Cómo las plantas fijadoras de nitrógeno pueden animar tu jardín

¿Eres un jardinero ecológicamente sensible? ¿Hacer crecer las cosas que devuelven al medio ambiente haría que tu corazón se saltara un latido? Si las respuestas son afirmativas, prepárate para enamorarte de las plantas fijadoras de nitrógeno de la familia de las leguminosas.

Las legumbres (frijoles, guisantes y parientes no comestibles como los tréboles) devuelven a su jardín porque tienen una relación simbiótica con una bacteria del suelo. Esta relación especial les permite convertir el nitrógeno atmosférico (N2) en nitrógeno de amonio (NH4), que liberan en el suelo. Este es un gran negocio para los tomates, el brócoli, los pimientos y otras plantas comunes en los huertos de jardín. Esto se debe a que la mayoría de las plantas no pueden absorber el nitrógeno atmosférico, que es un gas inerte. Necesitan absorber nitrógeno, un componente esencial para todas las plantas, desde el suelo hasta sus raíces.

La forma en que los jardineros domésticos aprovechan las capacidades de fijación de nitrógeno orgánico de las legumbres y reducen la dependencia de los fertilizantes químicos es no cultivar alimentos como frijoles y guisantes, dijo Julia Gaskin, coordinadora de agricultura sostenible en la Universidad de Georgia. Más bien, dijo, debes cultivar legumbres como cultivos de cobertura antes de los cultivos alimentarios. "Los cultivos de cobertura son cosas que plantamos en el jardín para promover los servicios del ecosistema", dijo Gaskin. "En el caso de las legumbres, proporcionan nitrógeno para los cultivos de hortalizas".

Aquí hay una guía para comprender cómo las plantas fijadoras de nitrógeno hacen su magia y cómo mostrarles el amor en su jardín.

Cómo funciona la fijación de nitrógeno

Antes de plantar un cultivo de cobertura, Gaskin dijo que ayuda a entender cómo las legumbres fijan el nitrógeno en el suelo. Las bacterias con las que las leguminosas tienen una relación simbiótica, mutuamente beneficiosa, son las bacterias Rhizobia, pequeñas bacterias que infectan las raíces de las leguminosas y existen naturalmente en el suelo, dijo Gaskin. “Las bacterias pueden hacer esta conversión milagrosa tomando gas nitrógeno y convirtiéndolo en una forma química, amonio que las plantas pueden usar. A cambio, la planta suministra a las bacterias carbohidratos, lo que les da energía para funcionar ".

Uno de los objetivos clave con los cultivos de cobertura, dijo, es mantener una raíz viva en el suelo en todo momento. “Así es como mantenemos todo ese ecosistema allá abajo en el suelo creciendo. Las raíces exudan carbohidratos y otras cosas, y mantienen a esos pequeños microorganismos vivos y saludables ".

Antes de plantar cultivos de cobertura, Gaskin insta a los jardineros caseros a dar un paso adicional que ella compara con una póliza de seguro para garantizar que los cultivos de cobertura cumplan su función de fijación de nitrógeno. “Le recomendamos que inocule sus semillas de leguminosas con estas bacterias Rhizobia. Entonces sabes [la bacteria está] justo allí cuando las semillas germinan y está lista para infectar la raíz ”. El inoculante a menudo está disponible donde se venden semillas de cultivos de cobertura. Pero, agregó Gaskin, es importante recordar cuando compra el inoculante que es una bacteria viva. "No vaya a comprar una bolsa de inoculante y tírela al tablero de su automóvil y vaya a hacer un montón de diligencias", aconsejó. "El calor intenso matará a las bacterias". Debe almacenarse en un lugar fresco, como un refrigerador, hasta que esté listo para usarlo. Si bien puede parecer poco natural almacenar bacterias con alimentos, no va a "escapar" y causar daños.

Cultivar cultivos de cobertura también requiere que los jardineros hagan algo que no sea natural: matar las plantas antes de que sembren. Las legumbres necesitan nitrógeno que han obtenido de Rhizobia para producir semillas. El nitrógeno que se ha "fijado" del aire al suelo se usa para producir proteínas en la semilla. Para obtener la mayor cantidad de nitrógeno de un cultivo de cobertura, es necesario matarlo antes de que produzca semillas. Es por eso que los cultivos de leguminosas no suministran mucho nitrógeno para los cultivos posteriores.

Elegir cultivos de cobertura

Los cultivos de cobertura de invierno populares incluyen el trébol carmesí, que Gaskin llamó el mejor trébol para el sur, el trébol rojo, que según ella se usa a menudo en otras regiones, los guisantes de invierno austriacos y la arveja peluda. Lo último, dijo, viene con algo de advertencia. "En el sur, la arveja peluda tiende a convertirse en una maleza si no la matas antes de que se siembra".

Los cultivos de cobertura también se pueden cultivar en verano. El cáñamo solar es una leguminosa tópica que se puede plantar durante los meses cálidos. Produce bastante nitrógeno en 60 a 90 días. La soja forrajera y los caupí también son cultivos de cobertura de verano populares.

Un cultivo de cobertura de leguminosa de verano es algo que puede mejorar la producción de un cultivo de brócoli de otoño, dijo Gaskin. Ella sugiere plantar caupí a fines de mayo o junio y labrarlos en agosto. Cuando los trasplantes de brócoli, que requieren una gran cantidad de nitrógeno, se establecen más adelante en el otoño, los caupí suministrarán gran parte del nitrógeno que requiere el brócoli, dijo Gaskin.

Cada vez que siembras cultivos de cobertura, dijo Gaskin, es importante pensar en algo que ella dijo que los jardineros a menudo extrañan: ¿Cómo vas a manejar tu cultivo de cobertura? "Es fácil transmitir a mano muchas de las semillas del cultivo de cobertura y rastrillarlas", dijo Gaskin. Pero, señaló, algunos cultivos de cobertura complementarios, como el centeno de cereales, podrían tener tanta biomasa que un jardinero doméstico tiene problemas para matarla y trabajarla en su jardín. “Has pensado en '¡Cómo voy a matar a esta cosa! ¿Cómo voy a cultivarlo? antes de salir y plantar algo que pueda darle más biomasa de la que puede manejar con una pequeña macollera ”.

El trébol carmesí es una opción sólida de cultivo de cobertura para los jardineros en el sur. (Foto: Cathleen A Clapper / Shutterstock)

Manejo de cultivos de cobertura

Hay varias formas de matar los cultivos de cobertura orgánicamente. "La mayoría de la gente corta y cultiva en su cultivo de cobertura", dijo Gaskin. Una forma creativa de matar un cultivo de cobertura es cubrirlo con cartón o plástico y sofocarlo. Los jardineros más convencionales podrían usar un herbicida. "La forma en que matas un cultivo de cobertura solo depende de cómo quieres cultivar un huerto", dijo Gaskin. Ya sea que mates los cultivos de cobertura de forma orgánica o no, lo fundamental es no sacarlos del suelo y ponerlos en una pila de compost. "No van a hacer su trabajo a menos que se dejen en la superficie o se incorporen al suelo", dijo Gaskin.

Cuando matas un cultivo de cobertura depende de varios factores. Una de ellas es si está dejando la biomasa en la superficie para que actúe como mantillo o si la está incorporando al suelo. Si lo está cultivando, el cultivo de cobertura puede demorar tres semanas o más en descomponerse. El suelo también necesita tener humedad y estar tibio para que la biomasa comience a descomponerse. "Si corta algo y lo entrega en marzo cuando el suelo está frío, no se descompondrá muy rápidamente", dijo Gaskin. “Si está dejando cosas en la superficie y se está trasplantando, entonces desea que al menos se seque un poco para que no sea verde. Luego, solo cava un pequeño agujero y trasplanta el tomate allí y usa el cultivo de cobertura como un mantillo para ayudar a suprimir las malas hierbas. Así que hay muchas instrucciones y métodos diferentes que puedes usar ".

Si siembras un cultivo de cobertura antes de un cultivo con semillas pequeñas, como la lechuga, tendrás que dejar suficiente tiempo para que el cultivo de cobertura se descomponga. "No quieres grupos de cultivos de cobertura donde intentas plantar pequeñas semillas de lechuga", dijo Gaskin.

Mezclando y combinando legumbres y granos

Los cereales como el centeno, el trigo, la avena y la cebada son compañeros de leguminosas que pueden usarse como cultivos de cobertura, aunque no son plantas fijadoras de nitrógeno. Los granos tienden a tener raíces bastante profundas. Se les llama carroñeros porque sus raíces devuelven nutrientes a la superficie y los llevan a sus tallos y hojas. Cuando se matan las plantas, vuelven a poner esos nutrientes en la zona de la raíz para el próximo cultivo de vegetales a medida que se descomponen. "El centeno de cereales es particularmente bueno en esto", dijo Gaskin. También lo son la avena y el mijo, agregó.

"Una de las cosas que amo", dijo Gaskin, "es mezclar granos y legumbres. Uno de mis cultivos de cobertura favoritos es una mezcla de avena y trébol carmesí. Con un cultivo de cobertura de leguminosas puro, muchas veces se libera nitrógeno el primer mes después de entregarlo. Si agrega un poco de grano, ayuda a liberar el nitrógeno durante la temporada de crecimiento de verano. Para que pueda mezclar y combinar algunas de estas cosas ".

A pesar de ser considerado una maleza, el trébol blanco es un buen fijador de nitrógeno. (Foto: Grigorii Pisotsckii / Shutterstock)

Jardines ornamentales y céspedes

Debido a que las legumbres liberan nitrógeno a medida que se descomponen, los ornamentales de la familia de las leguminosas fijan poco nitrógeno, si es que lo hay, en los macizos de flores perennes, dijo Gaskin. Sin embargo, agregó, si está dispuesto a tener un césped que no se vea como un putting green bien cuidado, el trébol blanco es una planta fijadora de nitrógeno que se puede agregar a un césped de festuca.

El trébol blanco es perenne y fija nitrógeno en el suelo, dijo Gaskin. “Cuando corta un césped con trébol blanco, el sistema de raíces del trébol se poda porque la luz solar no fija suficientes carbohidratos para soportar el pasto que crece sobre el suelo. Cuando las raíces mueren, liberan un poco de nitrógeno ".

"Mucha gente piensa que el trébol blanco es una hierba", dijo Gaskin. “Solo depende de lo que quieras. Además, es maravilloso para las abejas.

Todas las plantas devuelven

Otra cosa para recordar, dijo Gaskin, es que todas las plantas devuelven de alguna manera, ya sea a través de la belleza de las flores o de los polinizadores que apoyan o de una manera más personal.

Recordó cómo había cultivado flores cortadas para la boda de su hija este verano: zinnias, flores de cono morado, milenrama y Susan de ojos negros. “Para que siguieran floreciendo, tuve que seguir cosechando las flores. Un amigo mío y yo los llevaríamos al banco de alimentos y haríamos ramos de flores para la gente. No creerías cuánto significa eso para las personas. Tener algo que sería simplemente hermoso para ellos en un momento en que la mayoría de ellos están luchando ".

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