Cómo los cangrejos y los árboles pronto podrían reemplazar el plástico

Envolver los alimentos en plástico puede prolongar su frescura, pero con los plásticos a base de petróleo, la frescura tiene un costo ambiental.

Los investigadores de Georgia Tech creen que han creado una alternativa potencialmente viable para tales plásticos, una que no solo es compostable, sino que podría mantener los alimentos más frescos por más tiempo.

Y todo lo que se necesitó fueron algunos árboles y algunos cangrejos.

Un tipo diferente de plástico

Descrito en la revista ACS Sustainable Chemistry and Engineering, el nuevo tipo de materiales se compone de capas de nanocristales de celulosa de pulpa de madera y nanofibras de quitina, que se pueden encontrar en los caparazones desechados de cangrejos y camarones.

La celulosa es el biopolímero más común en el mundo. ¿El segundo más común? Quitina

"El principal punto de referencia con el que lo comparamos es el PET, o tereftalato de polietileno, uno de los materiales a base de petróleo más comunes en los envases transparentes que se ven en las máquinas expendedoras y las botellas de refrescos", dijo J. Carson Meredith, profesor de Georgia Escuela de Tecnología de Ingeniería Química y Biomolecular, dijo en un comunicado. "Nuestro material mostró una reducción de hasta un 67 por ciento en la permeabilidad al oxígeno sobre algunas formas de PET, lo que significa que en teoría podría mantener los alimentos frescos por más tiempo".

Este nuevo material puede lograr esa hazaña debido a su estructura general. Además de ser fuertes, flexibles y transparentes, las capas de nanocristales de celulosa defienden mejor los alimentos de los gases, como el oxígeno, que pueden estropearlos.

"Es difícil para una molécula de gas penetrar un cristal sólido, porque tiene que alterar la estructura del cristal", dijo Meredith. "Algo como el PET, por otro lado, tiene una cantidad significativa de contenido amorfo o no cristalino, por lo que hay más caminos más fáciles para que una pequeña molécula de gas pueda abrirse paso".

La película, que puedes ver en el video de arriba, se crea suspendiendo la celulosa y la quitina en agua, rociándolas en capas y dejándolas secar. Se mantiene bien porque la celulosa tiene carga negativa mientras que la quitina tiene carga positiva. Los opuestos, después de todo, se atraen.

"Ellos ... forman una buena interfaz entre ellos", dijo Meredith.

Los materiales necesarios para este plástico están fácilmente disponibles. La celulosa ya se produce y el proceso para capturarla está bien establecido. La industria alimentaria de mariscos tiene mucha quitina disponible, pero producir la quitina en forma de nanofibras sigue siendo algo que necesita trabajo.

También necesita trabajo? El material en sí. Si bien resiste el oxígeno mejor que el PET, Meredith y su equipo necesitan refinarlo aún más para bloquear el vapor de agua.

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