Conoce a los eupleridos, los extraños carnívoros de Madagascar

Antes de la película "Madagascar", la mayoría de nosotros probablemente nunca nos dimos cuenta de que el amado lémur tenía un enemigo, la fosa. Este carnívoro realmente existe, y realmente disfruta comiendo el lémur desprevenido.

Cryptoprocta ferox, en la foto de arriba, es un tipo de civeta que se parece un poco a una pequeña pantera. Una cola larga, un pelaje brillante y un cuerpo parecido a un gato, hasta las garras semi-retráctiles, creen que la fosa está más estrechamente relacionada con la mangosta que con los felinos. Es el más grande de los carnívoros de la isla, y también uno de los más antiguos que han llegado y evolucionado en Madagascar.

Pero la fosa no es el único carnívoro encontrado en Madagascar. Hace unos 18 o 20 millones de años, un ancestro parecido a una mangosta se acercó a Madagascar y se instaló. El ancestro común eventualmente se ramificó en especies adaptadas para ciertos nichos de los ecosistemas de la isla.

Hay 10 especies de carnívoros. Esto incluye la fosa, la fanaloka, la falanouc, seis especies de mangostas. También se encuentra en Madagascar la pequeña civeta india, pero esa es una especie introducida. Los carnívoros de Madagascar forman el clado de Eupleridae, mejor conocido como mangostas malgaches.

Teniendo en cuenta que les llevó millones de años evolucionar hasta convertirse en las especies especiales que son hoy en día, y considerando que cada uno de ellos se considera amenazado debido a la pérdida y fragmentación del hábitat, es hora de que conozcamos a estos extraños y hermosos carnívoros que no obtuvieron papel protagonista en una película.

Mangosta de cola anillada (Galidia elegans)

La mangosta de cola anillada es el carnívoro más extendido en la isla de Madagascar. (Foto: Dennis van de Water / Shutterstock)

Esta hermosa criatura con capa roja es una de las varias especies de mangostas, también llamada vontsira, que se encuentra en Madagascar. El euplerido es el miembro más grande de la subfamilia Galidiinae, pero es bastante pequeño, no mide más de 15 pulgadas de largo y pesa un máximo de aproximadamente 32 onzas.

Los carnívoros juguetones son escaladores ágiles, con almohadillas para los pies grandes y sin pelo que proporcionan un agarre excepcional. Pasan sus días rastreando bocadillos en su hábitat de bosque húmedo. Tampoco son quisquillosos, van desde pequeños mamíferos hasta peces, insectos, reptiles, huevos e incluso frutas. Aquellos que viven cerca de las personas también pueden despegar con el pollo ocasional del patio de alguien.

Si bien este es el más común y extendido de los carnívoros de Madagascar, la población de mangostas de cola anillada está en declive. Según la evaluación de la UICN en 2015, "está cerca de aparecer como Casi Amenazado porque en el transcurso de las próximas tres generaciones (tomadas como 20 años), es probable que la población disminuya en más del 15 por ciento (y posiblemente mucho más) principalmente debido a la caza generalizada, la persecución y los efectos de los carnívoros introducidos ".

Mangosta de Grandidier (Galidictis grandidieri)

Una razón por la que los carnívoros de Madagascar han tenido tanto éxito es que muchas de las especies habitan solo en una pequeña sección de la isla. Esto tiene mucho sentido cuando se considera la amplia gama de tipos de hábitat de Madagascar, desde la selva tropical costera hasta el bosque caducifolio seco. Esta especie de mangosta en peligro de extinción se encuentra solo en una pequeña área del suroeste de Madagascar con un hábitat de bosque espinoso árido. Tiene quizás el rango más pequeño de cualquiera de los carnívoros de Madagascar.

A diferencia de su pariente diurno, la mangosta de cola anillada, la mangosta de Grandidier, también conocida como la mangosta de rayas gigantes, maneja el calor de su hogar en el desierto al permanecer en cuevas y madrigueras durante el día y salir a cazar por la noche. Según ARKive, "la mangosta de rayas gigantes se alimenta principalmente de invertebrados como saltamontes y escorpiones, aunque se sabe que consume aves pequeñas, reptiles y ocasionalmente mamíferos".

Se estima que la población de esta especie es de solo alrededor de 3, 000 a 5, 000 individuos, y se encuentran principalmente alrededor de Lac Tsimanampetsotsa, un lago salino que proporciona un hábitat crítico de humedales dentro de la región del desierto espinoso.

Desafortunadamente, el hábitat de esta especie en peligro de extinción llamada hogar está en peligro debido a la actividad humana, incluida la quema y la tala del delicado bosque para uso agrícola y la industria del carbón, y la propagación de especies de plantas invasoras.

Mangosta de cola marrón (Salanoia concolor)

No es fácil obtener una foto de estas criaturas secretas. Aquí hay dos vontsira de cola marrón a escondidas junto a la cámara trampa de un investigador. (Foto: Zach Farris / WCS Madagascar)

En casa, en los bosques secos subtropicales y tropicales de Madagascar, se encuentra la mangosta de cola marrón, también conocida como salano y vontsira de cola marrón. Al igual que la mangosta de rayas gigantes, esta especie está clasificada como vulnerable en parte porque su hábitat está amenazado.

La UICN señala que es probable que la población disminuya en más del 30 por ciento en los próximos 10 años debido a la pérdida generalizada de hábitat, así como a la caza y a los carnívoros introducidos.

El colapso de la gobernanza desde el golpe de estado en 2009 ha llevado a un aumento de la minería artesanal en las áreas forestales, una mayor caza y un mayor corte oportunista de palisandro en todo el rango de la especie, especialmente en su hábitat forestal de tierras bajas. Esto es así incluso en las áreas protegidas como el Parque Nacional Masoala, uno de los pocos sitios donde la especie ha sido registrada recientemente.

Debido a que se sabe tan poco acerca de la especie, podría estar disminuyendo a tasas que justifiquen el estado de En Peligro, pero no hay suficiente información para estar seguro.

No es de extrañar que sepamos tan poco sobre esta especie y sus primos. Asia Murphy, una investigadora que estudia la vida silvestre de Madagascar, señala:

Durante mucho tiempo, lo más que sabíamos era que los carnívoros preferían el bosque al no bosque y que la fosa ocasionalmente entraba a los campamentos para comer jabón. Avancemos rápidamente hasta 2014 y los carnívoros de Madagascar, los eupleridos, que no se pueden encontrar en ningún otro lugar del mundo, fueron algunos de los carnívoros más amenazados pero menos estudiados del mundo. Las dificultades de investigar en Madagascar hicieron que los estudios fueran escasos y distantes.

Pero con el advenimiento de la tecnología de cámara trampa, eso está empezando a cambiar. Quizás aprendamos más sobre la mangosta de cola marrón a tiempo para evitar que se deslice hacia la extinción.

Mangosta malgache de rayas anchas (Galidictis fasciata)

Hay muchas cosas que no sabemos sobre la mangosta malgache de rayas anchas ( Galidictis fasciata ). (Foto: Grigory Morozov / Wikipedia)

De apariencia similar a la mangosta de rayas gigantes, la mangosta malgache de rayas anchas reside en el lado este de Madagascar y encuentra su hogar en los bosques de tierras bajas. Si bien algunos de sus primos son escaladores fuertes y les encanta pasar el rato en los árboles, esta especie se adhiere al suelo del bosque.

Está activo solo por la noche, y generalmente le gusta la compañía. En las encuestas de cámaras trampa, la especie se registró principalmente en parejas. Aparte de eso, todavía hay mucho que aprender.

Murphy señala su trabajo de investigación en el complejo forestal Masoala-Makira: "A pesar de 15 encuestas en siete sitios, todavía sabemos poco sobre esta linda criatura con el abrigo de piel de mofeta".

Mangosta de rayas estrechas (Mungotictis decemlineata)

Este pequeño es la mangosta con rayas de flecha. (Foto: Heinonlein / Wikipedia)

Hemos visto rayas gigantes y rayas anchas, ¡así que ahora es el momento de las rayas estrechas! Esta especie también se conoce como bokiboky, lo que sin duda lo ayuda a destacarse más de sus primos rayados.

"De ocho a 12 franjas estrechas de color marrón rojizo a marrón oscuro se extienden a lo largo de la parte posterior y los lados del cuerpo, desde los hombros hasta la base de la cola, dando a la especie su nombre común", señala ARKive. "Las piernas son bastante delicadas y los dedos de los pies, que tienen garras alargadas, están parcialmente palmeados y tienen suelas sin pelo".

Esta especie en peligro de extinción se encuentra en los bosques caducifolios secos del oeste de Madagascar. Durante el día, la mangosta de rayas angostas se encuentra en grupos familiares de seis a ocho personas, todas buscando alimento en el suelo del bosque en busca de insectos y larvas de insectos, caracoles, gusanos y, a veces, pequeñas aves y mamíferos. Por la noche, se refugian en madrigueras o agujeros en los árboles.

Al igual que con las otras especies carnívoras de Madagascar, la pérdida de hábitat y la depredación por perros domésticos son amenazas importantes.

Vontsira de Durrell (Salanoia durrelli)

Esta es la más nueva de las especies de carnívoros de Madagascar descubierta por la ciencia. Descubierta por primera vez por investigadores del Durrell Wildlife Conservation Trust en 2004, la especie se describió en 2010. Se muestra que está estrechamente relacionada con la mangosta de cola marrón, pero es lo suficientemente distinta desde el punto de vista morfológico que le valió la distinción de ser una especie única. La especie está bien adaptada para la vida en un entorno acuático y se cree que come moluscos y crustáceos.

Cuando el descubrimiento llegó a las noticias en 2010, Science Daily informó:

El pequeño carnívoro marrón, del tamaño de un gato, moteado de las marismas de los humedales del lago Alaotra, en el centro este de Madagascar, pesa poco más de medio kilo y pertenece a una familia de carnívoros que solo se conocen en Madagascar. Es probable que sea uno de los carnívoros más amenazados del mundo.

Tan rápido como se descubrió, podría estar en riesgo de desaparecer.

"Las marismas del lago Alaotra están extremadamente amenazadas por la expansión agrícola, la quema y las plantas y peces invasores", señaló Fidimalala Bruno Ralainasolo, biólogo conservacionista que trabaja para Durrell Wildlife Conservation Trust. "Es un sitio muy importante para la vida silvestre y los recursos que proporciona a las personas, y Durrell Wildlife Conservation Trust está trabajando en estrecha colaboración con las comunidades locales para garantizar su uso sostenible y conservar la vontsira de Durrell y otras especies importantes".

Falanouc oriental (Eupleres goudotii) y falanouc occidental (Eupleres major)

Eupleres goudotii, o falanouc oriental, es una de las dos subespecies, siendo la otra la falanouc occidental o Eupleres major. (Foto: Dominio público / Wikipedia)

Las falanoucs son un lote de aspecto inusual, con un cuello particularmente largo, una cabeza larga y delgada y una nariz puntiaguda que se ve incongruentemente delicada en comparación con su cuerpo fornido y su cola tupida. Las características confusas no terminan aquí.

"Si bien el falanouc es un carnívoro, y en apariencia se parece a una mangosta, sus dientes cónicos se parecen tanto a los de los insectívoros que alguna vez se clasificaron como uno", escribe ARKive. A los falanoucs les gusta festejar con lombrices de tierra y otros invertebrados, utilizando el hocico largo y estrecho para enraizar alrededor de la hojarasca y fuertes patas delanteras y garras para sacar sus comidas del suelo.

Falanouc visto en la cámara trampa de un investigador. (Foto: Zach Farris / WCS Madagascar)

Hay dos subespecies de falanouc: la falanouc oriental y la falanouc occidental. La falanouc oriental es entre un 25 y un 50 por ciento más pequeña que su contraparte occidental, y tiene partes inferiores de color marrón claro o leonado en comparación con las partes inferiores rojizas o grises de la falanouc occidental. Dividen la isla, como su nombre lo indica: el primo oriental se adhiere a las selvas húmedas del este de la isla, mientras que el falanouc occidental disfruta de la vida en los bosques secos de hoja caduca en el lado oeste de la isla.

La falanouc oriental está clasificada por la UICN como Vulnerable, mientras que la falanouc occidental está aún peor, ya que está en peligro de extinción. Más allá del problema universal de la pérdida de hábitat, la gente está buscando activamente una amenaza importante para la falanouc en busca de carne.

Civeta malgache (Fossa fossana)

La civeta malgache o rayada también se conoce como fanaloka o jabady. (Foto: Joaquín Romero Redondo / Wikipedia)

Por último, pero no menos importante, tenemos la civeta malgache, también conocida como la fanaloka manchada. Junto con la fosa, se cree que este es uno de los dos eupleridae más antiguos.

Endémica de las áreas este y noroeste de Madagascar, esta especie es aproximadamente del tamaño de un gato doméstico, y se parece un poco a uno pero con una cabeza más parecida a un zorro. Recibe su nombre de las marcas que recorren los costados: puntos oscuros que a veces pueden formar rayas.

Activa por la noche, la civeta malgache es un cazador solitario, que prefiere estar solo mientras caza ranas, pájaros, pequeños roedores y otras comidas carnosas que se encuentran en el suelo del bosque. Cuando amanece, se refugia en grietas de rocas, troncos huecos y otros escondites.

Al igual que sus primos carnívoros, no ha escapado al riesgo de extinción. Está catalogado como Vulnerable por la UICN, y por razones familiares: pérdida de hábitat e invasión por parte de los humanos.

Se necesitan esfuerzos de conservación en Madagascar para proteger a estos carnívoros increíblemente adaptados que han estado evolucionando en la isla durante millones de años. Pero el problema es complejo y gira tanto en torno a la preservación de los bosques como a la estabilidad económica y política de las personas que llaman hogar a este lugar. Obtenga más información sobre cómo puede ayudar a través de World Wildlife Fund y el Durrell Wildlife Conservation Trust.

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