Cómo la minería lunar podría transformar la economía y los viajes espaciales

La luna, observada con Marte (abajo a la derecha) en julio de 2003, posee muchas más riquezas de las que se podría pensar. (Foto: Marc Van Norden [CC by 2.0] / Flickr)

La minería lunar está lista para convertirse en una próspera industria fuera del mundo, una que podría transformar no solo la economía mundial, sino también ser una fuerza impulsora para poner las botas en el suelo en todo nuestro sistema solar.

Pero, ¿qué ofrece exactamente la luna, que durante mucho tiempo se consideró una roca estéril, o, en algunos lugares, un pedazo de queso muy viejo?

No dejes que ese comportamiento austero te engañe, dice la NASA. El valor comercial real de la luna acecha justo debajo de la superficie, como explica la agencia en esto cómo la minería lunar funcionaría en la infografía. Sus recursos se pueden dividir en tres elementos clave. El primero, el agua, necesita poca introducción. Es la base de la vida tal como la conocemos.

El agua de la luna podría convertirse en el nuevo petróleo para los viajes espaciales

Si los humanos se van a asentar permanentemente en la luna, no podrán confiar en un flujo constante de paquetes de atención desde la Tierra. En cambio, el agua extraída del hielo en los polos del satélite podría ayudarlos a cultivar sus propios cultivos.

Pero el agua, al estar compuesta de hidrógeno y oxígeno, también se puede convertir en propulsor de cohete. Eso le daría a las misiones más allá de la luna un enorme impulso. Actualmente, los lanzamientos basados ​​en la Tierra tienen que llevar todo el propulsor que necesitan a bordo, lo que los hace difíciles de manejar e inadecuados para misiones de mayor alcance. El agua lunar refinada, por otro lado, permitiría a las naves espaciales llenar el tanque cuando ya están en el espacio.

"La idea sería iniciar una especie de cadena de suministro fuera de la Tierra para ciertos productos, en particular, para el agua como propulsor, para que sea mucho más fácil navegar al espacio de un cuerpo a otro", Julie Brisset, un investigador asociado en el Instituto Espacial de Florida, le dice a The Verge.

De hecho, la luna y su agua refinada podrían convertirse en la estación local de Esso para los viajeros espaciales.

Una potencia generadora de energía.

El segundo elemento clave encontrado debajo de la superficie lunar que los humanos mirarían a la mía es Helium-3. Dado que el isótopo no es radiactivo, no generaría productos de desecho peligrosos, lo que llevaría a los expertos a promocionar Helium-3 como una fuente más segura de energía nuclear.

Nuestro planeta no recibe mucho Helio-3, principalmente porque nuestro campo magnético bloquea las cosas mientras navega por los vientos solares. La luna no tiene ese tipo de amortiguador, por lo que recibe un polvo constante de Helio-3.

Minerales más preciosos que el oro.

¿El tercer sorteo del jefe de minería lunar? Metales de tierras raras, como itrio, lantano y samario. Estos minerales no son fáciles de encontrar en nuestro planeta. De hecho, alrededor del 95 por ciento de ellos están controlados y almacenados por un solo país: China.

Pero todos ciertamente los necesitamos. Todo, desde turbinas eólicas hasta vidrio para paneles solares, desde automóviles híbridos hasta su teléfono inteligente, contiene metales de tierras raras. Incluso los misiles guiados y otros equipos militares de alta tecnología los utilizan.

"Podría haber toneladas y toneladas de metales del grupo del platino en la luna, metales de tierras raras, que son tremendamente valiosos en la Tierra", dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine a CNBC.

Entonces, ¿por qué no hemos empezado a cavar todavía? Bueno, a pesar de la promesa de riquezas lunares, los ingenieros aún tienen que resolver un detalle insignificante: cómo funcionaría una operación minera a gran escala. Tal vez los robots podrían hacerlo, utilizando equipos impresos en 3D. Pero aún tendríamos que construir algún tipo de infraestructura allí; No todo se puede transportar directamente de la luna a la Tierra. Como señala la NASA, "en esta etapa, todavía es una conjetura. La mayoría de las propuestas se han parecido al modelo de negocios de Underpants Gnomes".

Si no está familiarizado con la referencia de "South Park", se refiere a un modelo de negocio de tres partes. La primera fase es identificar un recurso. La tercera y última fase es obtener ganancias. La segunda fase es un signo de interrogación, porque nadie sabe realmente cómo llegar a la Fase 3. Al menos, todavía no.

Eso no quiere decir que nadie tenga ni idea. Echa un vistazo al video de arriba para ver cómo podría funcionar la minería lunar.

América primero?

Una cosa es segura. En este momento, Estados Unidos debe estar bastante satisfecho con su decisión de no firmar el Tratado de la Luna en 1979. El objetivo principal de ese pacto era "proporcionar los principios legales necesarios para gobernar el comportamiento de los estados, organizaciones internacionales e individuos que exploran lo celestial cuerpos distintos de la Tierra, así como la administración de los recursos que la exploración puede producir ".

En otras palabras, el tratado garantizaría que los recursos de la luna no pudieran dividirse para los intereses comerciales de una sola nación. En total, 18 naciones lo firmaron. Pero, al unirse a Rusia y China para no respaldar el tratado, EE. UU. Esencialmente mantuvo la puerta abierta para que las compañías estadounidenses algún día cosechen algunas ganancias fuera de este mundo. (Nunca digas que el capitalismo carece de previsión).

Porque ese día puede haber llegado finalmente. Esta semana, el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, firmó una orden ejecutiva, estableciendo la política de los Estados Unidos sobre la explotación de los recursos fuera de la Tierra.

"Los estadounidenses deberían tener el derecho de participar en la exploración comercial, la recuperación y el uso de recursos en el espacio ultraterrestre, de conformidad con la ley aplicable", señala la orden. "El espacio exterior es un dominio legal y físicamente único de la actividad humana, y los Estados Unidos no lo ven como un bien común global".

Las rocas en el lado oscuro de la luna podrían contener un tesoro de metales de tierras raras. (Foto: CSNA / CLEP / Doug Ellison)

Esa política abarcaría todo lo que Estados Unidos pueda desenterrar en Marte y otros planetas, así como también asteroides. Pero la fruta más baja que cuelga, la más fácil de alcanzar, sería nuestro fiel compañero, la luna.

"Mientras Estados Unidos se prepara para devolver a los humanos a la luna y viajar a Marte, esta orden ejecutiva establece la política de los Estados Unidos hacia la recuperación y el uso de los recursos espaciales, como el agua y ciertos minerales, para alentar el desarrollo comercial del espacio", Scott Pace, asistente adjunto del presidente y secretario ejecutivo del Consejo Nacional del Espacio de EE. UU., Dijo cuándo se compartió la orden ejecutiva.

En otras palabras, los EE. UU. Pueden ver la luna de forma muy parecida a la forma en que Elon Musk ve el cielo lleno de estrellas: hasta el viajero espacial se lleva el botín.

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