo talados [simplemente] simplemente no era precisa". Dijo que abandonó la reunión pensando que la tala de cipreses estaba dentro de parámetros sostenibles razonables y hasta que cambiaran no había necesidad de tomar más medidas.

Desde esa conferencia, el suministro de cipreses en la industria del mantillo se ha aplanado, según LaGasse, quien basó esa evaluación en una conversación con un minorista importante. “Según sus números, se ha aplanado durante varios años. No vemos que esa línea de productos crezca. El número de personas que lo producen ha disminuido. La oferta ha disminuido. Todavía hay algo de demanda de los consumidores, pero ese mercado no ha crecido como lo ha hecho con otras líneas de productos, y la mayoría de los productos [de ciprés] que notará no son productos puros, son mezclas ”. El uso de maderas duras y blandas en la industria del césped y el jardín supera con creces el uso del ciprés, dijo LaGasse.

Las tendencias en las ventas de mantillo de ciprés son difíciles de verificar. "Desafortunadamente, no desglosamos el uso de mantillo por tipo de madera", dijo Paul Cohen, director de investigación de gardenresearch.com. Un chequeo en marketresearch.com y algunos otros agregadores de investigación no encontraron ningún sitio que subdividiera el mercado de mantillo en la categoría de ciprés, agregó.

La Evaluación de Inventario Forestal más reciente realizada por la División de Inventario y Análisis del Servicio Forestal de EE. UU. En Knoxville, Tennessee, parece respaldar la afirmación de LaGasse de que el ciprés no está sobreexplotado. Los datos más recientes para todo el Sur, que cubren 2009-2017, muestran que las remociones anuales promedio de cipreses equivalen a menos del 1 por ciento (0, 54 por ciento) del volumen total de cipreses. El crecimiento de los cipreses en el sur es 3.8 veces mayor que la extracción de cipreses.

LaGasse ve varias ventajas para el acolchado de ciprés. "El mantillo es probablemente el programa de reciclaje más exitoso que existe en la actualidad", dijo. “Sin un mercado de mantillo, la alternativa es enviar recortes a los rellenos sanitarios y dejar árboles de matorral que se deben quitar para acceder a la madera de sierra comercializable en el bosque, donde se convierten en escombros que crean combustible para incendios e infestaciones de plagas. Consideramos la creación de mantillo como un servicio que proporciona un flujo de ingresos alternativo para el propietario, que elimina materiales que no deben dejarse en el bosque y que evita que esos materiales sobrecarguen los vertederos y las instalaciones públicas ".

El caso contra el mantillo de ciprés

Cipreses claros en el condado de Wilkinson, Georgia. (Foto: SELC)

Bill Sapp, abogado principal del SELC, también asistió a la reunión de 2010 en Atlanta y fue coautor del informe sobre los bosques de cipreses en Georgia. Su recuerdo de la reunión fue que no produjo ningún acuerdo.

Para comprender las conclusiones de SELC, es importante saber cómo la organización produjo el informe, enfatizó Sapp. "Pasamos más de un año mirando todos los datos que pudimos encontrar", dijo. "La otra cosa que debes saber ... es que el científico que contratamos para trabajar en el informe, Will Conner, es uno de los principales científicos que estudian cipreses en el país". Conner es profesor y subdirector del Instituto Baruch de Ecología Costera y Ciencia Forestal (cerca de Georgetown, Carolina del Sur), que está afiliado tanto a la Universidad de Clemson como a la Universidad de Carolina del Sur. Ha estudiado ciprés durante 43 años.

"El verdadero corazón del informe, y la razón por la cual la EPA quería que preparáramos el informe, era asegurarnos de que actividades como la tala de árboles permitieran que el recurso de ciprés sea sostenible", dijo Sapp. "Descubrimos que existen ciertas amenazas para los ecosistemas de cipreses". El informe, que señala que Georgia ocupa el tercer lugar a nivel nacional en acres de bosques de cipreses, pero quinto en la pérdida de varias especies a la extinción, enumera esas amenazas como:

  • Regeneración. Los bosques de cipreses rara vez se replantan después de su cosecha.
  • Modificaciones hidrológicas. Los embalses, canales y otras estructuras han cambiado la forma en que el agua fluye a través de la llanura costera de Georgia.
  • Desarrollo e insuficiente protección legal. Más personas se están mudando a la costa, y algunos desarrolladores están abusando de la exención de silvicultura de la Ley de Agua Limpia. Esa exención es para las operaciones de cultivo de árboles "normales", que no incluyen el drenaje de humedales, dijo Sapp. También significa que los productores de árboles no pueden construir caminos de más de cierto ancho, agregó.
  • Conversión a plantaciones de pino. Los pequeños ecosistemas de cipreses de depresión se están convirtiendo en plantaciones de pinos. Este es el hábitat para el ciprés de estanque ( Taxodium ascendens), uno de los tres tipos o ciprés que crece en los Estados Unidos. También es el tipo de ciprés que Sapp dijo que era el foco del informe. Los otros tipos de cipreses que crecen en los Estados Unidos son el ciprés calvo (Taxodium distichum), que crece en las llanuras aluviales de los ríos, y el ciprés Moctezuma (Taxodium mucronatum), que crece en el Valle del Río Grande en el sur de Texas hasta las tierras altas del sur de México.
  • Aumento de la cosecha y la mortalidad. Ha habido un aumento general en la cosecha de ciprés y la producción de mantillo de ciprés.

"Creemos que, según la investigación que hemos realizado, existen amenazas concretas para la sostenibilidad del ciprés", dijo Sapp. Sin embargo, también reconoció que necesita más datos para medir el alcance de esas amenazas, lo que dijo es uno de los temas principales del informe. Para enfatizar que el SELC respalda los datos en el informe, señaló que incluye un rango de confianza para las estadísticas utilizadas. "Eso es algo que no siempre se ve en los informes científicos", agregó.

Sapp dijo que es importante que los jardineros del hogar sepan que el informe desafía la suposición de que el mantillo de ciprés es más duradero y más duradero que otros mantillos. El informe cita la investigación del Servicio de Extensión Cooperativa de la Universidad de Florida que evaluó 15 tipos diferentes de mantillos durante un período de seis meses para comparar su efectividad. Tres mantillos (astillas de madera, corteza de pino y paja de pino) con una calificación tan alta como el ciprés. Los jardineros también deben ser conscientes de que cuando se utiliza el mantillo de ciprés a plena luz del sol, puede formar una costra que reduce la cantidad de agua que llega a las raíces de las plantas, según el informe.

Una razón por la cual el mantillo de ciprés no sobrevivió a otros mantillos tiene que ver con la edad de los árboles. El informe dice que si bien el duramen de árboles muy grandes y viejos contiene productos químicos que ayudan a preservar la madera y la hacen más resistente a la podredumbre, esos árboles se usan en madera de sierra, no en mantillo. El mantillo está hecho de árboles más jóvenes que carecen de ese duramen.

La Asociación Nacional de Jardinería (NGA) cree que las posibles desventajas ambientales son lo suficientemente grandes como para desalentar el uso de mantillo de ciprés. "Cypress es definitivamente una gran parte del ecosistema", dijo Dave Whitinger, director ejecutivo de la NGA. Whitinger vive en Jacksonville, Texas, un pequeño pueblo en la parte oriental del estado cerca de los humedales de cipreses.

Enumeró varias razones por las cuales los jardineros no necesitan usar ciprés. Una es que hay otros y mejores tipos de mantillo que se pueden producir de manera más sostenible a partir de maderas duras y maderas blandas; el mantillo gratuito está disponible en muchas comunidades de los departamentos municipales de obras públicas; y a veces las fábricas triturarán paletas u otros materiales y los regalarán como mantillo.

Whitinger reconoce que el uso de mantillo de ciprés no va a borrar los árboles para siempre. "Pero", agregó, "es algo así: puedes hacer una tortilla con huevos de cardenal y pájaro azul, pero ¿por qué hacer eso cuando tienes pollos que ponen huevos perfectamente buenos? No es que los cardenales y los pájaros azules estén en peligro de extinguirse. Es que los cipreses son los cardenales y los pájaros azules del mundo arbóreo. Vale la pena protegerlos porque son especiales, mientras que los pinos no lo son ".

Cómo crece el ciprés

Los cipreses crecen con vejiga amarilla en un humedal cerca de Waltersboro, Carolina del Sur. (Foto: Bill Lea)

Afortunadamente, a pesar de las diversas presiones ambientales, hoy nos queda bastante ciprés, dijo Conner, el investigador de Clemson. Con la excepción de unos pocos rodales pequeños y aislados, el ciprés que se encuentra hoy en el sudeste es el resultado del crecimiento desde mediados de la década de 1920. De 1890 a 1925, según Connor, “casi todo el ciprés del sudeste fue cosechado. Casi al mismo tiempo que terminó la tala, hubo una gran sequía alrededor de 1924-26, por lo que muchos de los árboles que tenemos ahora comenzaron en ese período de dos años ".

Las semillas de ciprés calvo, el majestuoso árbol que crece en los bordes de los ríos y arroyos y el tipo en el que la mayoría de las personas probablemente piensan cuando piensan en el ciprés, necesitan períodos de sequía para echar raíces.

"Por lo general, lleva un período de secado de dos años", dijo Conner. Durante ese tiempo, las plántulas deben crecer lo suficientemente alto como para mantener sus hojas superiores sobre el agua cuando vuelvan las inundaciones. "En la mayoría de los casos, debe crecer entre un pie y dos pies de altura para superar el nivel del agua", dijo Conner. Otros buenos momentos para que comiencen las plántulas ocurrieron en los años 60 y entre 2008-2012, dijo Conner.

¿Cuál es el estado del ciprés hoy?

Un bosque fantasma en el río Sampit en Carolina del Sur, donde los cipreses han sido asesinados por la intrusión de agua salada. (Foto: William Conner)

No está claro qué estados producen la mayor cantidad de mantillo de ciprés y cuánto proviene de los árboles cosechados específicamente para el mantillo en comparación con lo que se produce como un producto de madera. Los datos simplemente no están disponibles.

"A principios de la década de 2000", dijo Conner, "hubo un gran impulso sobre el acolchado de ciprés que venía de Louisiana y partes de Georgia". Por ejemplo, el boletín de invierno 2008-2009 del Centro de Desarrollo de Productos Forestales de Louisiana dijo que Lowe's, Home Depot y Wal-Mart decidieron en el otoño de 2007 no vender más mantillo de ciprés que provenía de Louisiana, citando preocupaciones ambientales.

Hoy, Lowe's tiene una moratoria de abastecimiento que prohíbe el acolchado de ciprés cosechado de un área al sur de la I-10 y la I-12 en Louisiana, un lugar donde los científicos dicen que los bosques de ciprés pueden ser particularmente vulnerables. Lowe's vende productos de mantillo de ciprés, pero también ofrece múltiples alternativas, que incluyen pepitas de pino, madera dura, eucalipto, cedro, piedras, agujas de pino y caucho reciclado, según un portavoz.

Home Depot tiene una política similar. Si bien vende productos de mantillo de ciprés, cualquier mantillo de ciprés desde Louisiana hacia el este a través del territorio de Florida debe cosecharse al norte de la I-10. La política de la compañía también estipula que los vendedores no pueden abastecer a las tiendas con mantillo cosechado de cipreses costeros, dijo un portavoz de la compañía. Esa política incluye el ciprés que crece en las costas del Atlántico y del Golfo. Home Depot recibe una confirmación por escrito de cada proveedor que indica que cumplen con los requisitos de mantillo de ciprés de la compañía.

Cada estado costero establece sus propios límites costeros, dijo Conner, y tanto el ciprés calvo como el estanque pueden crecer fuera de esos límites.

Wal-Mart no respondió a una solicitud de su política de mantillo de ciprés.

"Desde 2012, ha sido bastante tranquilo", dijo Conner sobre la controversia sobre el mantillo de ciprés. "Nadie realmente lo menciona ahora". Aún así, hay otras señales de peligro que generan preocupaciones adicionales sobre la salud de los ecosistemas de cipreses. En algunas áreas a lo largo de la costa sureste, dijo Conner, la intrusión de agua salada por el aumento del nivel del mar ha matado a muchos árboles. Sus esqueletos permanentes se llaman bosques fantasmas.

“En aquellas áreas de humedales donde el ciprés crece con otros árboles como los tupelos de agua, arces y cenizas, esos árboles son aún menos tolerantes [al agua salada] que el ciprés. Entonces, terminas en estas áreas costeras donde el ciprés es lo último que hay. Y una vez que desaparece, se convierte en pantano o áreas de aguas abiertas como un lago o un estanque ”, dijo Conner.

En Louisiana, los problemas con el registro de cipreses son pequeños en comparación con los problemas causados ​​por la salinidad, dijo David Creech, profesor emérito de regentes de la Universidad Estatal Stephen F. Austin en Nacogdoches, Texas. Creech también es director de los jardines de la universidad, que según él incluyen la mejor colección de genotipos de ciprés en cualquier parte del mundo. "Básicamente, estamos destruyendo el sur de Louisiana con canales que han permitido que el agua salada del Golfo de México penetre hacia adentro", dijo Creech.

El río Mississippi fluyó naturalmente hacia el Golfo "en mil dedos diferentes", dijo Creech. Ahora se ha canalizado - "escopeta [ned] hacia el Golfo", dijo Creech - y la tierra donde solía fluir se está erosionando y empapada de sal. “Algunos de los cipreses que han muerto por el agua salada tienen entre 20 y 30 años y aún se mantienen en pie. Solo son cabezas de peñasca muertas ”, dijo Creech.

“No hay duda de que la canalización de los ríos de repente transformó la economía. El comercio por agua resultó inmensamente rentable. Sin embargo, la gestión de los ríos para el comercio casi siempre conduce a alteraciones del ecosistema cercanas que son difíciles de mitigar. Agregue las predicciones del cambio climático de mares en aumento, tormentas más violentas y no es de extrañar que las tierras costeras estén en problemas ", dijo Creech.

Otra causa del declive de los majestuosos bosques de cipreses del sur es algo que la mayoría de la gente nunca ha escuchado: la extinción del periquito de Carolina. Fue el único periquito nativo del este de los Estados Unidos y una vez contado por cientos de miles.

Entre otras cosas, los pájaros comieron semillas de ciprés. "Solo sabemos esto por el examen de cultivos por parte de algunos de los primeros naturalistas y pintores como Audubon", dijo Creech. “En cuanto a qué especies de cipreses, no lo sabemos. Pero, debido a su hábitat en los bosques viejos a lo largo de los ríos, supongo que principalmente el ciprés calvo. El periquito de Carolina fue encontrado desde el sur de Nueva York y Wisconsin hasta el Golfo de México. Por lo tanto, podría haber esparcido la semilla en gran parte del rango de cipreses.

"Había tantos de ellos que fueron considerados una plaga", continuó Conner. "Fueron cazados principalmente por sus bonitas plumas, que eran verdes y amarillos brillantes". Sus poblaciones disminuyeron drásticamente en las décadas de 1850 y 1860, solo unas décadas antes de la intensa tala de cipreses que comenzó alrededor de 1890. El último pájaro murió en el zoológico de Cincinnati en 1918. Sin el periquito para distribuir semillas, el ciprés calvo depende de la pequeña semilla redonda. conos, que contienen alrededor de 10-12 semillas cada uno, flotando en el agua y encontrando un lugar habitable a lo largo de los bordes de ríos o arroyos.

¿Cuál es el futuro del ciprés?

Cipreses a lo largo del río Waccamaw, al norte de Georgetown, Carolina del Sur. (Foto: William Conner)

Debido a que los stands originales se registraron hace mucho tiempo, Creech dice que vivimos en lo que él llama "un mundo de cipreses calvos. Ahora se trata de la gestión de recursos ".

Donald Rockwood, profesor emérito de la Escuela de Recursos y Conservación Forestal de la Universidad de Florida, es coautor de un artículo que espera que se publique en 2018 y que ofrezca una solución de gestión. El documento sugiere la transición de lo que Rockwood llama un enfoque de cazadores-recolectores a uno agrícola. Eso significaría cultivar y cosechar cipreses en plantaciones, como ahora se cultiva el pino. El documento predice que los cipreses que crecen en plantaciones comerciales que no son de humedales en Florida podrían ser cosechados para el acolchado en rotaciones iniciales de tan solo 10 años. Llevaría más tiempo, tal vez 25 años, cultivar árboles lo suficientemente grandes como para ser cosechados para obtener madera.

Rockwood también tiene otra solución de gestión: mantillo de eucalipto. Él llama a las plantaciones de eucalipto un proyecto favorito y señaló que el acolchado de Scott's Landscape, por ejemplo, utiliza eucaliptos del sur de Florida. "Por lo tanto, hay otros tipos de madera igualmente buenos, si no mejores, que se pueden usar para el acolchado del paisaje en comparación con el ciprés", dijo Rookwood.

Los ingredientes en los productos de mantillo de Scotts incluyen: pino, fresno, arce, eucalipto e incluso algunos cítricos en sus productos del sur. Scotts no ha adquirido ciprés en sus productos de mantillo desde aproximadamente 2012, dijo una portavoz de The Scotts Miracle Gro Company. La decisión se tomó en parte debido al papel que juega el ciprés nativo en los humedales, y también porque la compañía quería obtener materias primas lo más cerca posible de sus instalaciones, generalmente dentro de un radio de 100 millas. Las mezclas para macetas, suelos y mantillos de la compañía se componen principalmente de desechos orgánicos de la silvicultura, la agricultura y el procesamiento de alimentos; corteza, estiércol, cáscaras de arroz, compost y residuos verdes de paisajismo.

El futuro del ciprés es una de las preguntas ecológicas importantes de nuestro tiempo, dijo Conner. “De alguna manera, el estado del ciprés se ve muy saludable. En otras formas, cuando comienzas a mirar todos los impactos, comienzas a preguntarte cuánto tiempo tendremos estos cipreses ”, dijo.

Le preocupan tres cosas: desarrollo, tala y aumento del nivel del mar. De estos, él ve el aumento del nivel del mar como probablemente la mayor amenaza. "El registro no es como el registro que estaba ocurriendo a principios del siglo XX", dijo. “Es una buena madera para trabajar, por lo que siempre habrá algo de tala. Pero si se gestiona correctamente, el registro se puede hacer sin mucha amenaza. Con el desarrollo, con suerte podemos tener algo de control sobre él. Entonces, creo que el aumento del nivel del mar es probablemente la mayor amenaza para el ciprés en este momento ".

¿Cuánto tiempo les queda a investigadores como Conner para descubrir cómo preservar mejor los bosques mixtos de cipreses y los ecosistemas de humedales donde crece el ciprés calvo, o las áreas que proporcionan el hábitat para el ciprés de los estanques? ¿Seguirán nuestros nietos remando kayaks o canoas a lo largo de ríos y arroyos tranquilos y turbios tan suaves como una mesa y se maravillarán de los cipreses que se erigen como centinelas? Nadie sabe con seguridad. Y "eso", dijo Conner, "a veces me preocupa cuando lo pienso".

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