Cryosleep: ya no es solo ciencia ficción

Si eres un aficionado al cine de ciencia ficción, es posible que hayas oído hablar de cryosleep. Diablos, si no has estado viviendo debajo de una roca, sabes que la superproducción "Interestelar" del año pasado le da un papel protagonista. Como resultado, ya no se trata solo de fantasía. A fines del año pasado, la NASA, junto con SpaceWorks Enterprises, con sede en Atlanta, dio a conocer planes para cambiar drásticamente la forma en que hacemos viajes espaciales mediante el uso de cryosleep.

Aunque tecnológicamente factible, una misión a Marte ha permanecido fuera del alcance debido al costo y la gran masa de la carga humana. De hecho, la tripulación humana y todas las cosas que nos acompañan tienen un impacto directo en la masa de la misión, así como en la cantidad de lanzamientos necesarios para el viaje y la complejidad. El Dr. Bobby Braun, ex tecnólogo jefe de la NASA, dijo: "Cada vez que presentas humanos, es un orden de magnitud o dos desafíos más".

Los científicos creen que pueden resolver el problema mediante el uso de letargo o hibernación a corto plazo, que existe naturalmente entre varias especies de mamíferos. Al crear un hábitat de estasis de letargo en el que la tripulación del transbordador espacial "hiberna" durante gran parte de su tiempo de viaje, una misión espacial a Marte se vuelve más factible. Los investigadores basaron su metodología en el uso de hipotermia inducida en situaciones médicas. De hecho, la hipotermia inducida médicamente se usa para tratar una variedad de afecciones, desde encefalopatía neonatal hasta lesiones traumáticas del cerebro o la médula espinal. Reduce la temperatura corporal del paciente para ayudar a reducir el riesgo de lesión isquémica al tejido después de un período de flujo sanguíneo insuficiente.

La hipotermia inducida médicamente solo se ha utilizado en la atención crítica de pacientes. Hasta ahora.

Como funcionaria

Las habitaciones estándar en un transbordador espacial serían reemplazadas por un hábitat de letargo, en el cual el volumen presurizado se reduciría considerablemente. La cámara permitiría que seis miembros de la tripulación coexistieran simultáneamente en un estado de sopor. Es probable que se induzca un estado hipotérmico al enfriar la temperatura central del cuerpo (inducida de una de tres maneras), lo que sucedería lentamente durante unas pocas horas.

Mientras los miembros de la tripulación están en un estado hipotérmico, se les conectarán varios sensores para que se puedan monitorear sus condiciones. Recibirían nutrición por vía intravenosa a través de TPN - nutrición parenteral total. El líquido contendría todos los elementos esenciales para que funcione un cuerpo humano. Además, se insertaría un catéter para drenar la orina. Debido a que no se consumen sólidos, el sistema digestivo, y por lo tanto la necesidad de la función intestinal, estaría inactivo. La estimulación muscular electromagnética protegería a los grupos musculares clave de la atrofia.

La tripulación estaría en este estado hipotérmico inducido médicamente durante 14 días a la vez, y los miembros de la tripulación se turnaban para estar despiertos durante dos o tres días a la vez para garantizar que se satisfagan las necesidades de la tripulación y el barco.

¿Los beneficios de este escenario? Una reducción importante en los consumibles debido a una tripulación inactiva, un volumen presurizado dramáticamente menor requerido para las viviendas y la capacidad de eliminar cosas como una cocina, equipo de ejercicio, entretenimiento, etc. De hecho, SpaceWorks dice que la masa de un transbordador con una tripulación en letargo sería de 19.8 toneladas, menos de la mitad de la masa del hábitat de referencia.

Suena atractivo, al menos para aquellos de nosotros en el suelo. Aún así, se necesita hacer mucha más investigación y quedan muchas más preguntas por responder, pero la base para convertir el material de ciencia ficción en una realidad práctica está ahí.

Para obtener más información sobre el hábitat de estasis de letargo, asegúrese de consultar la presentación completa de la NASA y SpaceWorks.

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