Cómo las avispas bebés pueden salvar tus tomates

La horticultura no es para los débiles de corazón. Incluso después de meses de cultivar pequeñas plántulas en grandes y vigorosas máquinas de alimentos, todavía estás a merced de la Madre Naturaleza.

Además del clima, la vida silvestre local a menudo representa la mayor amenaza para los cultivos de cosecha propia. Las plagas son solo parte de la horticultura, y los jardineros astutos pueden manejar orgánicamente a la mayoría de los moochers sin perder la calma. Aún así, algunos invasores infligen tanto daño tan rápidamente que alcanzan un nivel casi mítico de tradición del jardín.

Y para los amantes del tomate, pocas plagas de insectos son más grandes que un gusano córneo.

Estas enormes orugas evisceran las plantas de tomate con una velocidad alarmante, dejando poco tiempo para que intervengan los jardineros. Sin embargo, aunque su notoriedad es bien ganada, los hornworms son superables si sabes qué buscar y cómo reaccionar. Para ayudar con eso, aquí hay una introducción rápida sobre qué son los hornworms, qué hacen y cómo detenerlos, incluido un método antiguo que todo jardinero de tomate debe conocer.

Un hornworm puede multiplicarse por diez en tres semanas, pero tiene que comer muchas hojas. (Foto: Benjamin Simeneta / Shutterstock)

¿Qué es un hornworm?

Los Hornworms son larvas de polillas de halcón y polillas de esfinge, que llevan el nombre de una espiga en forma de cuerno que parece un aguijón pero no lo es. Son las orugas más grandes en gran parte de América del Norte, con un crecimiento de hasta 4 pulgadas de largo y ominosamente regordetas.

Dos especies son las más famosas por invadir huertos en los Estados Unidos: los gusanos del tomate ( Manduca quinquemaculata ) y los gusanos del tabaco ( Manduca sexta ). A pesar de los nombres específicos de los cultivos, ambos atacan una variedad de plantas de la familia de las solanáceas, que incluyen papas, berenjenas, pimientos, tabaco y tomates.

El hornworm de tabaco es más común en el sur de los EE. UU., Según el Instituto de Ciencias de la Alimentación y la Agricultura de Florida (IFAS), y el hornworm de tomate está más concentrado en los estados del norte. Sin embargo, sus rangos se superponen, y aparte de diferencias sutiles en el color y las marcas de la bocina, los dos son "bastante similares en apariencia y biología", explica IFAS en una hoja informativa. Entonces, si hay un hornworm en su jardín, probablemente no importa de qué tipo. Tus tomates están en problemas independientemente.

Los Hornworms generalmente comen follaje entero, dejando solo trozos de ramas a su paso. (Foto: SDeming / Shutterstock)

¿Qué hacen los hornworms?

Algunos jardineros son laissez-faire sobre las orugas, muchas de las cuales solo mordisquean algunas hojas sin causar daños graves a la planta. Y si se da cuenta de un gusano horn en las primeras etapas de su desarrollo, puede parecer lo suficientemente inocente al principio.

El proceso comienza en primavera, cuando las polillas adultas emergen de los sitios de hibernación y se aparean. Las hembras ponen pequeños huevos ovales en las hojas, y esos eclosionan dentro de una semana. Después de que eso sucede, las larvas pasan por cinco etapas de desarrollo conocidas como "instares".

Los gusanos del horn jóvenes atacan primero las partes superiores de una planta, mezclándose con la vegetación mientras comen follaje, flores e incluso frutas. Su período larval es de solo tres semanas, pero pueden crecer 10 veces más en ese lapso, desde una longitud promedio de 7 milímetros (0.3 pulgadas) a 81 milímetros (3 pulgadas), moviéndose alrededor de la planta a medida que maduran.

Los lombrices intestinales comen hojas enteras, y a tamaño completo pueden defoliar rápidamente una planta, con aproximadamente el 90 por ciento del daño en el estadio final. Una vez que están maduros, caen al suelo y se entierran para formar una célula pupal. Las polillas adultas pueden emerger en dos semanas, reiniciando el proceso hasta tres veces por temporada, dependiendo del clima.

El hornworm de tomate se convierte en un hawkmoth de cinco puntos en la edad adulta. (Foto: Sari O'Neal / Shutterstock)

Cómo manejar los hornworms por tu cuenta

Tire de las malezas cerca de su jardín, a saber, las sombras nocturnas como la ortiga que pueden albergar gusanos de la hierba. La labranza del suelo mata algunas pupas, y las trampas de luz pueden atraer a las polillas adultas, aunque IFAS señala que esto "no ha resultado práctico" para el control de plagas. Los insecticidas rara vez se recomiendan para los huertos familiares, ya que pueden matar insectos beneficiosos como las abejas (o avispas), son menos efectivos en las larvas grandes y generalmente no son necesarios para los gusanos de cuerno.

El Servicio de Extensión de la Universidad de Minnesota (UMES) sugiere revisar las plantas de tomate en busca de hornworms al menos dos veces por semana en verano. Si encuentra uno, la mejor táctica es eliminarlo a mano, de acuerdo con UMES, y colocarlo en agua jabonosa para matarlo.

Primero, sin embargo, siempre eche un vistazo más de cerca. Los gusanos espinosos del tomate y el tabaco son nativos de América del Norte, y en ecosistemas saludables, aún son controlados por enemigos naturales. Eso incluye no solo depredadores como las mariquitas y las crisopas, que comen los huevos y las larvas jóvenes, sino también los parasitoides: parásitos que matan a sus anfitriones.

Hornworms, a pesar de su tamaño, están plagados de pequeñas avispas parasitoides. Si ves a sus bebés en tu hornworm, la Madre Naturaleza ya ha resuelto tu problema.

Una vez que un hornworm se ve así, amenaza a otros hornworms más que a los tomates. (Foto: Stephen Bonk / Shutterstock)

Cómo dejar que las avispas hagan tu trabajo sucio

"Avispa" puede recordar grandes avispas de papel depredadoras, y se sabe que son presas de los gusanos de cuerno. Pero las pequeñas avispas parasitoides también representan una grave amenaza incluso para las larvas de polilla más grandes, y sus poderes para salvar tomates crecen con cada muerte.

En lugar de matar directamente a un gusano de la trompa, una avispa parasitoide hembra le inyecta huevos y se va volando, dejando que su prole nazca dentro del huésped vivo. Los huevos pronto liberan pequeñas larvas de avispa, que se alimentan del gusano de la trompa hasta que están listas para pupar.

Las larvas forman capullos fuera del cuerpo del huésped, y estas proyecciones blancas son fácilmente visibles para nosotros. El hornworm todavía está vivo en este punto, y puede continuar caminando, pero ha dejado de comer. De hecho, si ve un hornworm en esta situación, la mejor manera de proteger su jardín es dejarlo solo.

Después de salir de su capullo, una avispa parasitoide se detiene en la parte superior de su huésped del gusano córneo. (Foto: Cindy Funk / Flickr)

"Si se observan tales proyecciones, los hornworms deben dejarse en el jardín para permitir que emerjan las avispas adultas", explica UMES en una hoja informativa sobre hornworms en huertos familiares. "Estas avispas matan a los hornworms cuando emergen de los capullos y buscarán otros hornworms para parasitar".

Las avispas parasitoides son muy diversas y se especializan ampliamente en ciertos insectos o etapas de la vida. Incluyen familias amplias como los braconidos, tricogrammatidos e icneumónidos, el último de los cuales tiene un estimado de 100, 000 especies, más que todos los animales vertebrados combinados. Muchos usan tácticas increíbles para encontrar y controlar huéspedes, como Cotesia congregata, que inyecta un virus que limita el crecimiento de las orugas y evita que sus sistemas inmunes ataquen sus huevos. Microplitis croceipes encuentra a sus anfitriones olisqueando un químico en sus heces y puede ser entrenado para detectar bombas. Algunos braconidos en Brasil incluso toman el cuerpo de su anfitrión y lo usan como guardaespaldas.

Estas avispas pueden no ser nombres familiares, pero realizan trabajos insustituibles que ilustran por qué vale la pena vivir y cultivar alimentos en un ecosistema equilibrado y biodiverso. (La mayoría son incapaces de picar a los humanos, lo cual también es bueno).

Las avispas braconidas son una pesadilla para muchos insectos plaga como pulgones, escarabajos, moscas y orugas. (Foto: Katja Schulz / Flickr)

Cómo atraer avispas parasitoides

Al igual que con cualquier vida silvestre, las avispas parasitoides tienen muchas más probabilidades de habitar un lugar si tienen su comida y refugio preferidos. Algunas especies de avispas se pueden pedir en línea, incluidos los asesinos de gusanos de cuerno como Trichogramma pretiosum, pero dado que las avispas salvajes son gratuitas, tiene sentido intentar atraerlas primero. Y sin importar cómo lleguen a su jardín, las avispas solo se quedarán si proporciona un hábitat adecuado. Aquí hay algunos consejos:

1. Ofrezca muchas flores pequeñas.

Mientras que las avispas parasitoides bebés dependen de los insectos hospedantes para alimentarse, los adultos se alimentan de néctar. Y dado que sus pequeñas piezas bucales no pueden alcanzar largas y tubulares flores, necesitan flores con nectarios relativamente poco profundos. También les gusta una variedad de flores pequeñas, que son adecuadas para ellas y que a menudo son ignoradas por los polinizadores más grandes.

Eso incluye plantas de la familia de las zanahorias ( Apiaceae ) como angélica, perifollo, cilantro, eneldo o hinojo, así como también brasicas ( Brassicaceae ) como rábanos o nabos. También incluye las familias de menta ( Lamiaceae ) y aster ( Asteraceae ), que cuentan con algunas fuentes de néctar tardías como la vara de oro y la milenrama. Aquí hay una lista con más opciones.

2. Proporcionar refugio y agua.

Eliminar ciertas malezas puede limitar los hornworms, pero también es aconsejable preservar un poco de locura. Además de ofrecer néctar, las plantas nativas pueden ayudar a proteger las avispas parasitoides y otros animales salvajes beneficiosos de las temperaturas o el clima extremos.

Sus avispas también necesitarán agua, aunque no mucho. Si eso no está disponible, algo como un baño de abejas debería ser suficiente. Solo asegúrese de que sea poco profundo, con rocas u otros objetos que sirvan como perchas, y verifique regularmente si hay mosquitos.

3. No use insecticidas.

Cuando las plagas arruinan su arduo trabajo, puede ser tentador usar pesticidas. Pero eso a menudo significa un insecticida de amplio espectro, que es más hacha que bisturí, matando artrópodos útiles junto con los "malos". Las avispas parasitoides no son una excepción.

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Cultivar alimentos a menudo se siente como luchar con la naturaleza, obligándonos a defender nuestros cultivos contra una avalancha de clima y vida silvestre. Pero aunque no es realista esperar una temporada de crecimiento sin problemas, también vale la pena señalar que las plagas son solo una parte de la imagen. Especies enteras de depredadores y parásitos han evolucionado para eliminar a los alborotadores nativos como los hornworms, y en muchos ecosistemas saludables, todavía lo hacen.

Nuestros jardines pueden estar a merced de la Madre Naturaleza, pero si somos pacientes y le damos espacio para trabajar, puede ser sorprendentemente generosa con él.

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