¿Cuántos osos polares hay?

La población mundial de osos polares es actualmente de unos 26, 000, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Esa es una estimación aproximada, pero los científicos han determinado con un 95% de certeza que hoy existen entre 22, 000 y 31, 000 osos polares en la Tierra.

Estos osos polares se dividen en 19 subpoblaciones alrededor del Ártico, aunque no de manera muy uniforme. Algunas poblaciones de osos polares son menos de 200 osos individuales, mientras que otras consisten en más de 2, 000.

Los osos polares viven en áreas que están bajo la jurisdicción de cinco países: Canadá (Labrador, Manitoba, Terranova, Territorios del Noroeste, Nunavut, Ontario, Québec, Yukon); Dinamarca (Groenlandia); Noruega (Svalbard, Jan Mayen); Rusia (Yakutiya, Krasnoyarsk, Siberia occidental, Rusia del norte de Europa); y los Estados Unidos (Alaska).

Aquí están las 19 subpoblaciones de osos polares, junto con un tamaño estimado y tendencia para aquellos con datos suficientes:

SubpoblaciónTamaño (est.)Tendencia
Cuenca árticadesconocidodesconocido
Bahía Baffin2, 800desconocido
mar de Barents2, 600probablemente estable
Mar Chukchi2.900probablemente estable
Estrecho de Davis2, 200probablemente estable
E. Groenlandiadesconocidodesconocido
Cuenca Foxe2, 600estable
Golfo de Boothia1, 600probablemente estable
Cuenca Kane350probable ⬆
Mar de Karadesconocidodesconocido
Lancaster Sound2, 500desconocido
Mar de Laptevdesconocidodesconocido
Canal M'Clintock300muy probable ⬆
N. Beaufort Sea1, 000probable ⬇
Bahía noruega200desconocido
S. Beaufort Sea900probable ⬇
Bahía de S. Hudson800muy probable ⬇
Vis. Melville Sound150desconocido
W. Hudson Bay900muy probable ⬇

¿Están en peligro los osos polares?

Un oso polar nada en medio del hielo marino frente a la costa norte de la isla Ellesmere en el Ártico canadiense. (Foto: Isabel Kendzior / Shutterstock)

Los osos polares enfrentan amenazas potencialmente existenciales, al menos en algunos lugares. Al mismo tiempo, sin embargo, algunas poblaciones se han recuperado en las últimas décadas de la caza excesiva del siglo pasado, lo que lleva a algunas personas a argumentar que los osos polares están prosperando en todo su rango. El difunto senador estadounidense Ted Stevens de Alaska, por ejemplo, dijo en 2008 "ahora hay tres veces más osos polares en el Ártico que en la década de 1970", un reclamo que ha reaparecido periódicamente desde entonces.

Los osos polares figuran como "Vulnerables" en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN, una designación que recibieron por primera vez en 1982. Están protegidos por el Acuerdo sobre la Conservación de los Osos Polares, un tratado multilateral firmado en 1973 por las cinco naciones de osos polares listados arriba. Prohíbe la caza no regulada de osos polares, junto con el uso de aviones o vehículos motorizados grandes para cazarlos, y obliga a los Estados miembros a tomar las medidas adecuadas para preservar los ecosistemas que sustentan a los osos polares.

Los países con poblaciones de osos polares también han aprobado leyes que promulgan diversas protecciones para los osos. En los Estados Unidos, por ejemplo, los osos polares están protegidos en parte por la Ley de Protección de Mamíferos Marinos de 1972, que prohíbe la "captura" de osos polares y otros mamíferos marinos sin aprobación federal, pero también por la Ley de Especies en Peligro de Extinción. como especie "Amenazada" en 2008.

Un oso polar cruza un témpano de hielo en el archipiélago de Svalbard. (Foto: Chase Dekker / Shutterstock)

Sin embargo, si la población de osos polares realmente ha crecido tanto desde la década de 1970, ¿por qué hay tanta preocupación por la especie? ¿Por qué todavía los clasificamos como vulnerables o amenazados hoy? Por un lado, a pesar del repunte alentador de algunas poblaciones, hay poca evidencia que sugiera que los osos polares están prosperando en general.

Esto se debe en parte a que no tenemos suficientes datos a largo plazo sobre los osos polares en general, especialmente para ciertas áreas. Es cierto que algunas poblaciones han crecido desde que recibieron una protección legal más sólida, y varias parecen tranquilizadoramente estables. Pero incluso si los científicos tienen razón en que existen unos 26, 000 osos polares salvajes hoy en día, no tenemos muchos puntos de referencia históricos que nos ayuden a poner eso en perspectiva. Quienes dudan de su difícil situación actual a menudo afirman que solo quedaron 5.000 osos polares en la década de 1960, pero como ha informado el periodista ambiental Peter Dykstra, hay poca evidencia científica para ese número, que un experto calificó como "casi ciertamente demasiado bajo".

Según el Grupo de Especialistas en Osos Polares (PBSG) de la UICN, es probable que haya al menos cuatro poblaciones de osos polares, pero tenemos muy pocos datos para establecer tendencias para otras ocho poblaciones, y muy pocos para incluso estimar el tamaño de una población para cuatro de ellos. . Y si bien su estado específico está más confuso que la perspectiva general del cambio climático en sí, hay evidencia significativa que sugiere que muchas poblaciones de osos polares están en peligro.

¿Cómo está afectando el cambio climático a los osos polares?

Los osos polares dependen del hielo marino para viajar, cazar focas y reproducirse. (Foto: FloridaStock / Shutterstock)

Para entender por qué los osos polares son vulnerables al cambio climático, debes saber qué comen los osos polares y cómo lo consiguen. Los osos polares son depredadores del ápice y una especie clave en sus hábitats árticos, y su comida favorita con diferencia son las focas. Se dirigen específicamente a las focas anilladas y barbudas debido a su alto contenido de grasa.

Los osos polares pasan aproximadamente la mitad de su tiempo cazando, generalmente acechando a las focas del hielo marino y emboscando cuando salen a la superficie para respirar. A menudo viajan largas distancias y esperan horas o días para un solo sello, y aunque solo una fracción de sus cacerías tiene éxito, generalmente vale la pena el problema de estos alimentos grasos.

Los osos polares se consideran mamíferos marinos, pero aunque son excelentes nadadores, son superados por una foca en el agua. El hielo marino es fundamental para su estrategia de caza, y ahora está disminuyendo debido al aumento de las temperaturas en el Ártico, que se está calentando aproximadamente al doble de la velocidad del planeta en general.

El mínimo anual promedio de hielo marino del Ártico ahora se está reduciendo en un 13, 2% por década. (Foto: Kathryn Hansen / NASA)

El hielo marino del Ártico aumenta y disminuye naturalmente con las estaciones, pero su promedio mínimo de fines de verano ahora se está reduciendo en un 13, 2% cada década, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de EE. UU. El hielo marino más antiguo del Ártico, congelado durante al menos cuatro años, lo que lo hace más resistente que el hielo más joven y delgado, ahora está en fuerte declive, agrega NOAA. Este hielo más antiguo comprendía aproximadamente el 16% de la bolsa de hielo total en 1985, pero ahora es menos del 1%, lo que representa una pérdida del 95% en 33 años.

En 2019, el hielo marino del Ártico empató en su segunda extensión más baja registrada. Esta disminución es mala por varias razones, ya que el hielo marino del Ártico realiza servicios clave para la Tierra, como el reflejo del calor solar y la influencia de las corrientes oceánicas. Es aún más directamente importante para los osos polares, ya que menos hielo marino puede significar menos posibilidades de atrapar focas.

La disminución del hielo marino está obligando a muchos osos polares a quemar más energía en busca de alimento. (Foto: Baranov E./Shutterstock)

Los efectos del cambio climático varían según la ubicación, y la disminución del hielo marino parece estar afectando a algunos osos más que a otros hasta ahora. El oeste de la Bahía de Hudson tenía aproximadamente 1.200 osos polares en la década de 1990, por ejemplo, pero desde entonces ha caído a alrededor de 800, y como señala Polar Bears International (PBI), las tendencias en la condición de su cuerpo, la supervivencia y la abundancia se han relacionado con el hielo marino. condiciones Los osos en el sur de la Bahía de Hudson también han sufrido una disminución del 17% desde 2011-2012, según PBI, y sus condiciones corporales también se han relacionado con un período más largo sin hielo.

La mayoría de las otras subpoblaciones se consideran estables o carecen de datos suficientes, pero es probable que muchas también enfrenten desafíos graves por la pérdida de hielo marino en sus hábitats.

Algunos osos polares pueden adaptarse, pero sus opciones probablemente serán limitadas. Incluso si pueden explotar nuevas fuentes de alimentos en tierra, podrían enfrentar competencia o conflictos con residentes establecidos como los osos pardos y las personas. Los osos polares también se adaptan lentamente, como señala el Fondo Mundial para la Naturaleza, debido a su baja tasa de reproducción y su largo tiempo entre generaciones. Eso no es un buen augurio dada la velocidad del cambio climático moderno, que ya está sucediendo demasiado rápido para que muchas especies se adapten.

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