Cómo Estados Unidos obtuvo su nombre

El hombre cuyo nombre formó la base de dos continentes y el título coloquial de los Estados Unidos no está ampliamente cubierto en los libros de historia de hoy. El navegante florentino, escritor y creador de mapas Amerigo Vespucci cruzó el Atlántico desde Europa varios años después de Cristóbal Colón, y no encontró mucho éxito hasta un viaje posterior al Nuevo Mundo en 1501. Algunos historiadores dudan de la autenticidad de la afirmación de que él aterrizó en América del Sur antes de Colón.

La historia de Colón, que es una figura controvertida en algunos círculos, es bien conocida. Incluso hoy, los libros de historia lo retratan como la figura central en la exploración europea de las Américas. ¿Por qué, entonces, los continentes son conocidos como Norteamérica y Sudamérica en lugar de Columbia del Norte y Columbia del Sur? ¿Y qué causó que el gobierno de los primeros Estados Unidos llamara a su país Estados Unidos de América?

Un nuevo descubrimiento y un nuevo mapa.

A finales del siglo XV y principios del XVI, Vespucci era popular debido a los relatos bien escritos de sus viajes exploratorios al continente ahora conocido como Sudamérica. Los escritos de Vespucci se centraron en las personas y la tierra que encontró en sus viajes. Las revistas de Colón, por otro lado, fueron más prácticas y se centraron principalmente en la catalogación de plantas y animales en el Nuevo Mundo.

Como era costumbre en ese momento, los exploradores publicaron sus diarios cuando regresaron a Europa. Los coloridos relatos de Vespucci fueron populares entre los europeos educados. Sus escritos y una serie de eventos y coincidencias llevaron a su nombre a estar conectado para siempre con el hemisferio occidental.

Vespucci también entendió un hecho importante que Colón perdió: los primeros exploradores, incluido Colón, no se dieron cuenta de que habían llegado a un nuevo continente. En cambio, pensaron que habían descubierto el borde del este de Asia. Vespucci, sin embargo, planteó la hipótesis (correctamente) de que estos marinos europeos estaban en realidad en un continente completamente diferente.

Un creador de mapas nombra 'América'

A medida que las diferentes potencias europeas se dirigían al Nuevo Mundo, personas curiosas en Europa siguieron sus hazañas a través de las revistas publicadas. Un fanático de las cuentas de Vespucci era Martin Waldseemüller, un cartógrafo alemán. Utilizó mapas y escritos de Colón, Vespucio y otros para crear el primer mapa mundial. Aunque apenas es exacto según los estándares actuales, el mapa, que Waldseemüller publicó en 1507, fue el primero en mostrar los dos continentes del Nuevo Mundo como separados de Asia. Waldseemüller, o quizás amigo y compañero cartógrafo y escritor alemán Matthias Ringmann, escribió un libro llamado "Cosmographiae Introductio" ("Introducción a la cosmografía"), que también usa el nombre América.

América es la versión femenina de Americus, el primer nombre de Vespucci en latín. El latín y las lenguas románicas que dominaban en ese momento hicieron la distinción entre sustantivos masculinos y femeninos, y todos los continentes conocidos eran sustantivos femeninos.

Después de la primera impresión del libro y el mapa, Waldseemüller, quizás desconfiado de la controversia provocada por los partidarios de Colón, que pensaban que Vespucci estaba tratando de robar el foco de atención de su compañero italiano, hizo una nueva versión del mapa que llamaba a los nuevos continentes "Terra Incognita ", en lugar de América. Pero la fascinación con los mapas originales fue tal que el nombre de América se quedó, incluso después de que las actualizaciones entraron en circulación.

¿Fue un error?

Cristóbal Colón, representado aquí en una pintura, puede haber aterrizado en América del Sur en 1498, pero eso no significa que ganó el juego del nombre. (Foto: Museo Metropolitano de Arte, colección en línea / Wikimedia Commons)

¿Por qué el cambio en el segundo mapa? Los historiadores solo pueden adivinar. Algunas teorías sugieren que el guiño a Vespucci fue un error y que la escritura atribuida a Ringmann mostró que podría haber pensado que el viaje de Vespucci precedió a Colón o que fue el primero en aterrizar en América del Sur. Colón desembarcó en Sudamérica en 1498, y hay dudas sobre si Vespucci llegó al continente en su primer viaje.

España, que financió las expediciones iniciales de Colón, se negó a aceptar el uso frecuente de "América", diciendo que el nombre debería de alguna manera honrar a Colón. El nombre se quedó, sin embargo. A fines del siglo XVI, un creador de mapas alemán-holandés llamado Gerardus Mercator hizo un mapa más preciso del mundo y mantuvo el nombre de América, y algunos sugirieron que no lo hizo por la historia, sino porque simplemente sonaba mejor. Que cualquier otra opción.

Aunque la mayoría de los historiadores aceptan que Vespucci fue la inspiración para el nombre de "América", hay otras teorías. Uno de los más creíbles es que el nombre proviene de una cadena montañosa en América Central. Cuando Cristóbal Colón aterrizó en lo que hoy es Nicaragua en uno de sus viajes posteriores, trató de comunicarse con los nativos, que llamaron a la cordillera local Amerrisque en su idioma. El relato de esta reunión podría haber encontrado su camino de regreso a Waldseemüller de boca en boca, y lo puso en el mapa, solo más tarde al darse cuenta de que la gente lo confundió con un intento de honrar a Vespucci.

Esta teoría carece del mismo nivel de evidencia escrita que la hipótesis de Vespucci, por lo que no es ampliamente aceptada.

¿Cómo se convirtió Estados Unidos en "América"?

Los Estados Unidos de América, conocidos en muchas partes del mundo simplemente como "América" ​​porque es el único país en las Américas que usa el nombre de los continentes en su título, no se produjeron hasta más tarde. Para el siglo XVIII, América se había convertido en el término aceptado para el Nuevo Mundo. Los Estados Unidos de América se acuñaron oficialmente por primera vez en la Declaración de Independencia. El autor principal de ese documento histórico fue Thomas Jefferson. Sin embargo, algunos apuntan a artículos en una revista llamada Virginia Gazette, que incluía referencias a los "Estados Unidos de América". Estos fueron publicados varios meses antes de la Declaración. Incluso antes, Thomas Paine usó términos como "estados americanos" y "estados de América" ​​en su famosa publicación Common Sense.

El mapa original de Waldseemüller se encuentra ahora en la Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos.

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