Cómo Islandia está volviendo a crecer los bosques destruidos por los vikingos

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Es un viejo chiste islandés sobre los escasos bosques del país y, como la mayoría de los chistes, contiene un núcleo de verdad. Islandia es un lugar famoso y hermoso, pero los bosques solo cubren alrededor del 2 por ciento de su superficie terrestre, y tienden a ser relativamente pequeños.

Sin embargo, este no siempre ha sido el caso. Cuando los primeros vikingos llegaron a Islandia hace más de un milenio, encontraron un paisaje deshabitado con abundantes bosques de abedules y otros bosques, que abarcan del 25 al 40 por ciento de la isla. Según una de las primeras sagas, "En ese momento, Islandia estaba cubierta de bosques, entre las montañas y la costa".

¿Entonces qué pasó? Los vikingos comenzaron a cortar y quemar los bosques de Islandia para obtener madera, y para despejar el espacio para tierras de cultivo y pastos. "Quitaron el pilar del ecosistema", dijo recientemente Gudmundur Halldorsson, coordinador de investigación del Servicio de Conservación del Suelo de Islandia, al New York Times.

También trajeron ovejas, cuyo apetito por los árboles jóvenes dificultó la recuperación de los bosques de Islandia. "El pastoreo de ovejas impidió la regeneración de los abedules después de la tala y el área de bosques continuó disminuyendo", explica el Servicio Forestal de Islandia. "Un clima frío (la pequeña edad de hielo) a veces se cita como una posible causa del declive del bosque, al igual que las erupciones volcánicas y otros tipos de disturbios, pero en una inspección más cercana no pueden explicar la deforestación general que tuvo lugar".

Las ovejas pastan en el sur de Islandia. (Foto: Sergey Didenko / Shutterstock)

Sin embargo, Islandia está trabajando para solucionar esto y recuperar los beneficios perdidos de sus antiguos bosques. La restauración de la cubierta arbórea nativa de la isla podría marcar una gran diferencia en su problema de erosión del suelo, por ejemplo, reduciendo las tormentas de polvo e impulsando la agricultura. También podría mejorar la calidad del agua y ayudar a reducir la huella de carbono de Islandia.

Sin embargo, es más fácil salvar los bosques antiguos que reemplazarlos, especialmente en un lugar frío como Islandia. El país ha estado trabajando en la reforestación durante más de 100 años, plantando millones de abetos, pinos y alerces no nativos, así como abedules nativos. Islandia agregó cientos de miles de plántulas por año durante gran parte del siglo XX, llegando a 4 millones anuales en la década de 1990 y hasta 6 millones anuales a principios de la década de 2000. La financiación forestal se redujo drásticamente después de la crisis financiera de 2008-2009, pero Islandia ha seguido agregando hasta 3 millones de árboles nuevos anualmente en los últimos años.

Este esfuerzo ha ayudado a salvar algunos de los últimos bosques naturales de Islandia, e incluso se ha agregado a ellos, pero es un regreso lento. La cobertura forestal de la isla probablemente cayó por debajo del 1 por ciento a mediados del siglo XX, y los bosques de abedules ahora cubren el 1.5 por ciento de Islandia, mientras que los bosques cultivados cubren otro 0.4 por ciento. Para 2100, el país tiene como objetivo aumentar su cobertura forestal del 2 al 12 por ciento.

Un bosque de abedules crece en el cañón de Ásbyrgi en el norte de Islandia. (Foto: kawhia / Shutterstock)

Irónicamente, un clima más cálido podría facilitar la reforestación en Islandia. Ya ha elevado la elevación máxima de la silvicultura islandesa en unos 100 metros desde la década de 1980, señala el Servicio Forestal, "creando el potencial para la forestación de grandes áreas en las laderas de las montañas y la periferia de las tierras altas centrales". Por supuesto, agrega, "las condiciones para la silvicultura son más complejas que simplemente observar las temperaturas anuales o de la temporada de crecimiento". Y, como en la mayoría de los lugares, el cambio climático inducido por el hombre también plantea grandes amenazas ambientales para Islandia, como derretir sus glaciares o hacer que sus ecosistemas nativos sean más hospitalarios para las plagas invasoras.

Islandia está trabajando sabiamente para reducir sus contribuciones al cambio climático: Reykjavik se ha fijado el objetivo de convertirse en carbono neutral para 2040, por ejemplo, mientras que el país en su conjunto apunta a reducir sus emisiones de dióxido de carbono en un 40 por ciento desde los niveles de 1990 para 2030. Agregar Los árboles son una gran parte de esos planes, además de los beneficios más directos que ofrecen para el suelo, el agua y la salud humana de Islandia.

Es posible que Islandia nunca sea un país de las maravillas boscosas, pero al invertir en árboles, los líderes de la isla están restaurando pilares cruciales del antiguo ecosistema de su isla, y asegurándose de que sus bosques una vez abandonados ya no sean una broma.

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