Cómo las serpientes usan sus colas como señuelos inteligentes para presas desprevenidas

Con casi 3.000 especies de serpientes en el mundo, es probable que haya una gran variedad de métodos de caza entre ellos. Pero un segmento de víboras tiene una forma particularmente interesante de pescar. Usan sus colas como cebo.

Llamado señuelo caudal, la técnica es una forma de "mímica agresiva", cuando una especie usa parte de su propio cuerpo para imitar la presa de los mismos animales sobre los que se alimenta. Las serpientes de la parte del cuerpo más fácilmente disponibles son los extremos de sus colas. Algunos usan sus colas para parecer gusanos, atrayendo a los lagartos lo suficientemente cerca como para que la serpiente pueda atacar. Otros usan sus colas para parecerse a las arañas para atraer a las aves a una distancia sorprendente. Incluso se sospecha que algunas especies de serpientes usan sus colas para atraer a los mamíferos insectívoros como los ratones.

Por ejemplo, la víbora de arena del Sahara ( Cerastes vipera ) usa su cola para imitar larvas. Según un artículo científico de Harold Heatwole y Elizabeth Davison:

Cerastes vipera se entierra en la arena dejando solo su hocico y ojos sobre la superficie. Al acercarse a un lagarto, sobresale su cola marcada distintivamente sobre la superficie y la mueve a la manera de una larva de insecto. La serpiente golpea a los lagartos que intentan agarrar la cola y se los comen. A diferencia de muchas otras especies que practican el señuelo caudal solo como juveniles, en C. vipera el hábito ocurre en adultos.

Una especie de serpiente que realmente muestra cuán similar a un insecto puede parecer una cola es la víbora de la muerte del sur ( Acanthophis antarcticus ), que muestra sus movimientos en este video:

El señuelo caudal se documenta con mayor frecuencia entre las víboras y las víboras. Pero también se ha visto en boas, pitones y otras especies. Aquí hay un video de una pitón de árbol verde juvenil que demuestra un comportamiento que puede ser un señuelo caudal.

Se cree que la atracción aumenta el número de encuentros con presas y, por lo tanto, aumenta las probabilidades de pescar algo para la cena. Por lo general, el comportamiento solo se observa en las serpientes juveniles, que atrapan presas insectívoras más pequeñas, y el comportamiento se desvanece a medida que envejecen y cambian a especies de presas de mamíferos que no se preocupan demasiado por los insectos que se mueven. Sin embargo, los investigadores aún están estudiando el comportamiento, y se ha observado en adultos. Pero cuando los adultos lo hacen, plantea preguntas: ¿la serpiente está atrayendo o está haciendo algo más?

Uno de los principales desafíos de estudiar el señuelo caudal es simplemente tratar de descubrir los usos entre las diferentes especies y determinar la diferencia entre el meneo de una cola para atraer a otros con una variedad de otras posibles explicaciones, desde defensa o distracción hasta la comunicación con posibles compañeros. Saber exactamente por qué una serpiente parece estar moviendo la cola es clave para comprender el comportamiento y sus usos para la especie.

Algunos científicos sugieren que el señuelo caudal es la raíz de cómo la serpiente de cascabel obtuvo su cola haciendo ruido, con el cambio de adultos usando el movimiento de la cola que se retuerce como una estrategia depredadora a una advertencia defensiva que ocurre en algún lugar a lo largo del viaje evolutivo. Sin embargo, esta es una teoría controvertida. Solo una especie de serpiente de cascabel ha sido testigo usando su cola como señuelo cuando era adulto: la oscura serpiente de cascabel pigmea.

La oscura serpiente de cascabel pigmea utiliza su cola como señuelo incluso cuando es adulto. (Foto: Kristian Bell / Shutterstock)

Según el investigador Bree Putman, "La única serpiente de cascabel que conocemos para usar su cola (y no su sonajero) tanto para la captura de presas como para la defensa en la edad adulta es la Serpiente de cascabel pigmea oscura ( Sistrurus miliarius barbouri ). Esta especie tiene el sonajero más pequeño en comparación a su tamaño corporal de todas las serpientes de cascabel (Cook et al. 1994), y el 50% de los adultos en una población típica no pueden producir sonidos de traqueteo suficientes debido a la pequeñez de sus cascabeles (Rabatsky y Waterman 2005a) ¡Así que estas serpientes de cascabel pigmeas pueden ser similares a lo que los antepasados ​​de la serpiente de cascabel pueden haber parecido y actuado. Sin embargo, no estamos seguros y el debate continúa sobre cómo y por qué evolucionó el sonajero "

Mientras tanto, una especie de serpiente con una cola que obviamente evolucionó para ser utilizada como señuelo finalmente se filmó capturando presas con éxito mediante señuelos caudales. La víbora cornuda con cola de araña, que aparece en la parte superior del artículo, tiene una cola que se ve notablemente similar a una araña gorda y jugosa.

De la revista Biosphere:

La 'araña' es un señuelo caudal, una forma de mimetismo que los depredadores usan para engañar y atraer a presas desprevenidas dentro del rango de ataque. Otras serpientes tienen señuelos caudales en sus colas, pero ninguna puede presumir de una apariencia similar a una araña. En este caso, el señuelo está hecho de tejido blando, muy diferente a las colas a base de queratina de la serpiente de cascabel infame, por ejemplo. Una hinchazón crea el cuerpo de la 'araña', y las escamas alargadas alrededor de esto crean la ilusión de patas de araña.

La víbora usa la "araña" en su cola para atraer pájaros, y curiosamente, es un truco que las aves locales no caen; son las aves que migran a través del área las que tienden a caer en la trampa. Aquí hay un video de la víbora en acción. (Advertencia justa: no mire si es sensible a las escenas de caza).

Ya sea una cola que se mueve como un gusano, o una que se parece sorprendentemente a una araña, muchas especies de serpientes aprovechan la táctica del señuelo caudal para obtener su próxima comida. La próxima vez que vea una serpiente que se mantiene perfectamente inmóvil, excepto por una cola que se mueve, ¡podría estar a punto de presenciar algo interesante!

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