¿Cuál es la zona muerta del Golfo de México?

El río Mississippi es la aorta acuática de Estados Unidos, que bombea vida a través de 2.350 millas del corazón de los EE. UU. Su red de afluentes cubre 1, 2 millones de millas cuadradas, drena 30 estados y es la tercera cuenca fluvial más grande de la Tierra, después del Amazonas y el Congo.

Pero debido a una confluencia de factores, el Mississippi también se ha convertido en cómplice de la muerte y el desplazamiento de innumerables animales marinos, sin mencionar el sufrimiento económico de los humanos que dependen de ellos. A medida que el río desemboca en el Golfo de México, inadvertidamente alimenta la "zona muerta" del área, un páramo bajo en oxígeno que se enciende cada verano, dejando inhóspitas franjas de océano. Y gracias a las inundaciones históricas, este año puede ser uno de los peores que hemos visto, dicen expertos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

Agitado sedimento oceánico en el Golfo de México. Agregar la gama de colores en la imagen son nutrientes como el hierro del suelo y el nitrógeno de los fertilizantes. Estos nutrientes alimentan el crecimiento del fitoplancton que colorea el océano de azul y verde. (Foto: Jeff Schmaltz / Observatorio de la Tierra de la NASA / Wikimedia Commons)

La zona muerta del Golfo es la más grande en los Estados Unidos y la segunda más grande de más de 400 en todo el mundo, un total que ha crecido exponencialmente desde la década de 1960. También han aparecido zonas muertas más pequeñas en otras vías fluviales de los EE. UU., Como el lago Erie, la bahía de Chesapeake, Long Island Sound y Puget Sound, y en muchas costas mundiales.

La zona muerta del Golfo debe su tamaño, que se espera que cubra 7, 829 millas cuadradas este año, al poderoso Mississippi, que recolecta toneladas de escorrentía agrícola y urbana de granjas del Medio Oeste y ciudades como Minneapolis, St. Louis, Memphis, Baton Rouge y Nueva Orleans. Cuando todo lo que fluye hacia el Golfo, alimenta flores de algas de gran tamaño que indirectamente causan "hipoxia" o niveles bajos de oxígeno.

Ese proceso ahora está en esteroides, ya que el río Mississippi crecido rompe los récords de inundaciones que se han mantenido desde los años 1920 y 30, tal como lo hicieron en 2011. Las inundaciones periódicas son normales, pero el paisaje circundante del río también ha cambiado drásticamente en las últimas décadas., con más superficies pavimentadas para empeorar las inundaciones naturales, y más fertilizantes sintéticos, desechos animales y otros contaminantes ricos en nutrientes que esperan un viaje hacia el sur. Como la científica marina y experta en zonas muertas Nancy Rabalais le dijo a Site en 2011, las inundaciones cargadas de químicos pusieron en marcha las ruedas, creando una zona muerta masiva en el Golfo. Esa es la misma secuencia de eventos que ocurrieron este año. "El mejor predictor es la carga de nitrato del río en mayo", dice Rabalais. "Y la cantidad que está bajando en este momento indica que será la mayor".

Eso tampoco es solo un problema para la vida marina: muchos pescadores y camaroneros se ven obligados a perseguir a sus presas más allá de una zona muerta de gran tamaño, lo que puede ser prohibitivo, agrega Rabalais. "Cuando el agua es hipóxica a menos de 2 partes por millón, cualquier pez, camarón o cangrejo en esa área tiene que irse. Por lo tanto, eso disminuirá significativamente el área donde se puede pescar", dice. "Las pesquerías costeras en Louisiana tienen botes más pequeños, por lo que muchos de ellos simplemente no podrán pescar ni pescar. La distancia requerida y los costos de combustible en este momento podrían mantenerlos en el puerto".

Cuando las algas atacan

El fitoplancton es la base de la cadena alimentaria oceánica, pero demasiado de algo no es algo bueno. (Foto: Proyecto NOAA MESA / Wikimedia Commons)

Las zonas muertas son desastres ecológicos, pero son causadas por un ciudadano que de otra manera es respetuoso: el fitoplancton (en la foto), la piedra angular flotante de la red alimentaria de los océanos. En condiciones normales, trabajan ingratamente debajo de la superficie, haciendo posible la vida tal como la conocemos. Producen aproximadamente la mitad del oxígeno que respiramos y juegan papeles cruciales en los ecosistemas de todo el mundo.

Sin embargo, a pesar de todos sus beneficios, el fitoplancton no es conocido por su autocontrol: los sobrealimenta y de repente se descontrolará, formando enormes "floraciones de algas" que pueden extenderse por millas, a menudo ahogando otras vidas. A veces liberan una avalancha de toxinas, como las devastadoras mareas rojas, y a veces son extrañas pero aparentemente benignas, como la "gota" peluda de 12 millas de largo que se descubrió en la costa norte de Alaska en 2009.

Es difícil pasar por alto una marea roja. (Foto: Alfred Rowan / Shutterstock)

Las acumulaciones de algas son comunes en muchas vías fluviales de todo el planeta, y una floración no necesariamente significa fatalidad. La burbuja de Alaska eventualmente se desplazó hacia el mar sin causar daños visibles, y las flores más pequeñas ocasionalmente flotan incluso en ríos y arroyos pequeños. Pero dependiendo del tipo y la cantidad de algas involucradas, una fiesta de plancton común puede convertirse rápidamente en una "floración de algas nocivas" o HAB.

Solo una fracción de las especies de algas del mundo son tóxicas, pero las cosas se ponen feas cuando se juntan. Probablemente las algas tóxicas más notorias son las responsables de la marea roja: penachos rosados ​​que se hinchan debajo de la superficie (en la foto), seguidos pronto por el hedor de peces envenenados y podridos. La toxina generalmente irrita los ojos y la piel de las personas que nadan durante las mareas rojas, e incluso puede llegar al aire, creando un "gas punzante" que se cierne sobre una playa. Otras algas tóxicas pueden pasar sus venenos lentamente por la red alimentaria mediante bioacumulación, causando dolencias como la intoxicación por peces ciguatera, que pueden incluir náuseas, vómitos y síntomas neurológicos.

Las floraciones no tóxicas tampoco son santas, ya que las esteras grandes y viscosas que generan a menudo interfieren con una amplia gama de negocios costeros, desde los hábitos alimenticios de las ballenas francas y los pescadores hasta las travesuras de los aspirantes a ir a la playa. También pueden sofocar los arrecifes de coral y los lechos de pastos marinos, poniendo en peligro a los diversos animales que viven allí, incluidos algunos peces comercialmente importantes.

Sin embargo, ni siquiera las peores floraciones de algas crean zonas hipóxicas por sí mismas. Una verdadera zona muerta es un esfuerzo de equipo: las algas individuales dentro de una floración mueren y llueven a las profundidades de abajo, donde son digeridas por bacterias de aguas profundas, un proceso que consume oxígeno. Sin embargo, incluso con este repentino drenaje de oxígeno, la agitación del océano impulsada por el viento normalmente agita suficiente agua superficial oxigenada para curar cualquier hipoxia temporal. Con frecuencia se necesitan ciertas condiciones naturales, a saber, clima cálido y una capa de agua superficial fresca y salada para que se forme una zona muerta.

El norte del Golfo de México, por supuesto, tiene muchos de los dos. Su zona muerta crece en el verano porque, dado que el calor aumenta, las aguas superficiales cálidas y las aguas más frías del fondo crean una columna de agua estable, lo que desalienta la agitación vertical que transportaría el oxígeno desde arriba. Además, el Golfo está constantemente rociado con agua dulce del río Mississippi, formando un tampón de fluido en la superficie que atrapa el agua salada agotada de oxígeno debajo.

Carretera a la zona muerta

Sin embargo, el mayor contribuyente general a la zona muerta del Golfo de México es toda la cuenca del río Mississippi, que bombea aproximadamente 1.7 mil millones de toneladas de exceso de nutrientes a las aguas del Golfo cada año, causando un frenesí anual de alimentación de algas. Esos nutrientes provienen en gran parte de la escorrentía agrícola (suelo, estiércol y fertilizantes), pero también de las emisiones de combustibles fósiles y diversos contaminantes domésticos e industriales.

Los automóviles, camiones y plantas de energía contribuyen a la sobrenutrición acuática al escupir óxidos de nitrógeno, pero representan contaminantes de "fuente puntual", lo que significa que sus emisiones provienen de fuentes discernibles que pueden ser monitoreadas y reguladas. Mucho más frustrante de controlar son los contaminantes de fuentes no puntuales, que comprenden la mayor parte de lo que se está arrastrando hacia el Golfo. Esta inundación diversa de contaminantes fluye desde los caminos de entrada, carreteras, techos, aceras y estacionamientos hacia arroyos y ríos, pero gran parte proviene de la agricultura a gran escala en el Medio Oeste. Los fertilizantes ricos en nitrógeno y fósforo son ampliamente culpables de los recientes picos de hipoxia en el Golfo.

Los peces generalmente no son asesinados por la zona muerta a menos que los atrape contra la costa, ya que pueden superar los niveles de oxígeno y moverse a otro lugar. Sin embargo, los que se escapan podrían llevarse una valiosa industria pesquera costera, causando estragos económicos en la costa. Los que se quedan pueden sufrir aún peor: se ha descubierto que las carpas que viven continuamente en la zona hipóxica tienen órganos reproductores más pequeños, lo que aumenta la posibilidad de choques de población junto con las migraciones masivas.

Algunas criaturas que viven en el fondo no tienen la opción de abandonar el fondo del mar, lo que las convierte en la víctima número 1 de las zonas muertas. Ciertos gusanos, crustáceos y otros animales se ahogan ya que el oxígeno es absorbido por las bacterias, lo que significa que no regresan cuando lo hace el oxígeno; en cambio, un número menor de especies de corta vida toma su lugar. Grandes caracoles, estrellas de mar y anémonas de mar desaparecieron en gran parte de la zona muerta hace 30 a 40 años.

Manteniendo la hipoxia a raya

Un barco de pesca comercial llega al puerto en el delta. (Foto: John Wollwerth / Shutterstock)

El río Mississippi ha retrocedido brevemente antes, durante los terremotos de Nueva Madrid de 1811-'12, y eso podría no sonar tan mal dada toda la contaminación que actualmente alimenta al Golfo. Sin embargo, el problema no es el río en sí, sino lo que hay en él.

La regulación de contaminantes de fuentes no puntuales es difícil, ya que provienen de muchos lugares diferentes, y los temores de obstaculizar la economía agrícola del Medio Oeste han ayudado a prevenir importantes regulaciones para controlar la escorrentía de nutrientes. La EPA y varias otras agencias federales y estatales formaron un grupo de trabajo de zonas muertas, y el Programa de la EPA del Golfo de México recientemente recibió a funcionarios de Iowa en Louisiana para premiarlos por sus esfuerzos para reducir la escorrentía. Hay formas de combatir la contaminación de nutrientes existente, como plantar humedales o criar colonias de mariscos para absorber nutrientes, pero muchos agricultores ya están haciendo pequeños cambios por su cuenta, como la siembra directa o sistemas mejorados de drenaje.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que apareció por primera vez el 28 de julio de 2009.

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