Conoce al milpiés que usa cianuro como defensa propia

Este residente de los bosques en el noroeste del Pacífico es delicado, punteado y peligroso. Bueno, peligroso para los depredadores pequeños de todos modos.

Los elegantes puntos amarillos que decoran las quillas de este pequeño milpiés son algo más que una coloración interesante. Al igual que muchos animales que usan colores brillantes como advertencia para los posibles depredadores, el milpiés con manchas amarillas también está haciendo un favor a las aves hambrientas, musarañas u otros insectívoros hambrientos. Les dice en términos inequívocos que intentar comerlo sería un error de proporciones letales.

Si tuviera que recoger y manejar esta pequeña criatura, probablemente notará el aroma de las almendras tostadas. Esto se debe a que el milpiés que contiene veneno utiliza cianuro de hidrógeno, que huele a almendras, como defensa propia. Cuando se ve amenazado, libera el veneno en cantidades lo suficientemente grandes como para ser mortal para las aves y los roedores (pero no lo suficientemente fuerte como para dañar a los humanos). Lo más probable es que sienta una leve sensación de picadura en la piel de la mano, o si su piel es más sensible, una sensación de ardor y ampollas.

Este milpiés es una parte importante del ecosistema forestal y un residente común. En algunas áreas, puede haber entre 20 y 90 individuos por metro cuadrado y, según Los Angeles Times, "en algunos estudios, comprenden más del 30% de la biomasa total de invertebrados". ¡Son muchos milpiés! Pero cada uno de ellos es necesario.

Al consumir más de un tercio de todas las agujas que caen de los árboles de coníferas, el milpiés con manchas amarillas "acelera la descomposición de la hojarasca, descompone la celulosa y la lignina en su intestino y excreta fertilizante listo para usar a su paso", dice Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. "Al igual que las lombrices de tierra, los milpiés proporcionan un beneficio inconmensurable para la salud del bosque, airean el suelo, reciclan los nutrientes y, en general, mantienen los desechos de las plantas a un nivel manejable".

Hermosa, trabajadora y llena de veneno hasta las quillas, ¡quién podría pedir un artrópodo más intrigante para encontrarse en una caminata en los bosques del noroeste del Pacífico!

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