¿Cuáles son los diferentes tipos de cometas?

Los cometas son objetos celestes fascinantes que han asustado y deleitado a los observadores de estrellas a lo largo de la historia.

Hay mucho que no sabemos acerca de estos visitantes helados, pero aquí está el desglose de lo que los científicos han confirmado o sospechado fuertemente sobre los diferentes tipos de estas llamadas "bolas de nieve sucias".

¿Qué define a un cometa?

Un cometa es una bola helada de gas congelado, roca y polvo que orbita al sol en una trayectoria elíptica. Cuando está más cerca del sol en órbita, el núcleo del cometa libera gases, que forman un coma (el halo borroso y brillante del cometa) y una cola. Entonces, cuando un cometa está lejos del sol, no tendría cola. Los restos que quedan de la cola de un cometa es lo que causa una lluvia de meteoritos.

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Se cree que los cometas se formaron hace 4.600 millones de años, cuando el sistema solar era joven y justo después de que se formaron los planetas. Debido a que los cometas son tan viejos, los científicos creen que podrían tener las soluciones a los acertijos sobre la naturaleza y la evolución de nuestro sistema solar.

Esta ilustración muestra cometas que corren hacia la estrella Eta Corvi. Se representa un cometa chocando contra un cuerpo rocoso, arrojando polvo rico en hielo y carbono al espacio y rompiendo agua y compuestos orgánicos en la superficie del planeta. (Imagen: NASA / JPL-Caltech)

¿Cuáles son los diferentes tipos de cometas?

La clasificación de los cometas es un proceso continuo. Los cometas pueden distinguirse por sus órbitas, que varían enormemente. Un cometa puede ser un cometa de período largo o un período corto de tiempo, dependiendo de si su órbita es más corta que 200 años. Los cometas de período largo están en caminos que los llevan más allá de los planetas del sistema solar antes de que regresen.

Los científicos sospechan que los cometas de período largo se originaron en la Nube de Oort, ubicada en el borde de nuestro sistema solar, mientras que los cometas de período corto se liberaron del Cinturón de Kuiper, el hogar de Plutón. Los objetos pueden liberarse de estas áreas cuando ocurren cambios gravitacionales.

Por ejemplo, el cometa Hyakutake, visto en 1996, es un cometa de largo período. Según SPACE.com, "Pasará mucho, mucho tiempo antes de que Hyakutake haga el viaje cerca de la Tierra nuevamente; una predicción de la NASA de 1996 dijo que pasarían 14, 000 años antes de que el cometa llegue nuevamente, pero las cuentas varían debido a la incertidumbre de predecir la trayectoria del cometa ".

El cometa Halley es un famoso ejemplo de un cometa de período corto con una órbita de solo 75 o 76 años. Hablando del cometa Halley, se cree que hay dos subgrupos de cometas de período corto, cometas tipo Halley y cometas tipo Júpiter . Según la Universidad de Swinburne en Australia, la diferencia entre estos dos tipos de cometas es que los cometas de tipo Halley tienen órbitas "muy inclinadas a la eclíptica" y probablemente provienen de la Nube de Oort, mientras que los cometas de tipo Júpiter están más afectados por el gravedad de Júpiter y se originan en el cinturón de Kuiper. Esto sugiere que los cometas de período largo podrían convertirse en cometas de período corto dependiendo de cómo la gravedad planetaria da forma a sus órbitas.

Pero espera, hay más tipos para saber

Se cree que los cometas de aparición única son cometas que no están unidos al sol y pueden viajar fuera del sistema solar.

Los cometas de pastoreo a menudo son cometas desafortunados que sufren un problema de Ícaro. Se clasifican como cometas que viajan dentro de 850, 000 millas del sol, y algunos de estos cometas se queman por completo. El Grupo Kreutz es un subgrupo de raspadores solares. Según la NASA, "Muchos cometas de pasto solar siguen una órbita similar, llamada Ruta de Kreutz, y colectivamente pertenecen a una población llamada Grupo de Kreutz". La NASA sospecha que los cometas actualmente en el Camino de Kreutz se originaron en un solo cometa que se separó hace mucho tiempo.

Los cometas muertos, como el asteroide "Spooky" reciente y mal llamado, son cometas cuyos gases se han quemado. No tienen colas.

Los exocomets son cometas que existen fuera de nuestro sistema solar. Según SPACE.com, los científicos han identificado varios de estos en órbita alrededor de la estrella Beta Pictoris.

¿Cuántos cometas hay por ahí?

La respuesta corta es un montón. La gran mayoría de ellos nunca ha sido vista desde la Tierra. Según la ESA, "se cree que hay tantos cometas que incluso los astrónomos no pueden contarlos a todos ..."

Si bien un cometa podría ser algo raro en los cielos, en general están bastante bien representados en el espacio. Imagínense las historias que estos objetos helados de cola larga podrían contar, mientras lo atraviesan por el espacio.

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