¿Cómo está afectando el sonar de la Marina a las ballenas?

P. Escuché que las ballenas se están varando en las playas debido al sonar de la Marina. ¿Cómo afecta el sonido a la vida marina y qué está haciendo la Marina para mantener a salvo a las ballenas?

- Janet, MN

A. ¿Sabes el zumbido que escuchas en tus oídos después de escuchar a tu banda favorita de death metal tocar en concierto? Bueno, así es como es para los animales marinos cuando están expuestos a las ondas de sonar. Solo que para ellos es mucho, mucho peor. Según el Consejo de Defensa de Recursos Naturales, los potentes sonidos subacuáticos producidos por el sonar pueden emitir sonidos de más de 200 decibeles, un nivel que propaga el sonido a través del océano y daña gravemente la vida marina sensible al sonido como las ballenas.

"Es como cuando los trabajadores en un entorno de alto ruido se vuelven sordos después de un repentino alto nivel de sonido", dice Ken Balcomb, científico principal del Centro de Investigación de Ballenas, una organización que estudia los efectos del sonar en las ballenas. A menudo, el sonido es tan fuerte que los mamíferos terminan en la playa en un intento de alejarse del ruido, una táctica extrema que generalmente resulta en la muerte. Según el NRDC, el sonar ha causado varios varamientos masivos en las Islas Canarias, Grecia, Madeira, las Islas Vírgenes de EE. UU., Hawai y otros sitios en todo el mundo.

Aunque los grupos ambientalistas han presionado exitosamente por un control más estricto del sonar militar, la Marina ha rechazado. Apeló una decisión ante la Corte Suprema, argumentando que los estados no tienen derecho a limitar las operaciones navales y que los ejercicios de entrenamiento con sonar "no produjeron evidencia de daños relacionados con el sonar a ningún mamífero marino". Mientras tanto, los grupos ambientalistas dicen que las leyes ambientales deberían aplicarse a todos, y que aunque el presidente puede hacer una excepción en una emergencia nacional, las operaciones y prácticas navales deben estar sujetas a la ley, sin hacer preguntas. En 2012, un tribunal inferior dictaminó que los buques militares podían usar un tipo de sonar de baja frecuencia, pero un tribunal federal de apelaciones de San Francisco revocó esa decisión en julio de 2016, dictaminando que la Marina violó las leyes de protección de mamíferos marinos, informa El Washington Post.

Esta es una buena noticia para los animales marinos. "Es importante entender que el océano es un mundo de sonido, no de vista", dijo a Wired Michael Jasny, director del programa de mamíferos marinos en el Consejo de Defensa de Recursos Naturales.

Aunque el sonar puede ser un recurso valioso para ayudar a la Marina a detectar cualquier amenaza submarina, los mamíferos marinos también pueden percibir estos sonidos como amenazas y responder en consecuencia, dijo Jasny.

Esta historia fue escrita originalmente por Jessica A. Knoblauch para Plenty en octubre de 2008, y fue trasladada al sitio en 2009. La historia se ha actualizado con información más reciente. (Copyright Environment Press 2008)

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