Cómo los arrecifes de coral pueden ayudarnos a soportar el cambio climático

Los niveles del mar están aumentando y los ciclones tropicales se están intensificando, lo cual es una mala noticia para unos 200 millones de personas que viven en las costas de la Tierra. Si tan solo la evolución hubiera pasado millones de años afinando algún tipo de criatura marina para construir y mantener barreras gigantes que puedan suavizar la furia del océano por nosotros.

Lo hizo: corales. Los arrecifes que construyen estos animales son bien conocidos por los científicos y los surfistas por absorber el golpe de las olas entrantes y crear grandes y dramáticos descansos. Pero ahora, gracias a un estudio de 2014, apreciamos cuán vitales se han vuelto estos equipos de construcción ecológicos. Publicado en la revista Nature Communications, el estudio ofrece "la primera síntesis global de las contribuciones de los arrecifes de coral a la reducción y adaptación del riesgo", según un comunicado de Nature Conservancy, que ayudó a producir el estudio junto con un equipo internacional de investigadores.

Los arrecifes de coral reducen la energía de una ola hasta en un 97 por ciento, según el estudio. La cresta del arrecife sola, el área menos profunda donde las olas rompen primero, disipa la mayor parte de la energía, absorbiendo aproximadamente el 86 por ciento de la energía de una ola antes de que llegue al arrecife plano o la laguna. Sin tal amortiguación, los residentes costeros deben enfrentar la peor parte del aumento de los mares y las fuertes marejadas causadas por el cambio climático.

"Los arrecifes de coral sirven como una primera línea de defensa efectiva contra las olas, tormentas y mares entrantes", dijo Michael Beck, científico marino principal de Nature Conservancy y coautor del estudio. "200 millones de personas en más de 80 naciones están en riesgo si los arrecifes de coral no están protegidos y restaurados".

Los países ahorran dinero durante las inundaciones

Los arrecifes de coral albergan una variedad de criaturas marinas. (Foto: Debra James / Shutterstock)

Según las Naciones Unidas, alrededor del 44 por ciento de todos los humanos viven a 60 millas de una costa oceánica. Y dado que el calentamiento global está aumentando rápidamente el nivel del mar y fomentando inundaciones costeras más severas, los arrecifes de coral podrían presentar una solución natural a un enorme problema provocado por el hombre.

"Los arrecifes de coral son características naturales maravillosas que, cuando están sanos, pueden proporcionar beneficios comparables de reducción de olas para muchas defensas costeras artificiales y adaptarse al aumento del nivel del mar", dice Curt Storlazzi, oceanógrafo del Servicio Geológico de EE. UU. Y coautor del 2014 estudiar. "Esta investigación muestra que la restauración de los arrecifes de coral puede ser una forma rentable de disminuir los peligros que enfrentan las comunidades costeras debido a la combinación de tormentas y el aumento del nivel del mar".

No solo eso, sino que pueden hacerlo mejor y más económicamente que incluso los mejores ingenieros humanos. El costo promedio para construir un rompeolas artificial es de $ 19, 791 por metro, informan los autores del estudio, mientras que el costo promedio para proyectos de restauración de arrecifes de coral es de aproximadamente $ 1, 290 por metro.

En otras palabras, preservar los arrecifes de coral es 15 veces más barato que tratar de imitarlos con concreto.

Los arrecifes de coral podrían potencialmente ahorrar a los países de todo el mundo $ 4 mil millones anuales en protecciones contra inundaciones, según un estudio de 2018. Los países que se beneficiarían económicamente más de la conservación de los arrecifes son Indonesia, Filipinas, Malasia, México y Cuba.

"Nuestras economías nacionales normalmente solo se valoran por la cantidad que tomamos de la naturaleza", dijo Beck (quien también fue el autor principal de este nuevo estudio). "Por primera vez, ahora podemos valorar lo que cada economía nacional gana en ahorros por inundaciones al conservar sus arrecifes de coral cada año".

Cómo los arrecifes de coral protegen las costas

Los investigadores analizaron 250 estudios previos sobre arrecifes de coral para cuantificar sus habilidades para romper olas. En promedio, solo el 3 por ciento de la energía de una ola pasó más allá de un arrecife, con la mayor parte de esa energía en erupción donde la cresta del arrecife se encuentra con el océano abierto. Sin embargo, la cantidad exacta de interrupción de energía depende de algunas variables, incluida la profundidad de un arrecife y la rugosidad de su textura.

Los arrecifes poco profundos e irregulares son las barreras más efectivas, según el estudio, que los convierte en recursos naturales invaluables a medida que el cambio climático provocado por el hombre aumenta el nivel del mar hasta 3 pies y aumenta la cantidad de huracanes de categoría 4 y 5 durante el próximo siglo. Sin embargo, estos arrecifes solo pueden salvarnos de nosotros mismos si los dejamos. Los corales de todo el mundo están en peligro por una variedad de actividades humanas, incluida la contaminación del agua, las especies invasoras y, irónicamente, el cambio climático. Las aguas cálidas y ácidas en el Caribe han sido especialmente duras para especies irregulares como el coral cuerno de ciervo y elkhorn, por ejemplo, que ahora son candidatos para unirse a la lista de especies en peligro de extinción de los EE. UU.

Pero si bien la acidificación del océano y el aumento de la temperatura del agua pueden ser mortales para los corales, también hay evidencia de que estos animales pueden soportar cambios tan repentinos, con un poco de ayuda humana.

"Si bien existen muchas preocupaciones sobre el futuro de los arrecifes de coral frente al cambio climático, todavía hay muchas razones para el optimismo sobre el futuro de los arrecifes de coral, particularmente si manejamos otros factores estresantes locales como la contaminación y el desarrollo", dice Fiorenza Micheli, profesor de biología en la estación marina Hopkins de la Universidad de Stanford y coautor del nuevo estudio.

Brandon Bourke, de Nature Conservancy, se sumerge bajo una ola en una cresta de arrecife en el atolón Palmyra. (Foto: © Tim Calver / TNC)

Los esfuerzos de conservación a menudo se centran en arrecifes de coral remotos, pero los autores del estudio sugieren que los arrecifes cercanos a las personas deberían ser al menos tan prioritarios. No solo los arrecifes a menudo corren el mayor riesgo de contaminación, desarrollo y sobrepesca, sino que también tienen el mayor potencial para proteger directamente a la civilización. Alrededor de 197 millones de personas en todo el mundo viven a menos de 10 metros sobre el nivel del mar y dentro de los 50 kilómetros de un arrecife de coral, y enfrentarán costos mucho más altos por los desastres naturales si esos arrecifes mueren.

"Este estudio ilustra que la restauración y conservación de los arrecifes de coral es una solución importante y rentable para reducir los riesgos de los riesgos costeros y el cambio climático", dice Filippo Ferrario, biólogo de la Universidad de Bolonia y autor principal del nuevo estudio.

Aquí hay una lista de los 15 países más protegidos contra los corales en la Tierra, clasificados en términos de la cantidad de personas que reciben beneficios de reducción de riesgos de los arrecifes de coral:

1. Indonesia: 41 millones

2. India: 36 millones

3. Filipinas: 23 millones

4. China: 16 millones

5. Vietnam: 9 millones

6. Brasil: 8 millones

7. Estados Unidos: 7 millones

8. Malasia: 5 millones

9. Sri Lanka: 4 millones

10. Taiwán: 3 millones

11. Singapur: 3 millones

12. Cuba: 3 millones

13. Hong Kong: 2 millones

14. Tanzania: 2 millones

15. Arabia Saudita: 2 millones

Una ola rompe sobre un arrecife de coral saludable en Tumon Bay Marine Preserve, Guam. (Foto: Curt Storlazzi / USGS)

Los corales crecen cerca de un manglar en las aguas costeras de Kofiau, Indonesia. (Foto: © Jeff Jonover / TNC)

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en mayo de 2014.

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