¿Cuál es la diferencia entre ranas y sapos?

El último sábado de abril es el Día anual de salvar a las ranas, creado por el ecologista Kerry Kriger para resaltar los crecientes peligros que enfrentan las ranas en todo el mundo. ¿Pero qué hay de los sapos? ¿No deberíamos salvarlos también?

Sí, pero los sapos son ranas, más o menos. Ambos pertenecen a Anura, un orden de anfibios generalmente llamado "ranas". Hasta la fecha, la ciencia conoce unas 5.000 especies, y seguimos descubriendo otras nuevas.

"No hay distinción científica entre 'ranas' y 'sapos', aunque a la mayoría de los anuros se los conoce como uno u otro", explica la bióloga Heather Heying en una publicación en Animal Diversity Web.

Entonces, ¿por qué nos molestamos? Porque el autor de los niños Arnold Lobel no estaba solo para distinguir a Frog de Toad. Existen diferencias reales, pero en la moda típica de los anfibios, pueden ser un poco resbaladizas.

La mejor historia del sapo

Los sapos en su mayoría pertenecen a la familia Bufonidae, cuyas casi 500 especies se consideran "sapos verdaderos". (Es la única familia de todos los sapos en Anura.) En el otro extremo del espectro, unas 600 especies de la familia Ranidae se especifican como "ranas verdaderas". Eso deja a miles de anuros en algún punto intermedio.

Un sapo del este de América se relaja en el Parque Nacional Jacques-Cartier, Quebec, Canadá. (Foto: Wikimedia Commons)

Una rana arbórea de ojos rojos trepa por una selva tropical costarricense. (Foto: Matt MacGillivray / Flickr)

La mayoría de las ranas tienen patas largas y piel suave y húmeda, adaptaciones que las ayudan a nadar, saltar y trepar en hábitats acuosos. Los sapos, por otro lado, tienden a caminar en entornos más secos con patas más gruesas. También son conocidos por su piel más áspera, más desigual y menos colorida (pero es un mito que propagan verrugas).

Las ranas generalmente ponen huevos en racimos de uvas, mientras que los sapos suelen poner los suyos en largas cadenas, aunque, solo para mantener las cosas interesantes, unos pocos sapos son los únicos miembros de Anura que tienen crías vivas.

A veces la cara de una rana o un sapo lo delata. Las ranas son conocidas por sus ojos relativamente grandes y saltones, y los sapos a menudo pueden ser reconocidos por las glándulas venenosas distintivas ubicadas detrás de sus ojos.

"Las glándulas cutáneas prominentes ... son características de muchos (aunque no todos) bufónidos, y contribuyen a la 'gestalt de sapo' que muchas personas pueden identificar", escribe Heying. Los sapos verdaderos también tienen otras características distintivas, incluida la piel facial osificada en el cráneo, la falta total de dientes y algo llamado órgano del Oferente, un ovario rudimentario que se encuentra en ambos sexos y que puede convertir a los machos adultos en hembras.

Sin embargo, justo cuando los científicos comienzan a desentrañar sus trucos taxonómicos, las ranas y los sapos desdibujan aún más las líneas. Algunas especies de ranas que no son sapos tienen una piel áspera y verrugosa, por ejemplo, y algunos sapos son de colores brillantes, ojos saltones o viscosos. Muchas especies podrían encajar razonablemente en cualquier categoría.

La rana dorada panameña es un sapo en peligro crítico nativo de los bosques nublados de América Central. (Foto: Brian Gratwicke / Flickr)

Un salto de fe

La taxonomía cuidadosa es fundamental para comprender y proteger la vida silvestre, pero la semántica no es el objetivo del Día de las Ranas. Casi un tercio de todas las especies de anfibios conocidas están actualmente en peligro de extinción, colocándolas entre las clases de animales más amenazadas de la Tierra.

Las ranas y los sapos ahora enfrentan una serie de peligros ambientales, a saber, pérdida de hábitat, sobreexplotación, especies invasoras, enfermedades infecciosas, cambio climático, pesticidas y contaminación. Estos a menudo se superponen, y si bien pueden parecer no relacionados, pueden agravarse entre sí. Ciertos pesticidas pueden debilitar el sistema inmunitario de las ranas, por ejemplo, invitando a infecciones como el hongo quítrido trotamundos.

Chytrid ahora está diezmando especies de ranas en todo el mundo, probablemente ayudado por el hábito de los humanos de mover las ranas lejos de sus rangos nativos. Ese hábito también ha convertido algunas ranas y sapos en flagelos ambientales, incluidas especies invasoras como los sapos de caña en Australia o las ranas de coqui en Hawai.

Save the Frogs Day fue creado por Save the Frogs, una organización sin fines de lucro fundada en 2008 para crear conciencia y recursos para la conservación de anfibios. Visite el sitio web de Save the Frogs para obtener orientación durante todo el año sobre cómo salvar ranas y sapos.

Una rana azul de dardo venenoso de fresa mira hacia el futuro. (Foto: Shutterstock)

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